Comment une bulle de bonne fortune a-t-elle été non seulement perforée mais brisée ? Pourquoi l'épidémie des Red Sox – qui a nécessité un remaniement constant de la liste qui a laissé l'équipe boiter pendant les dernières semaines d'une poussée vers les séries éliminatoires – s'est-elle avérée si difficile à contenir ?
Des entretiens avec plus d'une douzaine de joueurs, d'entraîneurs et de responsables des Red Sox et de la ligue ont fourni des approximations de raisons : des tests plus cléments des protocoles introduits à un moment où la pandémie s'estompait ; une partie de l'équipe qui n'a pas embrassé la vaccination (elle n'a pas atteint la barre des 85 pour cent vaccinés) ; et une détermination de la Major League Baseball à aller de l'avant avec un calendrier de matchs complet face à une liste croissante d'infections.
Rétrospectivement, il est remarquable que le virus n'ait pas assailli le club-house des Red Sox pendant plus de quatre mois de la saison. Plusieurs adversaires – les Twins en avril, les Phillies et les Yankees en juillet, les Rangers en août – ont connu des épidémies en jouant contre les Red Sox.
Le soulagement était le sentiment dominant dans l'équipe. Leur chance pourrait-elle tenir ?
La réponse est arrivée début août : Non.
Au cours d'un court voyage de Détroit à Toronto, tout le personnel des Red Sox de l'équipe de voyage a été requis par le Le gouvernement canadien subira un test de dépistage de la COVID-19.
L'entraîneur du banc des Red Sox, Will Venable, a dû se mettre en quarantaine à Toronto après avoir été testé positif lorsque les Red Sox y ont joué une série en août.Barry Chin/Globe Staff/fileL'entraîneur de banc Will Venable, qui avait été vacciné, a été testé positif avec une infection asymptomatique. Alors que personne d'autre n'a été testé positif, l'entraîneur de première base Tom Goodwin – qui n'est pas vacciné – a dû se mettre en quarantaine au Canada pendant 10 jours.
À la suite du test positif de Venable et au milieu des protocoles renforcés en place au Canada, les Red Sox ont considérablement intensifié leurs tests et ont passé plusieurs jours à se masquer non seulement dans le club-house mais aussi dans l'abri. Au moins temporairement, les membres de l'équipe ont été témoins d'un comportement plus prudent de la part des joueurs et des autres membres du personnel de l'équipe.
"Mon point positif, je pense, a fait réfléchir tout le groupe", a déclaré Venable.
Un avertissement avait été donné.

L'affaire Hernández

Le 26 août, lors d'un match contre les Twins qui a conclu un séjour à domicile de six matchs, Hernández a ressenti des courbatures mais ne les a pas considérées comme alarmantes.
Après tout, la fatigue ou la déshydratation ne semblaient pas surprenantes compte tenu des nuits humides à Boston, des longs matchs pendant le homestand, de la fin de la saison et d'une année au cours de laquelle Hernández Le rôle de premier plan au quotidien avait déjà donné lieu à un sommet en carrière dans les apparitions dans les plaques.
Kiké Hernández s'est senti fatigué après une série contre les Twins fin août, mais l'a mis à la craie de la saison.Adam Glanzman/Getty ImagesAlors que les Sox devaient commencer un voyage de sept matchs à Cleveland et Tampa Bay, Hernández, qui est vacciné, est monté à bord du bus de l'équipe pour l'aéroport vers minuit et s'est assis parmi ses coéquipiers pour le court vol vers Cleveland.
Plus tôt dans la saison, Hernández n'aurait peut-être pas quitté Fenway Park. D'avril à la mi-juin, lorsque les protocoles de la MLB spécifiaient que les joueurs non vaccinés seraient testés tous les deux jours et que les joueurs entièrement vaccinés seraient testés au moins deux fois par semaine, l'équipe médicale des Red Sox a testé tout le monde dans une équipe de voyage avant chaque vol.
« Les tests avant chaque vol n'étaient pas une affaire de ligue ; c'était les Red Sox qui allaient au-delà », a déclaré Barnes, qui est vacciné et qui est également le représentant syndical des Red Sox.
