Le molnupiravir est un antiviral oral expérimental développé par Merck et Ridgeback Biotherapeutics qui pourrait traiter le COVID-19. Merck

Merck marche sur la corde raide avec sa pilule COVID-19, s'attendant à récolter des milliards de revenus tout en rendant le médicament abordable pour le monde.

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Le programme antiviral du géant pharmaceutique est devenu la première pilule à réussir dans une étude à un stade avancé. Le médicament, appelé molnupiravir, a réduit de moitié le risque d'hospitalisation et de décès par rapport à un placebo pour les personnes atteintes de COVID-19 léger à modéré qui présentent un risque élevé de maladie grave.

Merck se trouve maintenant en mesure de faire du molnupiravir l'un de ses médicaments les plus rentables, les analystes de l'industrie prévoyant que la société générera environ 22 milliards de dollars de revenus grâce au médicament jusqu'en 2030. Dans le même temps, pour être un outil efficace dans la pandémie, il devra travailler pour le rendre accessible aux personnes qui en ont le plus besoin dans le monde.

L'iniquité mondiale a été une caractéristique de la réponse mondiale au COVID-19. Moderna, par exemple, a été critiquée pour avoir donné la priorité aux pays riches dans la conclusion d'accords d'approvisionnement pour son vaccin contre le coronavirus. Plus de 50 pays et territoires, principalement en Afrique et au Moyen-Orient, ont vacciné moins de 10 % de leur population à fin septembre.

Merck espère gagner des milliards sans laisser de côté les populations les plus vulnérables. Alors que le gouvernement américain paie 712 $ par traitement, Merck autorise les fabricants de génériques à fabriquer sa pilule pour les marchés à faible revenu, où ils factureront probablement une fraction de ce coût.

Merck a conclu des accords avec huit fabricants de médicaments génériques, permettant à chacun d'entre eux de vendre du molnupiravir dans plus de 100 pays à revenu faible et intermédiaire. Ces fabricants de génériques seront en concurrence sur les prix, un rapport indiquant qu'ils devraient facturer environ 12 à 15 $ par traitement.

Les sociétés pharmaceutiques ont déjà fait appel à des fabricants de génériques pour des médicaments contre le VIH et l'hépatite C, généralement après la pression du public. Pour sa pilule COVID-19, Merck a mis en place ces partenariats à l'avance, renonçant de manière préventive au contrôle monopolistique du médicament que les sociétés pharmaceutiques protègent si agressivement dans des circonstances normales.

"Nous avons prévu de mettre cette stratégie en place depuis le tout début". directeur exécutif de la politique publique pharmaceutique mondiale de Merck.

Même certains défenseurs des prix des médicaments applaudissent la stratégie de Merck.

"Merck fait partie des meilleurs acteurs de la pandémie par rapport à d'autres entreprises", a déclaré Jamie Love, chef du groupe de défense de l'accès aux médicaments Knowledge Ecology International.

Les États-Unis paient 712 $ par patient pour le médicament de Merck

© Drew Angerer/

Joe Biden brandit un masque facial au Queen Theatre le 28 octobre 2020 à Wilmington, Delaware. Drew Angerer/

Merck devrait récolter des milliards avec son nouveau médicament, alimenté par des accords d'approvisionnement avec des pays riches comme les États-Unis.

Vidéo : la nouvelle pilule Covid de Merck (QuickTake)

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En juin, le gouvernement américain a accepté de payer 1,2 milliard de dollars dans le cadre d'un accord d'approvisionnement pour le molnupiravir, si le médicament obtient l'approbation de la Food and Drug Administration. Merck a refusé de fournir des détails sur la façon dont ce prix a été négocié. Le porte-parole a ajouté que le gouvernement américain tient compte de plusieurs facteurs pour négocier un prix, y compris le coût de développement et de fabrication du médicament.

