Mindanao, Philippines – Ils se sont rassemblés épaule contre épaule, beaucoup sans masques, criant à l'unisson pour accueillir la saison de Noël 2020. Mais la vague de coronavirus contre laquelle les médecins avaient mis en garde ne s'est pas produite.

Puis, alors que les restrictions ont été légèrement assouplies en janvier, les résidents fatigués du verrouillage du sud des Philippines ont commencé à se diriger vers les fronts de mer et les parcs des hautes terres à proximité.

Les Philippines rurales paient le prix pour avoir ignoré les avertissements COVID

Encore une fois, il n'y a pas eu de pic de cas et certains ont commencé à se demander si la pandémie était réelle ou "juste une entreprise lucrative".

Alors que l'été philippin arrivait en mars, beaucoup étaient suffisamment confiants pour remplir les salles publiques des villes et des petites villes afin de collecter l'aide du gouvernement, ignorant les restrictions de distanciation sociale et profitant du déjeuner gratuit distribué par les élus.

Certains maires ont même autorisé la réouverture des arènes de combats de coqs, un aimant pour le jeu et les rassemblements de masse. Quelques prêtres catholiques ont également subtilement encouragé les paroissiens à assister en personne aux messes du dimanche, bien que la fréquentation de l'église soit limitée à un maximum de la moitié de la capacité habituelle.

Dans les communautés agricoles et les villages de pêcheurs, les habitants ont repris leurs habitudes habituelles – sortir avec des amis, se promener dans le quartier ou jouer au basket et au billard – pour la plupart sans masque.

Au moment où la saison des fêtes est arrivée en avril et mai, beaucoup organisaient également des dîners pour rendre visite à leur famille et à leurs amis malgré une interdiction et la menace d'arrestation et d'autres sanctions. Chaque ville et village célébrant leur propre saint patron, les réjouissances se sont répétées dans les communautés très unies de la région.

Les responsables de la santé et la police, généralement du même district, ont détourné le regard alors que des boissons étaient distribuées au coin des rues et que les gens entonnaient leurs airs de karaoké préférés, comme si la deuxième vague de coronavirus à Manille et dans d'autres zones urbaines était à un univers loin.

Inévitablement, les cas ont commencé à augmenter – d'abord lentement, puis en cascade, qui ne ralentit toujours pas – un signe, selon les experts, que la pandémie s'est profondément ancrée dans les communautés rurales où les établissements de santé sont déjà confrontés à une surcapacité.

"Ce n'est pas isolé dans les provinces des Visayas et de Mindanao", a déclaré Peter Cayton, professeur agrégé à l'École de statistique de l'Université des Philippines.

faisant référence aux trois principaux groupes d'îles du pays.

Selon les dernières données du Philippine Vaccine Tracker, seulement environ 1,5% des 110 millions d'habitants des Philippines sont entièrement vaccinés contre le virus, et les traceurs de contacts du gouvernement sont incapables de rattraper le nombre croissant de nouveaux cas. Les hôpitaux sont déjà à pleine capacité et les ressources médicales sont insuffisantes.

À l'échelle nationale, plus de 7 400 nouveaux cas ont été signalés jeudi, portant le nombre total d'infections à 1,29 million.

L'augmentation des cas laisse présager davantage de décès et les régions du sud sont de plus en plus durement touchées.

Edson Guido, un expert en analyse de données de l'Université des Philippines, a noté qu'au 7 juin, Mindanao représentait un quart des nouveaux cas, plus élevé que Metro Manila, montrant que la pandémie s'est déplacée vers les régions bien en dehors des zones métropolitaines..

signe menaçant

À Dipolog, une ville de l'île méridionale de Mindanao, les habitants ont eu une idée de la gravité de la situation lorsque deux membres supérieurs du clergé catholique et une religieuse sont décédés à quelques jours d'intervalle fin mai. Ils ont été enterrés à la hâte sans les rites élaborés habituels. Un autre prêtre principal est en quarantaine, essayant de se remettre de la maladie.

Un ancien maire et son frère d'une ville voisine ont également été admis dans un hôpital gouvernemental de la même ville, alors que des dizaines de personnes étaient traitées pour un coronavirus à l'extérieur dans des tentes de fortune, ou raccordées à des réservoirs d'oxygène alors qu'elles étaient assises dans leurs véhicules, en raison de le manque de lits d'hôpitaux. Une patiente de 37 ans est décédée le jour même où sa famille a découvert qu'elle avait le COVID-19.

Des centaines d'autres patients présentant des infections bénignes, ou aucun symptôme, ont été invités à se mettre en quarantaine à domicile.

"COVID est réel et erre dans notre province", a écrit Philip Limsi, médecin du seul hôpital de la ville entièrement équipé contre COVID, sur les réseaux sociaux. Il n'y a plus de chambres et l'approvisionnement en réservoirs d'oxygène s'épuise ", a-t-il déclaré.

Dans la ville voisine de Polanco, des dizaines d'employés du gouvernement local ont été infectés, forçant le verrouillage des opérations de la mairie.

Les dirigeants de la ville ont été confrontés à certaines questions après avoir permis à un rassemblement de masse de centaines d'agriculteurs et de conducteurs de motos de recevoir une aide financière du gouvernement et des colis alimentaires malgré un verrouillage.

Le plus haut responsable de la santé de la ville, le Dr Patrisha Quema. mais a ensuite ignoré les demandes de suivi pour renvoyer sa réponse.

