La LNH a fait une dure passe aux Jeux olympiques de Pékin, citant l'incertitude quant à la propagation de COVID-19 et marquant les deuxièmes Jeux d'hiver consécutifs qui manqueront aux meilleurs joueurs du monde

Par JIM LITKE AP chroniqueur sportif

22 décembre 2021, 08 :32

  • 5 minutes de lecture
  • Partager sur FacebookPartager sur TwitterEnvoyer cet articlePremièrement, les diplomates américains et une poignée d'alliés ont dit " non ". Maintenant, c'est la LNH. Une partie que cela s'annonce.

    Chronique : La LNH saute à nouveau les Jeux olympiques, cite l'incertitude de COVID-19

    Ce n'est que par malchance que Pékin a décroché les Jeux d'hiver à l'époque de COVID-19. Mais la décision d'aller de l'avant comme prévu appartient entièrement aux hôtes et à leurs copains du Comité international olympique. En espérant que, comme la plupart des gens qui se marient uniquement pour de l'argent, ils finissent par devoir gagner chaque centime.

    La LNH est la plus anodine des ligues sportives majeures, donc contrairement aux diplomates qui se sont retirés, elle ne faisait pas de déclaration politique sur les violations graves et variées des droits humains en Chine. Mais tout comme le CIO, l'intérêt constant de la ligue a toujours été son propre résultat. C'est pourquoi la ligue a sauté les Jeux d'hiver de 2018 à Pyeongchang, une option qui n'est pas disponible pour tous les lugeurs, curleurs, sauteurs à ski et même les patineurs artistiques qui ont besoin de l'attention que les Jeux olympiques apportent pour payer leur loyer pendant les trois années entre les deux.

    Mais cela allait toujours être une décision facile pour le commissaire Gary Bettman et le syndicat des joueurs de la LNH. Les suzerains olympiques les paient zéro pour s’être présentés et faire sauter un trou d’environ trois semaines dans le calendrier de la saison régulière de la ligue, ce qui – pour le moins dire – est déjà un gâchis à cause de COVID. Cinquante matchs avaient été reportés jusqu'à mardi soir, et il y a une pause à l'échelle de la ligue en vigueur jusqu'à la semaine prochaine. En supposant que les protocoles récemment renforcés redonnent un certain contrôle aux responsables du calendrier de la ligue, cette fenêtre de trois semaines pour préparer des matchs pourrait s'avérer très utile.

    Qui sait, la LNH pourrait même décider d'aller de l'avant avec son week-end des étoiles à Las Vegas, qui tomberait les deux premiers jours (4-5 février) des Jeux olympiques. Et ne serait-ce pas une contre-programmation méchante ?

    "Nous comprenons la décision", a déclaré mardi le diffuseur olympique NBC dans un communiqué, "mais les Jeux olympiques restent le plus grand tournoi de hockey au monde, que les joueurs soient de la LNH ou d'autres ligues d'élite du monde."

    S'il te plaît.

    Du côté positif, le tournoi féminin pourrait attirer quelques téléspectateurs et la bousculade pour remplir les listes olympiques masculines avec des ligues mineures, des joueurs universitaires et même la star occasionnelle de la ligue de bière offre une opportunité à la triste équipe de hockey de la Chine.

    Il y a quelques semaines à peine, la Fédération internationale de hockey sur glace se demandait encore s'il fallait laisser l'équipe jouer. Les hôtes olympiques ont généralement le privilège d'aligner une équipe dans chaque sport, mais la Chine était si mauvaise que le nouveau président de l'IIHF, Luc Tardif, avait des doutes.

    "Voir une équipe se faire battre, 15-0, n'est bon pour personne, ni pour la Chine ni pour le hockey sur glace", a déclaré Tardif en septembre.

    Désormais, les Chinois pourront qualifier un score final de 7-0 de victoire morale.

    Pour être honnête, c'est une mauvaise affaire pour à peu près tout le monde. Les hôtes perdent la face, NBC perd l'un de ses trois plus gros tirages – le patinage artistique et l'alpin étant les deux autres – et le reste d'entre nous manquera ce qui a été une version rapide et grande ouverte du sport qui est meilleure que tout ce que la LNH met en place pendant la saison régulière.

    Malheureusement, les joueurs perdent surtout. Une génération de jeunes stars qui a refusé ses débuts en 2018 devra désormais attendre au moins jusqu'en 2026 ; parmi eux se trouvent les Canadiens Connor McDavid et Nathan MacKinnon, l'Américain Auston Matthews et le Suédois Victor Hedman.

    "Je suis toujours un gars qui veut aller jouer aux Jeux olympiques", a déclaré McDavid. "Mais nous voulons aussi nous assurer que c'est sûr pour tout le monde. Pour tous les athlètes, pas seulement pour les joueurs de hockey.

    Mais le capitaine des Oilers d'Edmonton a également reconnu que la quarantaine de 21 jours dans un établissement chinois pour toute personne testée positive aux jeux – faisant partie du protocole mandaté par le comité d'organisation de Pékin – était " troublante ". Le gardien de Las Vegas, Robin Lehner, avait déjà décliné la chance de représenter la Suède, expliquant dans un texte qu'avoir cette possibilité suspendue au-dessus de sa tête "n'est pas idéal pour ma santé mentale".

    Pourtant, c'était la santé financière de la LNH qui comptait le plus. Les Jeux olympiques ont rehaussé la notoriété du hockey, notamment à Salt Lake City en 2002 et surtout à Vancouver en 2010, où le but en prolongation du héros local Sidney Crosby de battre les États-Unis pour la médaille d'or (encore une fois) a attiré près de 35 millions de téléspectateurs, soit environ le double de l'audience moyenne pour le Masters ou la finale de basket-ball de la NCAA. Mais les débuts des joueurs de la LNH aux Jeux de Nagano en 1998, ainsi que leurs apparitions en 2006 (Turin) et 2014 ont été joués et télévisés à des heures étranges pour le public nord-américain, qui est le pain et le beurre de la ligue.

    Les Jeux de Pékin auront 13 heures d'avance sur le fuseau horaire de l'Est des États-Unis. Pour tous les autres facteurs qui ont pesé sur sa décision, tout ce que Bettman avait à faire était de jeter un coup d'œil à la montre à son poignet pour confirmer qu'il avait fait la bonne.

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