Cela a changé le 16 juin. À un moment où les taux d'infection aux États-Unis s'étaient effondrés à la suite de la large distribution de vaccins, une note de service décrivait les nouveaux protocoles de test auxquels la MLB et la Players Association s'étaient mis d'accord, sur la base des directives du CDC concernant les personnes entièrement vaccinées.
Les personnes entièrement vaccinées n'auraient plus à subir de test à moins qu'elles ne présentent des symptômes ou qu'elles aient été exposées à une personne testée positive. Les masques ne seraient plus obligatoires à l'intérieur - dans le club-house, par exemple - pour les joueurs entièrement vaccinés.
Les casiers du club-house ont été équipés de plexiglas en début de saison.Stan Grossfeld/ Globe Staff/fileLe mémo notait en gras qu'il était nécessaire que tous les individus restent « hyper vigilants quant à l'état de leurs symptômes ». Mais Hernández n’avait tout simplement pas reconnu sa fatigue comme un symptôme COVID potentiel.
Ainsi, les Sox ayant arrêté les tests pré-vol pour les joueurs vaccinés, Hernández n'a pas été testé à Boston avant le vol pour Cleveland. Lorsque l'avion a atterri vers 3 heures du matin, les membres des Sox n'auraient pas imaginé que quelque chose n'allait pas.
« Il gazouillait et il était tout excité », a déclaré l'entraîneur des frappeurs Tim Hyers. "Il faisait ses trucs Kiké, rebondissant sur les murs pendant qu'il attrapait ses bagages."
Le lendemain matin, cependant, Hernández s'est réveillé avec une congestion et des courbatures qui s'aggravaient. Son inquiétude a été immédiate. Il a informé l'équipe, et vers 10 heures, il a fait un test rapide qui est revenu positif.
"Je suppose que vous pouvez m'appeler Patient Zero dans l'équipe", a déclaré Hernández. "Que j'aie été le premier ou non, j'ai été le premier à être testé positif."
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« Je suppose que vous pouvez m'appeler Patient Zero dans l'équipe. Que j'aie été le premier ou non, j'ai été le premier à être testé positif.
Kiké Hernandez

Tracer la propagation

Le test positif a déclenché une série de protocoles à suivre par ses coéquipiers, à commencer par la recherche des contacts pour déterminer qui devait être testé.
Tout le monde dans une équipe n'est pas immédiatement testé en cas de test positif. Chaque employé de niveau 1 de la MLB - un groupe de 100 personnes composé des joueurs et du personnel d'entraîneurs des Red Sox et du Triple A Worcester, ainsi que de certains membres du front office qui interagissent régulièrement avec le personnel du club - est tenu de porter une puce Kinexon. Le capteur rectangulaire blanc enregistre le «contact étroit» avec les autres, ce qui signifie 15 minutes à moins de 6 pieds d'une personne testée positive.
Sur la base des données et des entretiens Kinexon (nécessaires car il arrive parfois que les individus de niveau 1 ne portent pas leur puce), la MLB exige que tous les contacts étroits non vaccinés entrent en quarantaine de sept jours. Les contacts étroits vaccinés sont soumis à des tests intensifiés mais ne sont pas immédiatement mis en quarantaine.
Le même jour, Hernández a été placé sur le COVID IL, le joueur de deuxième but Christian Arroyo a commencé une quarantaine de contact étroit – le protocole pour les individus de niveau 1 non vaccinés. Mais ce vendredi et samedi à Cleveland, il n'y a eu aucun autre test positif. Les Sox ont retenu leur souffle, espérant que Hernández pourrait être la seule personne à être testée positive.
Christian Arroyo est devenu le deuxième joueur à être testé positif au milieu de l'épidémie, après Kiké Hernández.Stan Grossfeld/Globe Staff/fileCela s'est avéré être un faux espoir. Dimanche matin, Arroyo a été testé positif. Il en va de même pour l'entraîneur de force et de conditionnement Kiyoshi Momose – un drapeau rouge, étant donné qu'il travaille en étroite collaboration avec pratiquement tous les joueurs.
"Je suis comme, '[expletive], maintenant j'y ai définitivement été exposé. Ce n'est qu'une question de temps avant que je sois testé positif », a déclaré Barnes.
Maintenant, les Sox devaient faire face à la question de savoir combien d'autres joueurs pourraient être infectés.
