CHARLESTON - Malgré les spéculations plus tôt ce mois-ci sur une éventuelle session extraordinaire pour allouer plus de 500 millions de dollars en fonds de secours fédéraux pour le COVID-19, rien de la part des dirigeants législatifs ou exécutifs de Virginie-Occidentale qu'une session est imminente.

L'État et les gouvernements locaux reçoivent un total de 1,355 milliard de dollars du gouvernement fédéral dans le dernier projet de loi d'allégement du COVID-19, dont 677 millions de dollars vont à l'État.

Avec quatre ans pour allouer les fonds de secours du COVID, les législateurs de W.Va. ne sont pas pressés pour une session extraordinaire

Par le biais d'une loi adoptée en 2021 (House Bill 2014), la législature est chargée de décider ce qui se passe avec l'argent que l'État reçoit du gouvernement fédéral lorsque le montant d'argent est supérieur à 150 millions de dollars et quand il arrive alors que la législature n'est pas en session. Cela signifie que le gouverneur républicain Jim Justice allouera les premiers 150 millions de dollars et que la législature dirigée par le GOP allouera 527 millions de dollars, soit un peu moins de 78% de l'argent total que le gouvernement de l'État recevra.

Interrogée sur une session législative spéciale potentielle pour allouer les fonds plus tôt cette semaine, la directrice des communications de la Chambre des délégués, Ann Ali, a déclaré que les dirigeants de la Chambre n'avaient reçu aucune indication de la part de la justice qu'une session extraordinaire aurait lieu.

Le directeur des communications du Sénat, Jacque Bland, a déclaré que le Sénat n'avait pas non plus reçu d'indication d'une session extraordinaire imminente de la part du gouverneur.

Selon les termes du plan de sauvetage américain, cet argent de secours COVID-19 n'a pas à être engagé dans un certain projet avant décembre 2024. Les gouvernements des États et des comtés ont jusqu'en décembre 2026 pour dépenser tout l'argent.

le président de la Chambre, Roger Hanshaw, R-Clay, a déclaré qu'il incombait aux législateurs de «ne pas se hâter» de dépenser l'argent.

La longue échéance, associée au montant d'argent qui est «au-delà de tout ce dont (le regretté sénateur américain Robert C. Byrd) aurait rêvé», confie aux élus la responsabilité de réfléchir à la façon dont ils dépensent l'argent, Hanshaw mentionné.

«Le point qui doit être compris par tout le monde est que cet argent ne signifie pas que nous sommes à court et que nous achetons un tas de machines de pavage demain et que nous commençons à paver les routes en juillet», a déclaré Hanshaw. «Le chronomètre ici est long. Nous avons beaucoup de temps sur le chronomètre des tirs pour cet argent. Cela signifie peut-être plus que nous ne l’avons jamais fait avec nos subdivisions politiques, avec les municipalités et les comtés. »

La leader de la majorité à la Chambre, Amy Summers, R-Taylor, a déclaré mardi avant l’interview de Hanshaw que les législateurs ne savent pas quand le gouverneur les convoquerait pour la session. Elle a dit qu'ils avaient espéré une session extraordinaire entre le 6 et le 8 juin, lorsque l'Assemblée législative se réunira pour les réunions du comité intérimaire prévues.

"Nous savons que l'État a un afflux de dollars fédéraux et, en raison d'un projet de loi de la Chambre qui est devenu loi, l'Assemblée législative au complet doit fournir un contrôle et un équilibre appropriés aux pouvoirs de dépenser de l'exécutif, en ce qui concerne les fonds fédéraux", a déclaré Summers..

Le leader parlementaire de la minorité, Doug Skaff, D-Kanawha, a déclaré qu'il ne pensait pas qu'il soit tout à fait nécessaire de tenir une session extraordinaire dans les premières semaines après que l'État ait reçu l'argent.

Skaff est le président de HD Media, société mère de The Herald-Dispatch.

La seule raison pour laquelle les législateurs auraient besoin de se réunir si tôt serait si certaines agences d'État ont besoin d'une approbation législative pour recevoir de l'argent.

