Des poignées de porte en laiton antibactérien aux boulevards larges et bien ventilés, nos villes et nos bâtiments ont toujours été façonnés par la maladie. C'est le choléra qui a influencé le réseau routier moderne, car les épidémies du 19e siècle ont entraîné l'introduction de systèmes d'égouts qui exigeaient que les routes au-dessus soient plus larges et plus droites, ainsi que de nouvelles lois de zonage pour empêcher la surpopulation.

La troisième pandémie de peste, une épidémie bubonique qui a commencé en Chine en 1855, a changé la conception de tout, des tuyaux de drainage aux seuils de porte et à la construction de fondations, dans la guerre mondiale contre le rat. Et l'esthétique nettoyante du modernisme était en partie le résultat de la tuberculose, avec des sanatoriums inondés de lumière inspirant une ère de chambres peintes en blanc, des salles de bains carrelées hygiéniques et l'omniprésent fauteuil inclinable du milieu du siècle. La forme a toujours suivi la peur de l'infection, tout autant que la fonction.

Avec chacun de nous vivant maintenant dans un isolement social, avec des magasins fermés, des bureaux abandonnés et des centres urbains réduits à des villes fantômes, il est difficile de ne pas se demander quel type d'impact durable Covid-19 aura sur nos villes. Les maisons devront-elles s'adapter pour mieux s'adapter au travail? Les trottoirs vont-ils s'élargir pour que nous puissions garder nos distances? N'aurons-nous plus envie de vivre si densément emballés ensemble, de travailler dans des bureaux à aire ouverte et de s'entasser dans des ascenseurs? Le passe-temps britannique bien-aimé de faire la queue sera-t-il de nouveau le même?

Alerte aux rongeurs … affiche de santé publique de 1948. Photographie: collection Histoire 2016 / Alamy

Une agence de design a déjà changé son objectif en imaginant à quoi pourrait ressembler le paysage post-Covid. Fondée en 1943, la Design Research Unit a l'habitude de voir grand. Il a façonné l'apparence d'une grande partie de la Grande-Bretagne d'après-guerre, y compris le Dôme de la découverte, les panneaux de signalisation de Londres et le logo de British Rail. Il a maintenant tourné ses énergies créatives pour imaginer comment les bâtiments pourraient aider à limiter la propagation des futures épidémies, couvrant tout, de la disposition des intérieurs et des espaces publics aux revêtements de surface, jusqu'au niveau nano.

« La façon dont nous pensons au lieu de travail sera le plus grand changement », a déclaré Darren Comber, directeur général de Scott Brownrigg, qui a fusionné avec le DRU en 2004. « Nous avons vu un énorme boom dans les espaces de co-travail. Mais après cela, les entreprises vont-elles vraiment vouloir mettre toute leur équipe au même endroit, où elles se mêlent étroitement aux autres entreprises? « 

Le rêve de co-working a été vendu sur la base même de l'interaction sociale, la promesse que vous pourriez vous frotter à des types créatifs indépendants pendant que vous attendez votre café artisanal. Mais la proximité peut ne plus sembler si tentante. «Je ne suggère pas que nous retournions tous au travail dans les cabines cellulaires des années 50, mais je pense que la densité dans les bureaux va changer. Nous verrons un éloignement des agencements décloisonnés, ainsi qu'une meilleure ventilation et des fenêtres plus ouvrantes. « 

«Les bâtiments hauts et très hauts seraient plus chers à construire et les résultats seraient moins efficaces»

C'est une intuition partagée par Arjun Kaicker, qui a dirigé l'équipe du lieu de travail de Foster and Partners pendant une décennie, influençant le nouveau siège gargantuesque pour Apple et Bloomberg. «Je pense que nous verrons des couloirs et des portes plus larges, plus de cloisons entre les départements et beaucoup plus d'escaliers», explique Kaicker, qui dirige désormais les analyses et les analyses chez Zaha Hadid Architects. « Tout a été fait pour briser les barrières entre les équipes, mais je ne pense pas que les espaces se couleront plus les uns dans les autres. »

Les meubles peuvent aussi changer. «Les bureaux ont rétréci au fil des ans, passant de 1,8 m à 1,6 m et maintenant 1,4 m et moins, mais je pense que nous verrons un renversement de cela, car les gens ne voudront pas s'asseoir si près les uns des autres.» Il imagine qu'une législation pourrait être introduite pour imposer une superficie minimale par personne dans les bureaux, ainsi qu'une réduction de l'occupation maximale des ascenseurs et des halls plus grands pour minimiser le surpeuplement.

Tout cela pourrait avoir un grand effet d'entraînement sur la ligne d'horizon. «Les immeubles de grande hauteur deviendraient plus chers à construire et seraient moins efficaces», ajoute-t-il, «ce qui pourrait réduire l'attrait économique pour les promoteurs de bâtiments de grande hauteur et de très grande hauteur à la fois pour les bureaux et les habitations.»