"Combien de temps durent les tentacules de ceci et où d'autre va-t-il s'étendre?" s'est demandé le directeur général adjoint Eddie Romero, qui était avec l'équipe à Cleveland.
Ce dernier jour à Cleveland est devenu inconfortable. À l'approche d'un vol vers Tampa Bay, l'ensemble du groupe de voyageurs – et pas seulement les individus définis comme des contacts étroits – a été testé. Mais les inquiétudes météorologiques ont retardé le début du match de l'après-midi de 3 heures et 10 minutes, réunissant les joueurs dans le club-house.
« Tout le monde n'a pas [a mask] sur, juste pour être franc », a déclaré Barnes. « Tout le monde est assis ou traîne avec des gars ou parle, joue aux cartes, fait n’importe quoi. Ce délai de trois heures n'était peut-être qu'un terrain fertile pour [COVID]. "
Matt Barnes, montré lors de la série Twins, pense que le retard à Cleveland aurait pu être un terrain fertile pour le virus dans le clubhouse.Michael Dwyer/Associated PressLes Sox ont perdu une avance en huitième manche et ont perdu, puis se sont rendus en bus à l'aéroport pour un vol vers la Floride.
Ce vol, a déclaré le releveur Adam Ottavino, était très différent de celui à destination de Cleveland trois jours plus tôt. Un plan de salle a été utilisé. Les jeux de cartes typiques (autorisés pour les joueurs vaccinés selon les protocoles de la ligue) et les conversations n'ont pas eu lieu.
"La plupart des gens ont juste regardé des films ou se sont endormis", a déclaré Ottavino. "Personne ne voulait vraiment socialiser à ce stade, car nous avons à peu près compris que la propagation initiale s'était produite sur ce vol à destination de Cleveland."

La crise

Le lundi 30 août, avant le début d'une série de quatre matchs contre les Rays, le releveur Martín Pérez a été testé positif. Le virus avait infiltré le personnel des lanceurs et s'était rapidement propagé. Barnes a été testé positif plus tard dans l'après-midi, ce qui l'a immédiatement envoyé dans une chambre d'isolement à Tropicana Field.
À ce stade, certains membres des Red Sox se sont alarmés du fait qu'on demandait à l'équipe de continuer à jouer à travers ce qui était clairement devenu un élargissement épidémie. Ils se sont demandé pourquoi leur match contre les Yankees du 15 juillet avait été annulé, mais à un moment où les infections se propageaient, rien n'a été fait pour reporter les matchs contre les Rays.
L'anxiété suscitée par l'épidémie a incité le directeur Alex Cora à rester dans un hôtel à Boston plutôt que de rentrer chez lui dans sa famille après son retour de Floride.John Tlumacki/Globe Staff"Cela aurait pu être arrêté si nous n'avions pas pu jouer, par exemple, à l'un des matchs à Cleveland et avoir pris une journée et fait les tests supplémentaires et en quelque sorte le comprendre", a déclaré le voltigeur Hunter Renfroe.
Le pouvoir de reporter est entièrement entre les mains du commissaire de la MLB, Rob Manfred. Sa décision de jouer ou non est guidée par des experts médicaux et des examens du processus de recherche des contacts, bien que la complexité logistique de la reprogrammation des matchs soit également un facteur..
La Major League Baseball a reporté neuf matchs en 2021 en raison de facteurs COVID, mais seulement deux depuis avril – le match Sox-Yankees susmentionné après six tests positifs pour les joueurs revenant de la pause des All-Star, et un match Nationals-Phillies le 28 juillet après 12 membres de l'organisation de Washington ont été testés positifs.
Un grand nombre soudain de tests positifs a contribué à la décision de reporter à ces occasions. Des écarts stables – comme une série de neuf joueurs positifs en 12 jours vécus par les Brewers en juillet et août – n'ont pas entraîné de reports.
Certains Red Sox se sont demandé si d'autres facteurs étaient en jeu.
"Le premier match n'a pas pu être frappé parce que c'était un jeu ESPN – tout le monde le sait", a déclaré Ottavino. "Ils ont dû gérer leurs partenaires."