Les analystes s'attendent à ce que le molnupiravir devienne un médicament le plus vendu pour Merck. L'analyste de Bernstein Ronny Gal a prévu dans une note de recherche du 6 octobre que Merck réalisera 5,3 milliards de dollars de ventes pour le médicament en 2022, dont environ 80% proviendra du marché américain. Gal a prévu 22 milliards de dollars de revenus totaux de molnupiravir pour Merck jusqu'en 2030.

Les investisseurs semblent également voir ce potentiel : le cours de l'action Merck a augmenté de 10 % après que la société a annoncé les résultats positifs de l'étude le 1er octobre.

Les États-Unis paient effectivement environ 712 $ par cours de traitement à partir de l'accord de juin. Ce prix semble trop élevé à certains experts, en particulier compte tenu des subventions fédérales investies dans le médicament. Le développement initial du médicament a été financé par 35 millions de dollars de subventions des contribuables, a rapporté Axios.

"Malheureusement, aux États-Unis, nous permettons aux fabricants de fixer le prix qu'ils veulent, et par conséquent, nous obtenons des situations comme celle-ci", a déclaré le Dr Aaron Kesselheim, professeur à la Harvard Medical School, dans un e-mail, ajoutant le facteur de négociation du gouvernement. dans l'investissement public.

Mais les patients ne seront pas directement confrontés à cette facture. Le gouvernement américain a négocié un accord d'approvisionnement pour 1,7 million de cours de traitement, qui seront ensuite distribués gratuitement aux patients.

Même à ce prix, le molnupiravir est moins cher que les autres traitements COVID-19. Une pilule est beaucoup plus simple à produire que d'autres médicaments, administrés sous forme de perfusions IV. Le gouvernement paie 2 100 $ par perfusion du cocktail d'anticorps de Regeneron et 3 200 $ pour un cours IV de cinq jours sur le remdesivir antiviral de Gilead Sciences. Les vaccins COVID-19, en revanche, sont beaucoup moins chers, allant de 10 $ à 40 $ par injection aux États-Unis.

Merck n'a pas encore fixé de prix commercial pour le molnupiravir, mais a déclaré qu'elle utiliserait des prix différents dans les pays en fonction de leur niveau de revenu.

Même avec un plan d'accès, certains disent que Merck devrait faire plus

© Merck

Merck étudie le molnupiravir comme traitement antiviral potentiel pour le COVID-19. Merck

Les défenseurs ont souligné quelques mesures que Merck pourrait prendre pour améliorer l'accès.

Dzintars Gotham, chercheur indépendant et médecin au King's College Hospital, a déclaré qu'il serait utile de savoir combien il en coûte à Merck pour produire les pilules. Ces informations peuvent aider les pays à négocier des prix équitables, a-t-il déclaré.

Gotham et Melissa Barber, doctorante en sciences de la santé des populations à l'Université Harvard, ont publié leur propre analyse, estimant qu'il en coûte 17,74 $ pour produire un cours de molnupiravir.

Merck a refusé de dire combien coûte la fabrication du molnupiravir. Schaper a déclaré que le coût marginal n'était pas la bonne question à poser sur les prix, affirmant qu'il ne tenait pas compte des avantages sociétaux du médicament.

Ce manque de transparence est courant dans l'industrie pharmaceutique, a déclaré Gotham.

"Beaucoup de prix des médicaments reposent sur une asymétrie de prix très spectaculaire entre l'acheteur et le vendeur", a déclaré Gotham, "ce qui est un terme sophistiqué pour le vendeur connaissant beaucoup d'informations sur ce qu'il pouvait ou ne pouvait pas se permettre en termes de prix et l'acheteur ne sait pas grand-chose de ce qui est possible."

Gotham et Love ont également déclaré qu'ils aimeraient voir Merck publier publiquement les contrats avec les fournisseurs de génériques. Cela comprendrait des informations sur la liste des 105 pays inclus, la durée des licences et les redevances que Merck reçoit de ces ventes.

"Les licences devraient être publiques", a déclaré Gotham. "Je ne vois pas d'argument logique pourquoi ils ne le seraient pas."

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