L'équipe de Kaicker travaille déjà sur des bureaux futuristes qui utilisent certains de ce qu'il pense être des principes post-coronavirus. Le nouveau siège de ZHA pour la société de gestion des déchets Bee’ah à Sharjah, aux Émirats arabes unis, a été conçu autour de «voies sans contact», ce qui signifie que les employés devront rarement toucher une surface avec leurs mains pour naviguer dans le bâtiment. Les ascenseurs peuvent être appelés à partir d'un smartphone, évitant d'avoir à appuyer sur un bouton à l'extérieur et à l'intérieur, tandis que les portes des bureaux s'ouvriront automatiquement à l'aide de détecteurs de mouvement et de reconnaissance faciale.

Pas de révision du système … un garde de sécurité à l'extérieur d'un lotissement en quarantaine à Hong Kong pendant l'épidémie de Sars. Photographie: Peter Parks / EPA

«Nous avons cherché à éliminer le contact direct avec les services communaux, directement de la rue au poste de travail», explique Kaicker, ajoutant que les stores, l'éclairage, la ventilation et même la commande d'un café seront contrôlés à partir de votre téléphone. Avec 80% des maladies infectieuses transmises par le contact avec des surfaces contaminées, cet avenir mains libres pourrait bien se réaliser.

Depuis que la pandémie a transformé le contact social en mal ultime, certains ont blâmé la densité des villes pour la propagation rapide de la maladie, plaidant pour les banlieues comme l'endroit le plus sûr. « Il y a un niveau de densité à New York qui est destructeur », a tweeté Andrew Cuomo, gouverneur de l'État de New York, fin mars. « NYC doit développer un plan immédiat pour réduire la densité. » D'autres ont trouvé de l'espoir dans le mode de vie américain centré sur la voiture. « Je dois espérer que notre formidable étalement nous aidera », a tweeté un journaliste.

Aux États-Unis, le virus a amplifié le fossé entre ville et campagne, certains républicains accusant les citadins, qui sont plus souvent démocrates, d'avoir propagé la maladie. «La densité est encore un sujet très difficile aux États-Unis», explique Sara Jensen Carr, professeur d'architecture à la Northeastern University de Boston et auteur du prochain livre, The Topography of Wellness: Health and the American Urban Landscape. «La pandémie donne déjà des munitions à des gens qui sont naturellement sceptiques quant à la densité et veulent promouvoir les banlieues centrées sur la voiture. Ils avancent les mêmes arguments que ceux avancés il y a plus de 100 ans. « 

De telles positions risquent de perdre de vue l'épidémie d'obésité et la crise climatique, toutes deux exacerbées par l'étalement – que les villes denses et piétonnières peuvent combattre. «Les gens ont tendance à rejeter la faute sur les choix personnels», ajoute-t-elle, «mais l'environnement bâti façonne ces choix.» En outre, certaines des villes les plus denses du monde se sont avérées les meilleures pour freiner la propagation de Covid-19.

«Favorable à la santé»… Central Park de New York, conçu par un travailleur sanitaire. Photographie: Sherab / Alamy

Le livre de Carr retrace l'histoire des réponses urbaines aux crises de santé publique, en commençant par le travail de l'architecte paysagiste Frederick Law Olmsted, qui a travaillé comme officier sanitaire pendant la guerre civile américaine, et a ensuite conçu le Central Park de New York et le collier émeraude de Boston. parcs, identifiant «la contemplation occasionnelle de scènes naturelles» comme «favorable à la santé et à la vigueur des hommes». Après avoir été enfermé à l'intérieur pendant des mois, pourrions-nous tous nous intéresser de nouveau à la valeur des parcs et des espaces verts urbains, ainsi qu'à l'infrastructure publique des toilettes, des fontaines et, surtout, des installations de lavage des mains?

Une grande partie de la théorie de la santé publique du XIXe siècle peut avoir été erronée, basée sur les maux des fumées imaginaires, mais elle a néanmoins eu des résultats bénéfiques. Depuis l'époque de la Grèce antique, on pensait généralement que la maladie émanait de la terre et se propageait à travers des vapeurs nocives, ou miasmes, qui provenaient du sol.

«La théorie des miasmes a eu une énorme influence sur les villes, en particulier les matériaux de construction», explique Christos Lynteris, anthropologue médical à l'Université de St Andrews et co-auteur de Plague and the City. «L'engouement pour le pavage des rues avec des dalles était largement motivé par la logique sanitaire et le désir de sceller les gaz toxiques de la terre.»

On pensait que la maladie pouvait pénétrer à travers n'importe quelle structure en contact direct avec la terre, de sorte que les murs étaient scellés à la surface et les bâtiments étaient de plus en plus enduits, plaqués, plâtrés et vernis, formant un bouclier imprenable contre cet ennemi invisible. Les fissures étaient de grandes causes d'alarme – non seulement elles suggéraient une fatigue structurelle, mais aussi la possibilité que des fumées mortelles puissent être libérées.

