En tant qu'agent de santé communautaire et directeur exécutif de l'Association nationale des agents de santé communautaires, j'ai passé l'année dernière à recueillir des informations sur les défis mentaux et émotionnels des personnes en première ligne de la réponse à la pandémie dans les quartiers à travers l'Amérique.

Je connais bien l’anxiété et la culpabilité qu’ils ressentent en essayant de réconforter et de soutenir les familles qui ont lutté de perte après perte dans l’isolement et l’incertitude.

Les premières lignes du COVID-19 ont besoin d'agents de santé communautaires, mais ils ne reçoivent pas le soutien nécessaire

Pourtant, en plus des pressions induites par la pandémie, les événements récents constituent un sombre rappel d'autres crises américaines persistantes auxquelles nos intervenants communautaires sont confrontés : une série de fusillades de masse et les conséquences catastrophiques du racisme.

L'horreur de la fusillade de masse du 16 mars à Atlanta contre huit personnes, dont six étaient originaires de communautés asiatiques, m'a bouleversée. Après l'annonce de la nouvelle, j'ai appelé Theanvy Kuoch, un ASC cambodgien qui est mentor, aîné et ami depuis 10 ans. Bien avant d'avoir le titre d'agente de santé communautaire, Theanvy a canalisé son expérience vécue en tant que survivante de l'esclavage, de la faim, de la maladie et de la perte de l'holocauste cambodgien des années 1970 pour soutenir les personnes vivant dans son camp de réfugiés.

Il y a quatre décennies, Theanvy a fondé Khmer Health Advocates en Amérique, apportant une thérapie, des services de santé et des services sociaux tenant compte des traumatismes à d'autres réfugiés nouvellement arrivés.

Lors de mon récent appel à Theanvy, tant de questions ont inondé mon cerveau. Comment allait-elle ? Comment la nouvelle des meurtres d'Atlanta de femmes asiatiques, ainsi que la montée des attaques racistes globales contre les Américains d'origine asiatique, l'ont-elle affectée ? Affecté ses clients ? Et de quoi elle et les autres ASC avaient-elles besoin de la part de leurs partenaires et alliés pour être en mesure de fournir des services dans sa communauté ?

Les agents de santé communautaires repoussent leurs propres facteurs de risque et obstacles pour s'assurer que les familles qu'ils servent peuvent se faire dépister et avoir un accès équitable aux vaccinations et aux traitements médicaux.

Dans la bousculade en cours pour affronter et conquérir le COVID-19, l'Amérique doit se concentrer davantage sur les travailleurs communautaires de première ligne non annoncés comme Theanvy. Chaque jour, les agents de santé communautaires repoussent leurs propres facteurs de risque et obstacles pour s'assurer que les familles qu'ils servent peuvent se faire dépister et avoir un accès équitable aux vaccinations et aux traitements médicaux.

L'histoire continue

À la fin du mois d'avril 2020, alors que le nombre de morts du COVID-19 aux États-Unis était supérieur à 62000, Theanvy et moi avions collaboré avec l'Austin Asian Community Health Initiative pour créer un guide pour les ASC qui traitait de la violence croissante, de la stigmatisation et du blâme contre personnes d'origine asiatique. Nous voulions promouvoir des moyens par lesquels les ASC peuvent soutenir les membres de nos communautés d'origine asiatique et des îles du Pacifique.

Ils font le travail de recherche des contacts, de sensibilisation dans la rue, de soutien aux expulsions, de livraison de couches, de médicaments et de nourriture, de défense des droits des immigrants et de protection des travailleurs et de deuil auprès des familles. C'est un travail qui mettrait au défi les plus sains physiquement et émotionnellement parmi nous.

Alors que le site Web STOP AAPI Hate suit l'augmentation des crimes contre les Américains d'origine asiatique, Theanvy et les autres ASC doivent augmenter leur charge de travail quotidienne en accompagnant les personnes qui ont peur d'aller à l'épicerie ou de voyager pour se faire vacciner. Ils réconfortent également les personnes souffrant de dépression et d’anxiété dues à la violence raciale. Et ils le font sans primes ni subventions, et sans fanfare.

Les conditions de travail sont souvent difficiles

Plaider pour les ASC n'a jamais été facile. La plupart fournissent leurs services en dehors des services et systèmes de santé établis. En tant que main-d'œuvre précaire, principalement composée de femmes de couleur occupant certains des emplois les moins bien rémunérés de la santé publique, elles manquent souvent de possibilités d'avancement de carrière.

Nos organisations communautaires ne sont souvent pas éligibles pour demander des subventions qui financent les services et la recherche des ASC. Sans le soutien des infrastructures, notre pouvoir de défendre les communautés vulnérables est diminué.

Au début de la pandémie, le département de la sécurité intérieure a identifié les ASC comme des travailleurs des infrastructures essentielles essentielles qui peuvent apporter une contribution significative aux efforts d'intervention d'urgence contre le COVID-19.

Ces conseils, ainsi que près de 60 ans de recherche sur l'efficacité des ASC, deux décennies de reconnaissance de la santé publique, des études historiques sur le développement de la main-d'œuvre et une classification nationale du travail, auraient dû susciter le respect et un partenariat authentique avec les ASC en tant que professionnels de la santé publique. Malheureusement, nombre d’entre nous restent sous-évalués.

Comment soutenir les agents de santé

En février, mon organisation a publié une plate-forme nationale sur la politique des ASC, créée au cours de l'année écoulée avec des centaines d'agents de santé communautaires, de réseaux et d'alliés. C'est un outil important pour promouvoir l'identité professionnelle nationale, le leadership et les capacités des ASC et de nos associations.

Ces recommandations de politique présentent les meilleures pratiques qui peuvent guider l'intégration dans des efforts de réponse plus larges au COVID-19. Mais à moins que les institutions publiques et privées ne tiennent compte des conseils, ces travailleurs vitaux continueront d'être mis à l'écart.

Il est plus que temps de reconnaître l'expertise et la capacité sous-estimées de nos travailleurs de la santé communautaire, dont beaucoup font face à d'immenses souffrances et à un besoin de plus en plus grand de leurs services.

Avec une vision, nous pouvons transformer nos expériences pendant la pandémie en un mouvement authentique pour l'équité en santé, avec des agents de santé communautaires adéquatement soutenus au centre.

Denise Octavia Smith, directrice exécutive fondatrice de l'Association nationale des agents de santé communautaires, est membre des communautés saines de l'Aspen Institute.com.

Cet article a été initialement publié sur USA TODAY : Les lignes de front du COVID-19 ont besoin d'agents de santé communautaires. Ils ont besoin de soutien.