Une église pentecôtiste dans une banlieue de Sacramento est l'épicentre d'une épidémie de coronavirus avec plus de six douzaines de cas confirmés, incitant les responsables du comté à mettre en garde contre les rassemblements religieux.

« Il est scandaleux que cela se produise », a déclaré le Dr Peter Beilenson, directeur de la santé publique du comté de Sacramento. « De toute évidence, il y a la liberté de religion, mais quand elle a un impact sur la santé publique telle qu'elle est, nous devons imposer une distanciation sociale. »

L'église, Bethany Slavic Missionary Church, n'a pas immédiatement renvoyé un appel à commentaires jeudi. Mais Beilenson a déclaré que les responsables de la santé étaient préoccupés par le fait que les membres de l'église pourraient toujours se réunir dans des maisons privées pour effectuer des services, malgré les ordres du comté.

« Que vous ayez ou non des sermons ou des réunions à l'échelle de la communauté dans les maisons des gens, ce sont tous des dangers et ils sont très préjudiciables à la santé publique », a déclaré Beilenson.

Beilenson a déclaré que 71 des membres de l'église qui vivent dans le comté de Sacramento ont été testés positifs, et plus de membres qui vivent dans les comtés environnants ont également confirmé des cas, bien qu'il ne puisse pas immédiatement dire combien.

Les informations et les sermons sur le site Web de l'église indiquent qu'elle a cessé de tenir de grands rassemblements le 18 mars. L'église est la plus grande église pentecôtiste de langue russe de la région et compte une congrégation de plus de 3000 personnes, selon des rapports publiés. Son bâtiment de deux étages est normalement rempli de fidèles, dont beaucoup sont des immigrants âgés, pendant plusieurs services chaque semaine.

Selon un sermon de dimanche publié en ligne, le pasteur principal de l'église, Adam Bondaruk, est hospitalisé pour le virus, tout comme deux autres pasteurs, qui ont été décrits comme « gravement malades » par un pasteur non identifié dans la vidéo.

« Nous avons beaucoup de gens différents dans notre église, ils sont malades, nous devons donc prier. Nous devons intervenir « , a poursuivi le pasteur dans la vidéo. « Dieu nous entendra et il nous guérira. »

L'église a rencontré une controverse dans le passé, y compris pour la rhétorique anti-gay. Cette année, un puits sur la propriété de l'église qui était utilisé par les fidèles a été trouvé contaminé par des produits chimiques provenant d'une base militaire voisine. Un des responsables de l'église a été reconnu coupable de pédophilie en 2018.

Beilenson a confirmé que les salutations de l'église serrant la main des fidèles à leur entrée peuvent avoir aidé à propager le coronavirus. Dans le sermon en ligne, le pasteur non identifié a déclaré que peu de temps après le jour du Nouvel An, l'église avait un problème avec « l'équipe d'accueil ».

« Je sais que nous entrons dans cette vallée en ce moment », a déclaré le pasteur lors du sermon enregistré. « Quand cette chose sera terminée, et quand nous [are] va venir ici et quand nous allons nous serrer la main, je pense que ça va être un sens totalement différent. « 

Alors que le coronavirus s'est propagé dans le comté de Sacramento, infectant plus de 340 personnes et tuant neuf personnes, les responsables de la santé ont déclaré qu'un cas confirmé sur trois dans le comté était lié à des rassemblements religieux.

« Le comté de Sacramento exhorte tous les résidents, de toutes confessions et de tous horizons, à rester chez eux », a déclaré mercredi le comté dans un communiqué.

La divulgation de l'infection de masse intervient alors que de grands rassemblements à travers le pays ont été identifiés comme des incidents dans lesquels des personnes sont infectées par le virus qui cause COVID-19. De tels événements de « super-propagation » peuvent jouer un rôle majeur dans l'élargissement de l'épidémie.

Cela peut prendre de deux à 14 jours après qu'une personne soit infectée par le coronavirus pour que les symptômes apparaissent. Une fois que la maladie est apparente et qu'un patient est hospitalisé, il peut s'écouler de 17 à 25 jours pour récupérer et être libéré, ou pour mourir de la maladie, selon une étude de patients à Wuhan, en Chine, à l'origine de la pandémie.

Le premier cas de coronavirus dans le comté de Sacramento associé publiquement à un lieu de culte impliquait une femme de plus de 70 ans souffrant de problèmes de santé sous-jacents qui fréquentait l'église Faith Presbyterian de Sacramento. Plus de cas de virus ont depuis été associés à l'église, qui fonctionne depuis 1967 et se trouve dans un quartier résidentiel populaire près des écoles et des magasins.