La preuve est incertaine sur le point d'Ottavino; le match Red Sox-Yankees qui a été reporté le 15 juillet était un match ESPN.
La MLB a décidé de continuer à jouer. Les Red Sox ont reconnu qu'ils devraient apprendre à jouer.
"Je pense que jouer à ces jeux, bien que frustrant parce que nous n'avons pas notre effectif complet de partants, était la bonne décision de la Major League Baseball", a déclaré le président des Red Sox, Sam Kennedy. « Aurions-nous aimé une pause de deux semaines ? C'est ce dont nous aurions eu besoin. Aurions-nous aimé cela ? Bien sûr.
« Mais ce n’est pas la réalité de ce à quoi nous avons affaire. Nous faisons partie d'un écosystème plus vaste. Nous devons intégrer ces matchs pour l'intégrité du calendrier.
«Un match de repos, deux jours de repos, avec le recul, ont peut-être permis d'identifier d'autres cas. Mais c'est impossible à savoir. Et dans la mesure où nous avons été blessés en jouant à des jeux, c'est sur les Red Sox de Boston - pas sur [MLB], pas sur quelqu'un d'autre.
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« Aurions-nous aimé une pause de deux semaines ? C'est ce dont nous aurions eu besoin. Aurions-nous aimé cela ? Bien sûr. Mais ce n'est pas la réalité de ce à quoi nous avons affaire. Nous faisons partie d'un écosystème plus vaste.
Sam Kennedy
Les joueurs, quant à eux, étaient de plus en plus mal à l'aise avec leur environnement – ​​un sentiment n'a fait que s'intensifier lorsque l'entraîneur du contrôle qualité Ramón Vázquez a été testé positif et que le releveur Josh Taylor a été retiré en milieu de match en tant que contact étroit. Goodwin a été mis en quarantaine en tant que contact étroit non vacciné pour la deuxième fois en août.
«Nous avons eu un joueur qui a été retiré de notre équipe et il n'avait pas de COVID; c'était juste parce qu'il était considéré comme un contact étroit et non vacciné », a déclaré Ottavino.
"Je suis assez ennuyé par ce fait - pas nécessairement individuellement au point d'avoir un problème avec qui que ce soit. J'aime tous mes coéquipiers. Mais j'avais juste l'impression que c'était une certaine partie du protocole que, comme, peut-être que les gars n'ont pas pris assez au sérieux dans leur processus de prise de décision [about whether to vaccinate].
«Je ne voulais même pas être avec qui que ce soit. J'allais seul dans la salle de musculation et je regardais le match. Le premier match, je ne suis pas allé à l'enclos des releveurs avant la huitième manche. Je me suis dit : 'Pourquoi est-ce que je veux sortir avec quelqu'un ?' »
Un sentiment de crise s'est développé à la suite d'une défaite de 6-1 ce lundi 30 août. Alors que les protocoles MLB / MLBPA n'exigeaient que des joueurs non vaccinés et des contacts étroits vaccinés à tester, les Sox ont décidé de commencer à tester tous les membres de leur groupe de voyage quotidiennement. mardi.
«Au fur et à mesure que cela progressait, et en particulier à travers plusieurs vols, à travers un long retard de pluie, à travers diverses situations où le groupe était ensemble, il est devenu beaucoup plus difficile de faire la distinction entre tous les membres de notre groupe de voyage pour savoir qui était un contact étroit potentiel et qui était ' t », a déclaré le directeur général du baseball Chaim Bloom. « Cela s'est étendu là où il était logique de commencer à tester l'ensemble du groupe de voyage. »
La MLB a travaillé avec l'équipe pour organiser des tests étendus et accélérés pendant les étapes du road trip à Cleveland et à Tampa Bay. Du 26 août au lundi, la ligue avait effectué 2 433 tests pour le compte des Red Sox, soit une moyenne de plus de 135 par jour.
L'équipe est également revenue à plusieurs pratiques employées au cours de la saison de 60 matchs en 2020, avant que les vaccins ne soient disponibles.
On a dit aux joueurs d'arriver plus tard dans les stades pour réduire leur temps les uns avec les autres. Le masquage a augmenté. Les réunions ont été déplacées du club-house vers les tribunes. Les groupes de frappeurs dans la cage des frappeurs étaient plus petits. Les joueurs qui avaient fini de jouer pour la journée ont été invités à quitter le stade.
