Le 23 mars, alors que la pandémie de coronavirus mettait les épiciers en première ligne d’une crise de santé publique, Trader Joe’s a envoyé une note aux directeurs de magasin les encourageant à transmettre un message aux employés: adhérer à un syndicat pourrait être une mauvaise idée.

« Ce n'est pas comme acheter du dentifrice que vous n'aimez pas », a déclaré l'e-mail, qui répertorie une série de points de discussion antisyndicaux, y compris un avertissement concernant le montant des cotisations. « C'est comme acheter une maison … vous êtes à long terme. »

Trader Joe's fait face à une lutte ouvrière pendant la crise des coronavirus

La pandémie a provoqué une vague d'activisme des travailleurs au cours des dernières semaines, les employés d'Instacart, d'Amazon et de Whole Foods ayant déclenché une grève et réclamé une protection accrue. Chez Trader Joe’s, une chaîne connue pour sa force de travail extérieurement gaie, les employés ont critiqué ce qu’ils décrivent comme la réponse aléatoire de l’entreprise à la crise, relancant un débat sur l’organisation syndicale qui mijote depuis des années.

Les travailleurs qui espéraient former un syndicat ont récemment fait circuler une pétition demandant à Trader Joe d’offrir une « prime de risque » ou un taux horaire et demi. Et au cours des dernières semaines, le Syndicat de la vente au détail, de la vente en gros et des grands magasins a eu des entretiens avec des employés.

Cet effort d’organisation naissant semble avoir alarmé Trader Joe’s. À la fin du mois de mars, les directeurs de magasin ont donné des conférences antisyndicales au cours de « rencontres » régulières avec le personnel, en utilisant les points de discussion de l'e-mail. Dans un cas, un directeur régional s'est rendu dans les magasins pour faire valoir que la inciter les travailleurs à adhérer à un syndicat.

Dans un magasin de Philadelphie, le directeur a déclaré à un groupe d'une trentaine d’employés qu ‘ »un syndicat est une entreprise et ils essaient de prendre votre argent », selon deux employés qui ont assisté à la réunion. Un responsable de magasin chez Trader Joe’s dans le Maryland a déclaré que rejoindre un syndicat, c’était comme se marier et que « une fois entré, il est très difficile de sortir », selon un employé qui a entendu le commentaire.

Les directeurs de magasins à travers les États-Unis ont tenu des discussions similaires alors que les troubles des travailleurs s'intensifiaient, selon près de 20 employés actuels et anciens. La plupart des travailleurs ont parlé sous couvert d'anonymat par crainte de représailles de la part de l'entreprise. Mais lors des entretiens, ils ont dit qu'il semblait que la chaîne profitait d'un moment d'anxiété pour ramener à la maison un message antisyndical.

« Ils sont assis là-bas, inquiets parce qu'ils sont antisyndicaux et c'est le moment idéal pour nous de nous syndiquer », a déclaré Kris King, un employé de longue date de Trader Joe à Louisville, Ky. « Ils se sentent vulnérables. »

Une porte-parole de l'entreprise, Kenya Friend-Daniel, a déclaré dans un communiqué que Trader Joe’s avait « le droit d’exprimer notre opinion aux membres de l’équipage sur les avantages et les inconvénients d’une éventuelle syndicalisation ». Trader Joe’s n’est guère le seul détaillant à s’opposer activement à la syndicalisation. Alors que les travailleurs de la chaîne d'épicerie Kroger sont syndiqués, Walmart a déployé des efforts énergiques pour étouffer les efforts d'organisation au fil des ans.

« Parce qu'un syndicat a choisi de s'injecter dans la vie de nos membres d'équipage en cette période de crise », a déclaré Mme Friend-Daniel, « nous n'avons pas d'autre choix que de rappeler et de partager les faits avec nos membres d'équipage. »

Comme de nombreuses chaînes d’épicerie, Trader Joe’s a pris diverses mesures pour protéger les employés pendant la pandémie, notamment en réduisant les heures d’ouverture et en fermant les magasins. L'entreprise a déjà une réputation de rémunération et d'avantages sociaux généreux et a offert des primes aux employés travaillant pendant la pandémie, ainsi qu'une semaine de congés de maladie payés aux travailleurs souffrant de maladies respiratoires.

Mais les travailleurs ont déclaré que la semaine de congés payés était insuffisante et ont noté que bon nombre des primes distribuées jusqu'à présent ne représentaient que quelques centaines de dollars ou moins. Ils ont également exprimé des doutes quant aux mesures de sécurité incohérentes dans les magasins, où certains gérants ont interdit les gants et les masques faciaux, affirmant qu'ils effraient les clients.

