Philippines Duterte reçoit la première dose du vaccin COVID-19 de Sinopharm

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Chercheur COVID: Bolsonaro a essayé de «me taire»SERGIO LIMA Lorsque le financement de l'étude COVID-19 du Dr Pedro Hallal a été brusquement réduit, les décès dus au virus venaient de grimper pour atteindre de nouveaux sommets sinistres au Brésil. Hallal dit que le gouvernement n'a tout simplement pas aimé ce que son étude dévoilait: les peuples autochtones sont cinq fois plus susceptibles d'être infectés par le COVID-19 que les autres groupes ethniques du Brésil. Ses découvertes sont intervenues au milieu d'une vague d'invasions de terres indigènes par des cultivateurs de soja, des éleveurs de bétail et des mineurs illégaux encouragés par les signaux amicaux du président négationniste du Brésil Jair Bolsonaro.

«Je suis absolument certain que cela visait à me faire taire», a déclaré Hallal, un épidémiologiste et professeur à l'Université fédérale de Pelotas, a déclaré au Daily Beast. «L'étude montrait des résultats qu'ils ne voulaient pas qu'elle montre.» Hallal, dont le financement de la recherche COVID a été réduit l'année dernière, n'est pas le seul.

Des dizaines de chercheurs qui étudient le virus disent avoir été ciblés par des fans et des alliés de Bolsonaro, qui s'est longtemps présenté comme un populiste ressemblant à Trump opposé à la science, aux médias grand public et à l'élite libérale «corrompue». Les chercheurs brésiliens du pire leader COVID au monde affirment avoir souffert d'attaques incessantes sur les réseaux sociaux, de menaces de mort, de réductions de financement et d'enquêtes arbitraires au cours de l'année écoulée alors qu'ils cherchent à mieux comprendre le virus qui ravage le pays. Ils disent que ces attaques sont une tentative à peine voilée de les museler et de supprimer leur travail.

Bolsonaro a minimisé le virus comme un «fantasme» et une «petite grippe», dénoncé les verrouillages et - jusqu'à récemment - rejeté les vaccins. «Les Brésiliens doivent être étudiés. Ils n’attrapent rien.

Vous voyez le gars sauter à l'égout, plonger dedans. Et rien ne lui arrive », a déclaré le président à propos du virus l'année dernière.Même si COVID a tué 398000 personnes au Brésil, le président et ses alliés ont remis en question à plusieurs reprises son bilan et accusé gouverneurs et maires de gonfler le nombre de morts pour affaiblir politiquement le président.

"Il y a cette base conservatrice qui se présente comme l'opposition à la science", a déclaré Pablo Ornelas Rosa, professeur à l'Université de Vila Velha à Espírito Santo. «Si vous êtes pro-science et pro-faits, vous êtes étiqueté comme un gauchiste, comme un communiste, comme un ennemi du président.» «Le ministre de la Santé a paniqué», a rappelé Hallal, qui coordonnait l'étude, la plus grande du Brésil.

analyse épidémiologique du virus et de sa propagation à travers le pays. Le scientifique soutient que lors d'une conférence de presse organisée pour dévoiler ses dernières découvertes, le ministère a interdit la publication de données sur les risques accrus pour les peuples autochtones. Hallal dit qu'on ne lui a jamais dit pourquoi les fonctionnaires ont contesté les résultats.

Quelques semaines plus tard, l'étude - commandée par un ancien ministre de la Santé qui avait été limogé en avril dernier après s'être heurtée à Bolsonaro - a perdu son financement fédéral. Bientôt, Hallal a fait l'objet d'une enquête de la part de l'organisme d'audit fédéral après avoir critiqué Bolsonaro dans un livestream et ses alliés ont été écartés des élections universitaires. Sur les réseaux sociaux, les attaques vicieuses contre le scientifique ont afflué, y compris de la part de Bolsonaro lui-même.

Hallal a déclaré au Daily Beast que les partisans du président lui avaient lancé des appels téléphoniques menaçants et l'avaient même photographié dans la rue avec sa famille. "C'était une persécution directe, déclenchée par ma position sur la pandémie", a-t-il dit. «Au lieu de corriger ses erreurs, le gouvernement a attaqué ceux qui découvraient ses erreurs.