Dès la troisième semaine de mai, la ville et sa grande province de Zamboanga del Norte avaient déjà signalé que ses lits de soins intensifs étaient pleins et qu'il n'y avait plus de respirateurs, selon les données du ministère de la Santé.

La province a également vu plus de jeunes – certains n'ayant que 16 ans – être hospitalisés, ce qui a incité les autorités à déclarer un verrouillage strict de deux semaines à partir du 1er juin.

L'ordonnance comprend également une interdiction de la consommation publique d'alcool dans toute la province. Mais mercredi, certaines personnes ont encore été vues en train de partager de l'alcool et de boire dans un seul verre à liqueur partagé au bord de la route.

Citant son emploi du temps chargé en raison de l'augmentation du nombre de cas, le plus haut responsable de la santé de Zamboanga del Norte, le Dr Esmeralda Nadela.

Malgré une interdiction stricte des rassemblements de masse, les autorités de la ville de Polanco ont autorisé des centaines d'agriculteurs et de motocyclistes à se rassembler dans un gymnase public pour recevoir une aide financière du gouvernement et un colis alimentaire le 25 mai au milieu du nombre croissant de cas de COVID dans la région. [Ted Regencia/Al Jazeera]

" Repose-toi bien, maman "

Parmi ceux qui ont succombé au COVID se trouvait Rosalina Ocupe, une ancienne enseignante du primaire, qui était retournée dans sa ville natale de Polanco après avoir passé ses années de retraite à Chicago aux États-Unis.

En tant que personne âgée vulnérable, elle avait pris soin de ne pas sortir pendant la propagation de la pandémie. Mais peu de temps après son 79e anniversaire début mai, elle est tombée malade après qu'une aide ménagère soit tombée malade. Elle a passé trois semaines à l'hôpital de Dipolog sous respirateur.

Sa fille, Patty, avait espéré que sa mère se rétablirait et qu'elle serait à la maison dans quelques jours. Au lieu de cela, la famille a appris mercredi que leur mère était décédée.

"Reposez-vous bien, maman", a écrit Patty dans un hommage à sa mère, dont les restes ont été enterrés à la hâte après le coucher du soleil mercredi, renonçant aux rites traditionnels philippins de neuf jours de veille avant l'enterrement.

La sœur aînée de Patty, Marichu, qui vit à Chicago, n'a pas pu rentrer à la maison en raison de restrictions de voyage. Avec la mort de sa mère, elle s'est demandé si elle aurait pu faire plus pour sa mère.

" Est-ce que j'en ai fait assez pour [her] qui a prié jour et nuit pour que je réussisse ? Cette question sera toujours [left] sans réponse.

"[It is] triste, douloureux et très injuste que COVID lui ait pris la vie ".

Poussée du sud

La ville voisine de Dumaguete dans les Visayas a enregistré une augmentation de 206% des infections entre le 31 mai et le 6 juin, la plaçant en tête de la liste des villes confrontées à une vague de coronavirus à l'échelle nationale.

Jeudi, environ 1,5% des 110 millions de Philippins sont entièrement vaccinés, selon le Philippine Vaccine Tracker [File : Ted Aljibe/AFP]Parmi les décès récents dans la ville universitaire figurent un juge à la retraite, dont la femme lutte également actuellement contre la maladie, et le vice-maire de la ville, Alan Cordova, qui a subi un arrêt cardiaque et est décédé en faisant du vélo, quelques jours seulement après s'être remis du coronavirus.

le Dr Kenneth Coo, médecin basé à Dumaguete et président national de la gestion de crise du Philippine College of Physicians, a déclaré que même si la ville fermait ses portes aux étrangers en réponse à la flambée, il y avait déjà " transmission communautaire ".

"Le plus important est que nous devons isoler le danger", a-t-il déclaré, avertissant que tous les hôpitaux de Dumaguete sont à capacité de débordement tout en notant que les dernières infections dans la ville ont été attribuées à des dîners avec la famille et les amis. Pas de rassemblements de masse, s'il vous plaît, c'est ma demande à la communauté.

Plusieurs villes de Mindanao sont également confrontées à une vague comme South Cotabato, General Santos, ainsi que Davao City, où Duterte a été maire pendant plus de 20 ans. Parmi les derniers décès figure le gouverneur de la province de Davao del Sur, Douglas Cagas, décédé jeudi.

Dans un point de presse mercredi, le groupe de recherche OCTA, qui suit les cas de coronavirus aux Philippines, a déclaré que le gouvernement national devrait envisager d'envoyer des agents de santé et du matériel à Mindanao.

Ranjit Rye de l'OCTA a averti que si la vague se poursuivait, les hôpitaux pourraient être submergés.

"Notre appel au gouvernement national est de nous laisser déployer des personnes, du matériel et du soutien dans ces zones", a déclaré Rye, ajoutant que la poussée pourrait durer un mois.

Quant à Limsi, médecin provincial et spécialiste des voies respiratoires, il a appelé les gens à rester chez eux, ajoutant : " Votre fête d'anniversaire ne vaudrait pas les souffrances que pourraient subir vos visiteurs. [if they are infected with COVID]. "

Pendant ce temps, Cayton de l'Université des Philippines, a déclaré que si les Philippines verront une spirale de poussées et de ralentissements des infections dépend de la capacité du gouvernement à mettre en œuvre la recherche des contacts, les tests, la vaccination et le traitement.

Jusqu'à présent, il n'y a toujours pas suffisamment d'indications que le gouvernement fait cela, a-t-il déclaré.