Juan Boria, un employé d'un Trader Joe's dans l'East Village à Manhattan, a déclaré qu'il était allé travailler la semaine dernière avec un masque fait de tissu découpé dans une chemise hawaïenne afin qu'il ressemble au reste de l'uniforme de l'entreprise.

« Je ne pourrais pas vous dire combien de fois j'ai eu des clients qui toussaient en se rapprochant de moi, en touchant leur visage et en saisissant des articles du chariot », a déclaré M. Boria.

Un responsable lui a dit de ne pas porter le masque devant les clients et l'a envoyé à l'entrepôt, où il a eu du mal à rester à six pieds de ses collègues. M. Boria est parti au milieu du quart de travail, craignant pour sa sécurité.

À plusieurs reprises, Trader Joe’s a déclaré que les employés étaient autorisés à porter des masques et des gants. Mais les magasins individuels ont adopté différents protocoles, et certains des messages de la chaîne ont dérouté les employés.

« Il est nécessaire d'éliminer toutes les questions persistantes ou la confusion et de remettre les pendules à l'heure », a écrit un responsable de l'entreprise dans un e-mail aux employés le mois dernier. « La politique officielle de Trader Joe sur les gants est que nous n'avons pas de politique. Nous ne l'avons jamais fait. ”

Maintenant, cependant, les experts médicaux commencent à recommander des équipements de protection pour les détaillants. Mme Friend-Daniel a déclaré que Trader Joe prévoyait de fournir des masques pour ses magasins, comme d'autres chaînes, comme Walmart, ont commencé à le faire.

Les employés se sont également plaints des retards dans la fermeture des magasins où les travailleurs étaient positifs pour le virus. Lors d'une réunion le 20 mars, un responsable du Trader Joe’s dans le quartier de Chelsea à Manhattan a déclaré à des employés qu'un collègue avait été infecté, selon des entretiens avec des employés et des messages des médias sociaux sur la réunion. Mais le magasin n'a officiellement fermé ses portes que six jours plus tard pour un nettoyage en profondeur, lorsque Trader Joe’s a annoncé que plusieurs employés avaient été testés positifs.

La porte-parole, Mme Friend-Daniel, n'a pas expliqué ce retard. Mais les mesures prises par Trader Joe en réponse aux infections « varient selon les circonstances de l'exposition potentielle », a-t-elle déclaré.

La pandémie de coronavirus n'est pas la première fois que des employés de Trader Joe se mobilisent pour changer la politique de l'entreprise ou que les cadres ont repoussé. Au fil des ans, les responsables de l'entreprise se sont opposés de manière agressive à la syndicalisation, ont déclaré des employés, prenant les travailleurs à part pour traquer les rumeurs sur les efforts d'organisation du personnel.

Au printemps dernier, un employé transgenre d'un magasin à Albuquerque a été informé qu'il ne pouvait pas porter d'épingle indiquant ses pronoms préférés parce que le directeur régional pensait que les épingles à pronom « ne reflètent pas les valeurs de nos magasins de quartier », a écrit l’employée Ezra Greene un groupe Facebook pour les travailleurs de Trader Joe.

Après que d'autres travailleurs aient protesté, la chaîne a commencé à autoriser les épingles, à condition qu'elles n'aient qu'un pouce de diamètre. Mx. Greene a quitté Trader Joe l’été dernier.

L'incident a contribué à relancer les discussions sur la syndicalisation qui avaient mijoté depuis 2016, lorsqu'un employé de Manhattan s'est plaint aux autorités fédérales d'avoir été licencié après que les gestionnaires aient jugé son sourire insuffisamment « authentique ».

À Louisville, M. King a déclaré que Trader Joe’s l'avait généralement bien traité. Mais la semaine dernière, il a créé un groupe Facebook pour les travailleurs afin de discuter de la manière dont le magasin gérait la pandémie. Samedi, il a été licencié.

M. King avait déjà été rédigé deux fois au cours de la dernière année, a-t-il déclaré, notamment pour avoir jeté du quinoa de manière ludique en direction d'un collègue. La page Facebook a été la dernière paille.

« Ce n'est pas ainsi que nous fonctionnons », a-t-il déclaré à son manager. « Nous ne fonctionnons pas en laissant l’équipage parler entre eux. »

Mme Friend-Daniel n'a pas contesté les détails du licenciement de M. King, bien qu'elle ait déclaré que la société avait autorisé les employés à communiquer sur Facebook. Le gérant du magasin de Louisville n'a pas répondu à une demande de commentaire.

Pour sa part, M. King a déclaré qu’il continuerait d’aider ses anciens collègues de travail, qui prévoient de soumettre une proposition à Trader Joe demandant des protections plus importantes pendant la pandémie.

« Ils sont ma famille », a-t-il dit, « et je ferai tout ce que je peux. »