Pourtant, de telles mesures ressemblaient parfois à des plaques dans une digue qui provoquait régulièrement de nouvelles fuites.
Xander Bogaerts a été retiré de la défaite des Red Sox le 31 août lors de la deuxième manche après avoir été testé positif. Chris O'Meara/Associated PressLe releveur Hirokazu Sawamura a été testé positif avant le match de mardi, devenant ainsi le quatrième releveur des Red Sox à être écarté en deux jours. Puis Cora a retiré Bogaerts du terrain avant la fin de la deuxième manche. L'arrêt-court All-Star, qui était asymptomatique, avait été testé positif.
Les Sox semblaient abasourdis. Avant, 1-0, lorsque Bogaerts est parti, ils ont accordé sept points au cours des deux manches suivantes dans une éventuelle défaite de 8-5 – leur troisième défaite consécutive.

Un tournant

Le lendemain marquait les comptes. Les Red Sox avaient une fiche de 2-3 lors du voyage sur la route, leur avance sur Oakland pour la dernière place de wild card étant réduite à un seul match. Les joueurs ont reconnu qu'ils pourraient soit être avalés par leur crise COVID, soit se concentrer sur le terrain.
Yairo Muñoz – initialement amené à remplacer Hernández et Arroyo au milieu du champ intérieur – a été testé positif avant le match de mercredi, devenant le septième joueur à être testé positif et le huitième à atterrir sur le COVID IL. Il était clair, six jours après le début du voyage, que les Red Sox devraient vivre avec une liste remaniée quotidiennement par une pandémie.
« C’était comme un coup de poing après coup avec tous les gars, les gars de COVID, qui descendaient », a déclaré le voltigeur Alex Verdugo. « Nous étions incertains, comme : « Allons-nous reprogrammer ces matchs ou allons-nous y jouer ? » Nous avons réalisé : « Hé, nous jouons à travers ça, nous jouons tous les jours. »
"Une fois que nous avons tous réalisé cela, c'était une mentalité, comme un interrupteur juste en quelque sorte basculé."
Avec Chris Sale sur le monticule le 1er septembre, la combinaison impossible à prévoir entre Jonathan Araúz et Jack López (qui fait ses débuts dans les grandes ligues) a aidé à réaliser trois doubles jeux, et les Red Sox ont réussi une course victorieuse. en neuvième manche.
Le lendemain, Sale est devenu une présence vocale dans le club-house des Red Sox, assurant à l'équipe qu'elle trouverait un moyen de continuer à gagner. C'est exactement ce que l'équipe a fait lors du dernier match du voyage, battant les Rays, 4-0, pour diviser la série et rentrer chez elle après un voyage médicalement terrifiant avec une fiche de 4-3.
L'anxiété suscitée par l'épidémie a incité certains membres de l'équipe de voyage, dont Cora, à rester dans un hôtel à Boston plutôt que de rentrer chez eux dans leur famille pendant les premiers jours après leur arrivée de Floride.
Pratiquement tout le monde avec les Sox a continué à être testé quotidiennement, certains joueurs étant testés plusieurs fois par jour. Les efforts pour garder les joueurs dispersés et à l'extérieur sur le stade de baseball et loin du parc sont restés en vigueur. Les masques sont redevenus des accessoires constants.
Malgré les précautions accrues, les infections ont continué. Le voltigeur Jarren Duran a été testé positif le premier jour d'un homestand de six matchs, avec le lanceur Nick Pivetta, qui a été vacciné au début de la saison, et le joueur utilitaire Danny Santana atterrissant sur le COVID IL deux jours plus tard avec des symptômes.
Le test positif de Nick Pivetta était un cas décisif, comme beaucoup sur les Red Sox, selon Chaim Bloom.Julio Aguilar/GettyLe placement de Pivetta s'est avéré particulièrement choquant, car il est intervenu le matin de son départ prévu. Le même jour, cependant, Hernández – après 10 jours dans sa chambre d'hôtel – a été libéré de sa quarantaine à Cleveland.