Des mesures drastiques… la tentative bâclée de brûler le quartier chinois de Honolulu en 1900. Photographie: FLHC 26 / Alamy

L'étude de Lynteris sur la troisième pandémie de peste – dont les épidémies se sont répétées dans le monde entier pendant plusieurs décennies, tuant plus de 12 millions de personnes au total – révèle comment la maladie a engendré des mesures urbaines drastiques. «Incendier des parties de la ville était l'une des solutions les plus populaires», dit-il, citant une tentative extrême à Honolulu en 1900. Le plan était de raser une partie infectée du quartier chinois de la ville (un plan imprégné de connotations raciales), mais l'incendie a fini par détruire la majeure partie de la ville lorsque le vent a changé de direction.

D'autres pays ont expérimenté l'incendie de blocs urbains pour créer des cordons sanitaires, mais une fois que le rat a été identifié comme transporteur principal, toute l'attention s'est tournée vers la protection des bâtiments contre les rongeurs. «Chaque ville dans le monde a soudainement eu des comités d'ingénieurs essayant de trouver des moyens de se protéger des rats», dit-il. «C'était un engouement mondial, qui a engendré des milliers de brevets dans les années 1910 et 20, des protecteurs de tuyaux de drainage aux barrières en béton.»

Lynteris est sceptique quant à la quantité de coronavirus qui changera réellement quoi que ce soit. «Les épidémies et les pandémies ont leur propre temporalité», dit-il. «Ce sont des temps très condensés, puis la panique se dissipe très rapidement et les gens font rarement de suivi.» Il souligne l'épidémie de Sars en 2003, quand il a été découvert qu'un bloc résidentiel à Hong Kong est devenu un site de «super-épandage» en raison de la façon dont les gouttelettes contaminées des tuyaux d'eaux usées pouvaient pénétrer dans les salles de bains des personnes par des coudes en U desséchés drains. Par la suite, il n'y a pas eu de révision ou d'inspection de masse des systèmes de plomberie et de ventilation pour empêcher que cela ne se reproduise. «Une pandémie ponctuelle n'a généralement aucun impact», explique Lynteris. « Il doit continuer à revenir pour que nous en prenions note. »

Certains utilisent la crise actuelle pour prendre du recul et réévaluer les hypothèses fondamentales sur la structure des villes. «C'est le meilleur moment pour penser à une ville piétonne», explique Wouter Vanstiphout, professeur de design en politique à l'Université de technologie de Delft aux Pays-Bas. «Le coronavirus pourrait-il être un catalyseur de décentralisation? Nous avons ces énormes hôpitaux et ces gens qui vivent les uns sur les autres, mais qui doivent encore parcourir de longues distances à travers la ville pour s'y rendre. La pandémie suggère que nous devrions distribuer des unités plus petites telles que des hôpitaux et des écoles dans une plus grande partie du tissu urbain et renforcer les centres locaux. »

Espace personnel… les bureaux à aire ouverte peuvent devenir une chose du passé. Photographie: Lester Lefkowitz / Getty Images

Les déplacements étant limités, la rue principale locale a pris tout son sens: les dépanneurs et les bodegas se révèlent généralement bien mieux approvisionnés que les supermarchés. La pandémie a également rendu visibles d'autres changements qui se sont produits sous notre nez. Vanstiphout dit que ses amis qui vivent dans le centre d'Amsterdam ont eu un réveil brutal. «Maintenant que le tourisme a cessé et que les Airbnbs sont vides», dit-il, «ils ont découvert qu'ils n'avaient pas de voisins. Il n'y a pas de quartier. Il n'y a pas de ville. Si vous soustrayez les touristes, il n'y a rien. »

Le coronavirus a exposé les effets du tourisme et de la migration sur les villes du monde entier de différentes manières. À Delhi, le décret de rester chez eux a vu des milliers de travailleurs migrants retourner à des centaines de kilomètres dans leurs villages ruraux, le travail annulé les empêchant de payer leur loyer.

« Je pense que le boosterisme des » villes globales « va prendre des coups », explique Vanstiphout. «Beaucoup a été fait de ce réseau fluide de zones métropolitaines, mais il y a maintenant davantage un sentiment de la ville comme un lieu de sécurité, un lieu de résidence et de continuité. Tout cela peut être considéré comme un avertissement contre la migration, mais pour moi, c'est le contraire. C’est un avertissement contre le tourisme et les inégalités qui provoquent la migration de main-d’œuvre temporaire; un avertissement contre l'économie des concerts et la dévastation des services publics. Il y a quelque chose de vraiment clair à propos d'une pandémie: vous pouvez voir la nécessité absolue d'un service de santé publique et d'un système de protection sociale adéquat. Cela crée une image très claire de ce qui est bon. »