» Les attaques ont été particulièrement dures contre ceux qui remettaient en question la position de Bolsonaro sur la chloroquine, un antipaludique qu'il - avec Donald Trump - a adopté comme un «remède miracle» malgré l'absence de preuve qu'il pourrait combattre le COVID-19. Bolsonaro s'est rapidement emparé de la drogue et a ordonné à l'armée d'augmenter considérablement la production nationale. Lorsque le président a reçu le COVID lui-même, il a pris le médicament en direct et s'est vanté de s'améliorer rapidement.

Les ennuis de Marcus Lacerda ont commencé lorsqu'il a décidé de déterminer si le médicament était vraiment un «remède miracle» pour le nouveau coronavirus. Dans la ville amazonienne de Manaus, le groupe de recherche qu'il dirigeait utilisait la chloroquine pendant des années dans le cadre de ses recherches sur le paludisme. Alors que les infections submergeaient les hôpitaux de sa ville en mars dernier, Lacerda a décidé de mettre à profit le savoir-faire de son équipe en testant la capacité du médicament à lutter contre le COVID-19, mais l'étude clinique de l'équipe a rapidement révélé que la chloroquine était non seulement inefficace contre le COVID-19, mais des doses élevées du médicament pourraient causer de graves problèmes cardiaques chez les patients infectés par le virus.

Les résultats ont attiré l'attention du monde entier, suscitant des critiques cinglantes du soutien de Trump à la chloroquine. Mais, chez elle au Brésil, l'équipe de Lacerda a vu une réponse différente. Il dit que cela a commencé avec un tweet du fils du président, qui a accusé les chercheurs d’être un groupe de «gauchistes» qui tuaient intentionnellement des personnes avec de fortes doses de chloroquine juste pour démontrer que le médicament ne fonctionnait pas.

Cela a déclenché une vague d'attaques sur les réseaux sociaux par les partisans du président. «Les gens disaient qu'ils savaient où j'habitais, que j'avais tué des gens exprès, que je paierais pour cela», a déclaré Lacerda, spécialiste des maladies infectieuses et chercheur à l'Institut Carlos Borborema de recherche clinique de Manaus, Lacerda dit avoir reçu une multitude d'attaques et de menaces de mort sur les réseaux sociaux. Soucieux pour sa sécurité et celle de sa famille, il a été contraint de se promener avec des gardes du corps armés pendant deux semaines.

«Ce fut l'une des pires expériences de ma vie», a-t-il déclaré. «C’était ce climat intense de peur.» Déclenché par les plaintes des alliés de Bolsonaro, les organismes médicaux étatiques et fédéraux ainsi que les procureurs publics ont ouvert des enquêtes sur l’étude de Lacerda.

Il dit avoir passé la majeure partie de l'année dernière à défendre ses recherches devant des avocats, au lieu de mener des études dans un laboratoire.Les attaques contre des chercheurs brésiliens font écho à la propre guerre des États-Unis contre la science, qui s'est intensifiée pendant le mandat de Trump à la présidence. Selon l'Union of Concerned Scientists, des scientifiques américains ont été confrontés à plus de 150 attaques pendant la présidence de Trump.

«Les gouvernements de droite radicale - comme ceux que nous avons vus aux États-Unis et ici au Brésil - ne sont pas prêts à ce que la science montre quelque chose qui contredit ce que ils font », a déclaré Lacerda. «Lorsqu'une étude montre quelque chose avec lequel vous n'êtes pas d'accord, vous éliminez simplement les scientifiques.» L'assaut contre la science a eu un impact profond au Brésil.

Les scientifiques affirment que les attaques qu'ils ont subies ont fait dérailler les recherches ou en ont découragé certains à s'attaquer aux études liées au virus. D'autres ont quitté le pays, poussés à l'extérieur par des menaces ou des désillusions. "Les sciences sont actuellement persécutées", a déclaré Rosa, qui a étudié le comportement des partisans de Bolsonaro sur WhatsApp et Telegram.

«Nous vivons un moment vraiment sombre. Et cela a un impact direct sur la recherche et la qualité de la production scientifique. »Pendant ce temps, le Brésil est toujours aux prises avec l’une des pires épidémies au monde, avec un nombre de morts juste derrière les États-Unis.

Ces dernières semaines, les infections ont explosé, alimentées par de nouvelles variantes hautement infectieuses et de faibles restrictions de verrouillage. Les doses étant épuisées, les vaccinations n'ont guère apporté de soulagement. Pour en savoir plus, consultez The Daily Beast.

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