"Je ne savais même pas où se trouvait l'ascenseur", a déclaré Hernández. « Il y avait une femme de ménage dans le couloir. Je pense qu'elle s'est un peu aperçue à quel point j'avais l'air confus, du genre : " Qu'est-ce que ce type fait ? " "
À la fin du homestand, Sale a été testé positif un jour de congé, avant le vol de l'équipe à Chicago pour une série de week-end contre les White Sox.
Identifier la vente comme COVID-positive avant le voyage s'est avéré insuffisant pour arrêter d'autres infections. Le 11 septembre, Santana a été testé positif, tout comme le releveur Phillips Valdez un jour plus tard.
Seize jours après le début de la quarantaine de Hernández, Valdez est devenu le 12e joueur des Red Sox connu pour avoir COVID-19. La majorité de ces cas, a déclaré Bloom, étaient des percées vaccinées.
Le fait que les joueurs aient continué à être testés positifs plus de deux semaines après Hernández a créé un élément de mystère sur l'épidémie. La MLB n'a pas exclu la possibilité que les Red Sox aient affaire à plus d'une souche du virus – qu'une deuxième souche ait pu entrer pendant le voyage sur la route.
Il est impossible de dire quel rôle le taux de vaccination de l'équipe – faible par rapport aux autres équipes – a joué dans la propagation du virus. Les Red Sox sont l'une des six équipes en dessous du seuil de vaccination cible de 85 % de la MLB pour les employés de niveau 1. Leur taux de vaccination exact n'a pas été connu, bien qu'une source de la ligue ait noté qu'aucune équipe n'est "significativement en dessous" du seuil de 85 pour cent.
Bien que les Sox aient pratiqué ce que Bloom a qualifié de «bonne hygiène COVID» pour éviter les infections antérieures, le taux de vaccination de l'équipe a augmenté le risque de transmission une fois que le virus est entré dans le clubhouse.
Sur le terrain, depuis le milieu de la série de Tampa Bay, la familiarité avec la vie dans l'œil d'une tempête s'est permis aux Red Sox de consacrer la majeure partie de leur énergie mentale au match de chaque soir.
Cela ne signifiait pas un jeu parfait. L'absence de joueurs et la réaffectation des rôles qui en a résulté ont eu un effet, que ce soit avec un enclos informe ou des erreurs de jeu de ceux qui n'occupaient pas leurs places habituelles sur le terrain, comme les luttes de Verdugo au centre du terrain.
Les joueurs qui ne faisaient pas partie de l'organisation au moment où Hernández a été testé positif – Brad Peacock, Taylor Motter, José Iglesias – ont soudainement trouvé leurs noms sur les cartes de composition.
Pendant tout ce temps, l'équipe a fait du surplace, concluant le match de mercredi contre les Mariners avec une fiche de 10-9 au cours des 20 jours qui ont commencé avec la nouvelle du test positif pour Hernández. Les Red Sox ont encore 14 matchs à jouer et une place en séries éliminatoires est toujours possible.
Dans les prochains jours, si les Sox évitent de nouvelles infections, il est possible que leur COVID IL soit réduit à une poignée de joueurs ou moins. Alors que les joueurs ont connu des symptômes d'intensité variable, aucun jusqu'à présent n'a montré ceux qui suggèrent des problèmes à plus long terme.
Hernández, Taylor, Bogaerts, Pivetta, Sawamura et Pérez sont de retour. Sale et Barnes étaient attendus vendredi pour affronter les Orioles à Fenway. Arroyo et Duran pourraient être sur le point de revenir.
La prétention des Red Sox pour une opportunité en séries éliminatoires, aux yeux de bon nombre de leurs membres, témoigne de leur acharnement dans des circonstances vertigineuses.
« Prenez du recul et réalisez que cette équipe a perdu [13 players to the COVID IL] et a réussi à maintenir une position en séries éliminatoires », a déclaré Barnes. "Je pense que c'est un moment très déterminant et montre en quelque sorte le genre d'équipe que nous avons."
Julian McWilliams et Peter Abraham du personnel du Globe ont contribué à cette histoire.
Les Red Sox ont subi leur pire épidémie de COVID à un moment crucial de leur poussée pour les séries éliminatoires.Tony Dejak/Associated PressAlex Speier peut être contacté à [email protected] Suivez-le sur Twitter à @alexspeier.