Les hommes qui ont battu Mehboob Ali l'ont fait sans pitié. Le traînant dans un champ du village de Harewali, en bordure du nord-ouest de Delhi, le groupe l'a frappé avec des bâtons et des chaussures jusqu'à ce qu'il saigne du nez et des oreilles. Ali était un musulman, récemment rentré chez lui après une réunion religieuse, et la foule hindoue était tout à fait certaine qu'il faisait partie d'une soi-disant conspiration islamique pour propager le coronavirus aux hindous dans tout le pays. Ses agresseurs pensaient que le fervent de 22 ans devait être puni avant d’effectuer le «corona jihad».

Les allégations étaient entièrement fausses, mais selon des séquences vidéo et sa famille, les hommes qui ont battu Ali le 5 avril n'avaient aucun doute sur sa culpabilité, exigeant: « Dites-nous qui d'autre est derrière ce complot. » Ali a ensuite été emmené dans un temple hindou voisin et on lui a dit de renoncer à l'islam et de se convertir à l'hindouisme avant de l'autoriser à se rendre à l'hôpital.

Cinq jours après l’attaque, la famille d’Ali craignait également d’être accusée de propager le virus. « Si nous déposons une plainte contre la police, les Hindous ne nous laisseront pas vivre dans le village », a déclaré un membre de la famille, qui a demandé à ne pas être nommé. La police a confirmé qu'en raison de sa présence à une convention musulmane à Bhopal il y a quelques semaines, Ali était détenu dans le quartier d'isolement de l'hôpital Lok Nayak Jai Prakash Narayan à Delhi en tant que «suspect corona», bien qu'il n'ait présenté aucun symptôme.

L'attaque contre Ali est symptomatique de la diabolisation croissante de la communauté musulmane de l'Inde, qui est accusée, sans aucune raison, de mener une campagne malveillante pour propager Covid-19 à la majorité hindoue.

Déjà une minorité attaquée – il y a quelques semaines à peine que des foules hindoues ont attaqué des musulmans lors d'émeutes religieuses à Delhi – les musulmans ont maintenant vu leurs entreprises à travers l'Inde boycottées, des bénévoles distribuant des rations appelées «terroristes de coronavirus» et d'autres accusés d'avoir craché de la nourriture et infecté de l'eau fournitures avec le virus. Des affiches sont apparues interdisant aux musulmans d'entrer dans certains quartiers d'États aussi éloignés que Delhi, Karnataka, Telangana et Madhya Pradesh.

Les troubles ont commencé lorsque le rassemblement d'une organisation missionnaire islamique, Tablighi Jamaat, qui s'est tenu à la mi-mars dans le quartier de Nizamuddin, dans le sud de Delhi, a été désigné par la police et le gouvernement comme responsable de la propagation du coronavirus à travers l'Inde. La convention, qui avait reçu le feu vert des autorités de Delhi, a réuni environ 8 000 personnes, dont des centaines d'étrangers. Il est rapidement devenu évident que de nombreux participants à la convention avaient ramassé sans le savoir Covid-19 et l'avaient ramené dans des villes et des villages à travers l'Inde.

Dans tout le pays, la police a reçu l'ordre d'arrêter toute personne associée à l'organisation. Jusqu'à présent, plus de 27 000 membres de la Tablighi Jamaat et leurs contacts ont été mis en quarantaine dans une quinzaine d'États. Dans l'Uttar Pradesh, la police a offert jusqu'à 10 000 roupies (105 £) pour obtenir des informations sur toute personne ayant assisté au rassemblement.

Dans une déclaration cette semaine, la réponse des scientifiques indiens au groupe Covid-19 a déclaré que « les données disponibles ne soutiennent pas la spéculation » selon laquelle le blâme pour l'épidémie de coronavirus en Inde incombe principalement à Tablighi Jamaat. Les scientifiques ont souligné que, bien que les tests de dépistage du coronavirus soient extrêmement faibles dans toute l'Inde, un nombre disproportionné de membres du Tablighi Jamaat, conformément à un arrêté gouvernemental, faussent donc fortement les chiffres.

Pourtant, les résultats des tests ont été rapidement saisis par les membres du parti nationaliste hindou au pouvoir Bharatiya Janata (BJP), qui a affirmé que les membres de Tablighi Jamaat avaient l'intention d'infecter des millions de personnes dans le cadre d'un complot islamique et de perpétrer un «terrorisme corona».

Les hauts dirigeants du BJP ont accusé Tablighi Jamaat d'avoir perpétré un «crime talibani», ont décrit leurs membres comme des «bombes humaines, mais sous l'apparence de patients atteints de coronavirus», et ont appelé les dirigeants de Tablighi Jamaat à être pendus et abattus. Kapil Mishra, un dirigeant local du BJP connu pour ses discours de haine, a tweeté: «Les gens de Tablighi Jamaat ont commencé à cracher sur les médecins et autres agents de santé. C’est clair, leur objectif est d’infecter le plus de personnes possible avec le coronavirus et de les tuer. « 

Bien que rapidement démystifiées, les rumeurs selon lesquelles des membres de Tablighi Jamaat refusaient d'aller en quarantaine, agressant le personnel de l'hôpital et jetant des bouteilles d'urine sur les hindous se sont rapidement propagées.