Sinon, a déclaré Skaff, cela ne ferait pas de mal aux législateurs d’attendre au moins en septembre, la prochaine fois qu’ils doivent tenir des réunions du comité intérimaire, pour se réunir en session extraordinaire.

"Il y a une opportunité pour nous de faire certaines choses, mais la dernière chose que nous devons faire est de nous précipiter juste pour dire :" Nous l'avons dépensé ", a déclaré Skaff. "Je pense qu'il est important que nous passions ce temps à nous réunir, à collecter des données, à rassembler des informations sur la meilleure façon d'utiliser cet argent en ayant la contribution de tous les élus de tous les différents districts et comtés."

Hanshaw et Skaff ont déclaré qu'ils souhaitaient résoudre les problèmes d'infrastructure - en particulier le haut débit, les égouts et l'eau. Hanshaw a souligné l'utilisation possible de l'argent pour les réparations des routes. Skaff a également déclaré que l'argent pourrait être utilisé pour soutenir les entreprises locales qui ont subi des pertes de revenus et qui tentent d'attirer des employés.

Le chef de la minorité au Sénat, Stephen Baldwin, D-Greenbrier, soutient des mesures d'infrastructure similaires, notant que la cartographie des conduites d'eau et d'égout et les efforts d'atténuation des inondations pourraient également être financés avec des fonds fédéraux.

L’extension des programmes d’alimentation des enfants et l’appui aux efforts visant à réduire la toxicomanie dans l’État sont sur le radar de Baldwin.

«La crise de la toxicomanie fait rage comme jamais auparavant pendant COVID», a déclaré Baldwin. «Le moment est venu d'étendre les programmes de prévention et de traitement dans tout l'État avec les fonds disponibles.»

La loi de l'État de 2021 qui limite le moment où le gouverneur peut gérer certains fonds fédéraux était une réponse au décaissement par l'administration de la justice de 1,2 milliard de dollars de fonds fédéraux que l'État a reçu en 2020 par le biais de la loi fédérale CARES, le premier programme de secours COVID-19 adopté par le Congrès.

Au début de l'été 2020, la Chambre a été en mesure de recueillir le soutien de plus des deux tiers de ses membres pour demander au gouverneur une session extraordinaire pour allouer l'argent de la Loi CARES, mais le Sénat n'a pas reçu suffisamment de soutien pour présenter une pétition. le gouverneur pour appeler la session.

Les législateurs fédéraux ont déclaré que leur intention était que les gouvernements des États conservent 55% de l'argent de la loi CARES qui leur avait été donné et répartissent automatiquement les 45% restants entre les comtés et les municipalités pour aider à limiter la propagation du COVID-19 ou compléter les budgets locaux, les entreprises, départements de la santé et autres entités qui ont subi des pertes en raison de la pandémie.

Le département du Trésor américain a fourni des directives sur la manière dont les États étaient censés distribuer l'argent, en utilisant en grande partie des formules basées sur la population.

En Virginie-Occidentale, le gouvernement de l'État a conservé la totalité de l'argent de la loi CARES et l'a distribuée aux gouvernements des comtés et des municipalités à leur demande.

Le plan de sauvetage américain, que le président Joe Biden a promulgué le 11 mars, indique clairement que les gouvernements des États doivent distribuer des sommes exactes, sur la base des lignes directrices et des calculs du Trésor américain, aux petites municipalités.

Par le biais de la loi, le gouvernement fédéral donne de l'argent directement aux comtés et aux grandes villes, contournant complètement les gouvernements des États.

L’argent que recevront les gouvernements locaux de la Virginie-Occidentale est distinct des 677 millions de dollars que le gouverneur et la législature sont chargés d’allouer.

Les neuf plus grandes villes de l’État recevront un total de 168 millions de dollars, et le total combiné des 55 comtés de la Virginie-Occidentale recevra 348 millions de dollars. Les autres municipalités de la Virginie occidentale recevront 162 millions de dollars.

«Ils seront également en mesure de commencer à prendre des décisions sur leurs priorités locales», a déclaré Hanshaw mercredi à propos des gouvernements locaux. «Ce sera un processus complexe. C’est excitant, mais c’est impliqué. »