Mais cette église a adopté une approche différente.

Le révérend Jeff Chapman de Faith Presbyterian a déclaré jeudi que l'église avait commencé des mesures de protection fin février à la demande d'un paroissien souffrant d'une affection médicale sous-jacente. La femme a demandé à l'église de cesser tout contact physique pendant les cultes, a-t-il dit.

« J'étais hésitant », a déclaré Chapman. « La tendance d'un chef religieux… est de rassembler des gens. C'est leur cœur. « 

Mais il a dit que la femme l'avait persuadé d'arrêter des choses telles que passer l'assiette de collecte et se serrer la main. Une semaine plus tard, l'église a commencé à voir des membres présentant des symptômes, a déclaré Chapman.

« Je pense encore une fois, rétrospectivement, cela a peut-être sauvé des vies parce que nos gens auraient été ensemble … se serrant la main et passant des assiettes, et nous n'avons rien fait de tout cela », a-t-il déclaré.

Après avoir découvert la poche de patients potentiels atteints de coronavirus dans la congrégation, Chapman a déclaré que les dirigeants avaient immédiatement décidé de fermer l'église le 12 mars pour empêcher la propagation du virus sur les conseils d'un groupe de travail composé de trois membres – un médecin des urgences, un ancien professionnel de la santé publique et une personne qui travaillait auparavant dans les centres fédéraux de contrôle et de prévention des maladies.

L'un des membres de l'église qui a contracté le virus, un enseignant suppléant qui travaillait à l'école primaire de Sutterville, est décédé trois jours plus tard, le 15 mars. Sa mort a été annoncée par le Sacramento City Unified School District, qui a fermé les campus le lendemain de la mort de la femme. .

Trois jours plus tard, le comté de Sacramento a rendu une ordonnance de séjour à domicile obligatoire. À la fin de la journée

En tout, a déclaré Chapman, environ six personnes au Faith Presbyterian ont été testées positives, sans aucun nouveau cas en plus de deux semaines. Chapman soupçonne qu'il aurait pu avoir le virus, mais son test est négatif.

« Ironiquement, ou peut-être avec gratitude, nous avons été plus proactifs que les autres églises », a-t-il dit. « Je ne sais pas ce que j'aurais fait différemment, en fait. »

Comme le virus s'est propagé à travers l'État, de nombreux lieux de culte ont annulé les services, les cercles de prière et les cours ou les ont mis en ligne.

L’église épiscopale All Saints de Beverly Hills a commencé à annuler ses services le 8 mars après que son recteur, la révérende Janet Broderick, soit tombée malade. Broderick, la sœur de l'acteur Matthew Broderick, avait assisté à une conférence dans le Kentucky avec plus de 500 autres épiscopaliens de tout le pays. Elle a ensuite été testée positive pour COVID-19 et a souffert d'une pneumonie sévère.

Le 12 mars, la synagogue Ikar de Los Angeles a annoncé la suspension des services du Shabbat. Un jour plus tard, la Fondation islamique du comté d'Orange a suspendu la prière du vendredi à la mosquée et a déclaré que personne ne serait autorisé à entrer à part les employés.

Le diocèse de San Jose a ordonné la suspension des messes publiques dans les églises catholiques à partir du 14 mars; l'Archidiocèse de Los Angeles a annoncé le même 16 mars, le même jour que les comtés de la région de la baie de San Francisco ont publié un ordre d'abri sur place.

Alors que de nombreuses églises se tournent vers le culte numérique, certaines dans le pays ont défié les ordres de fermeture.

Dimanche, la Life Tabernacle Church dans une banlieue de Baton Rouge, en Louisiane, a défié l'ordre du gouverneur de rester chez elle et a continué d'utiliser sa flotte de deux douzaines de bus pour amener des centaines de fidèles au service trois fois par semaine.

« Nous n'allons pas être intimidés », a déclaré le révérend Tony Spell.

Et cette semaine, les députés du shérif ont menotté un ministre de Tampa, en Floride, pour avoir violé les ordonnances locales de séjour à la maison en rassemblant des centaines de personnes à adorer. La police a déclaré que le ministre, le révérend Rodney Howard-Browne de la rivière à Tampa Bay, avait montré un « mépris téméraire pour la vie humaine » en exposant potentiellement ses fidèles au coronavirus.

Howard-Browne, en liberté sous caution, s'est plaint de « fanatisme religieux », et l'église a maintenu qu'elle avait le droit de se réunir en culte même en cas d'urgence.

Chabria a signalé de Sacramento, Greene de Thousand Oaks et Lin de Millbrae. Sarah Parvini a contribué à ce rapport.