Des hashtags tels que «coronaJihad», «CoronaTerrorism» et «CoronaBombsTablighi» ont commencé à apparaître sur Twitter en Inde. Les médias indiens traditionnels ont affirmé à plusieurs reprises que les membres de Tablighi Jamaat étaient des «supers spreaders» de coronavirus.

Le Dr Zafarul-Islam Khan, président de la Commission des minorités de Delhi, a déclaré que, bien que Tablighi Jamaat ait été myope dans la tenue de la convention, il y avait «des dizaines d'exemples de gouvernement, de partis politiques et d'autres groupes religieux qui ont également bafoué les restrictions sur les coronavirus et se sont rassemblés dans grands nombres ».

Il a ajouté: «Mais toute l'attention se concentre uniquement sur les musulmans. Au cours des derniers jours, nous avons noté une nouvelle vague d'attaques contre des musulmans à travers le pays. On parle de boycott social des musulmans, de harcèlement des musulmans par des groupes hindous et des musulmans sont même harcelés par la police dans divers domaines. »

Il y a eu une concentration d'attaques contre les musulmans au Karnataka, où un député du BJP, Anant Kumar Hegde, a dénoncé Tablighi Jamaat comme terroriste. Peu de temps après, un clip audio a commencé à être largement diffusé sur WhatsApp, exhortant les gens à ne pas autoriser les vendeurs de fruits et légumes musulmans dans leurs régions, affirmant qu'ils propageaient le virus à travers leurs produits.

Sayed Tabrez, 23 ans, et sa mère, Zareen Taj, 39 ans, faisaient partie des sept volontaires musulmans qui ont été agressés par un gang de membres locaux du BJP les 4 et 6 avril, alors qu'ils tentaient de distribuer de la nourriture à des personnes pauvres dans les districts de Marathahalli et Dasarahalli. du Karnataka.

«Une vingtaine de membres locaux du BJP sont venus à moto et ont commencé à nous crier dessus:« Vous n’êtes pas autorisé à distribuer des rations – vous êtes musulmans, vous êtes donc tous des terroristes qui propagent la maladie. Nous savons que vous crachez dans les rations et que vous venez de Tablighi Jamaat pour propager le virus », a déclaré Tabrez. Deux jours plus tard, environ 25 membres locaux du BJP les ont suivis dans des véhicules avant d'attaquer Tabrez, sa mère et les autres volontaires avec des chauves-souris. La police a depuis arrêté deux personnes.

Ce n'est pas un incident isolé. Manohar Elavarthy, de l'ONG Swaraj Abhiyan, qui distribue des rations de verrouillage, a déclaré que des dizaines d'attaques avaient été perpétrées contre leurs volontaires musulmans ces derniers jours, dont certaines par la police.

Des ambulances attendent de conduire des membres du groupe islamique Tablighi Jamaat dans une installation de quarantaine. Photographie: Getty Images

À Mangalore cette semaine, des affiches ont commencé à apparaître indiquant que les musulmans n'étaient plus autorisés dans certains quartiers. « Aucun commerçant musulman ne sera autorisé à accéder à notre ville natale tant que le coronavirus n'aura pas complètement disparu », lit un panneau à Alape. Dans le village dominé par les hindous d'Ankanahalli, une vidéo vue par le Guardian montre Mahesh, le président du panchayat du village, avertissant que si un hindou du village est surpris en train de fraterniser avec un musulman, «vous serez condamné à une amende de 500 à 1 000 roupies».

Le détournement de coronavirus comme excuse à la discrimination survient après une campagne croissante parrainée par l'État pour transformer les musulmans en citoyens de seconde zone en Inde, dans le cadre du programme du BJP de nationalisme hindou. Les attaques contre les musulmans sont devenues monnaie courante et la récente loi de modification de la citoyenneté, adoptée par le BJP en décembre, a incité des millions de personnes à descendre dans la rue en signe de protestation, affirmant qu'il était discriminatoire à l'égard des musulmans.

La situation s'est tellement détériorée la semaine dernière qu'elle a incité Equality Labs, une organisation de défense des droits de l'homme sud-asiatique basée aux États-Unis qui fait des recherches sur le discours de haine islamophobe, à publier une déclaration exhortant l'Organisation mondiale de la santé à «publier de nouvelles directives contre le discours de haine Covid-19 et à le déconnecter. aux communautés religieuses ».

« Quelques semaines seulement après le pogrom de Delhi, où des centaines de maisons et de magasins musulmans ont été saccagés, une légère augmentation de la désinformation et un langage commun nuisible entraînent la violence », a déclaré le directeur exécutif d'Equality Labs, Thenmozhi Soundararajan. « La menace d'un autre pogrom se profile toujours. »