Le consensus parmi les scientifiques qui se spécialisent dans les maladies infectieuses émergentes est que le nouveau coronavirus est passé des animaux aux humains àl'un des marchés humides de la Chine, des endroits oùles animaux vivants sont souvent abattus et vendus pour la consommation humaine – y compris, dans certains cas, la faune comme les chauves-souris et les pangolins.

Après le déclenchement de la maladie de Covid-19, la Chine a temporairement fermé les marchés humides. En février, il a également interdit la vente d'animaux sauvages pour la consommation, ce qui rend illégale la vente d'animaux sauvages (mais pas d'animaux vivants communs tels que les poulets ou le poisson) comme nourriture.

Qu'est-ce qu'un marché humide ? Voici pourquoi la Chine les rouvre malgré le coronavirus.

Maintenant, le pays rouvre certains de ses marchés humides – alors même que le tumulte mondial à leur sujet atteint un crescendo. Bien que l'interdiction de vendre des espèces sauvages reste en vigueur sur les marchés, cette décision reste controversée etun chœur croissant d'experts appelle à une interdiction permanente des marchés en Chine et au-delà.

« Je pense que nous devrions fermer ces choses tout de suite », a déclaré le Dr Anthony Fauci, directeur de l'Institut national des allergies et des maladies infectieuses, à propos des marchés humides dans une interview télévisée le 3 avril. «Cela me dérange de voir comment, lorsque nous avons tant de maladies qui émanent de cette interface homme-animal inhabituelle, que nous ne la fermons pas.»

La chef de la biodiversité des Nations Unies, Elizabeth Maruma Mrema, a partagé cette perspective. En fait, elle semblait vouloir interdire la vente de tous les animaux vivants, pas seulement des animaux sauvages. « Il serait bon d'interdire les marchés d'animaux vivants », a-t-elle déclaré dans une interview accordée au Guardian le 6 avril. « Le message que nous recevons est que si nous ne prenons pas soin de la nature, elle prendra soin de nous. »

Ezra Acayan / Getty Images

«Les marchés alimentaires sont à nouveau ouverts, car ils font partie de la vie là-bas. Il n'est pas possible de fermer tous les marchés alimentaires », a déclaré Cao. Mais elle a ajouté que la Chine peut et devrait interdire définitivement les étals vendant de la faune sur les marchés. Elle a dit qu'elle aimerait idéalement également voir une interdiction de tous les animaux vivants là-bas, car les animaux couramment consommés comme les poulets peuvent également propager des maladies, mais a admis que cela « peut être difficile dans les zones rurales pour le moment ».

Lynteris et Fearnley, les anthropologues, ont également soutenu qu'un arrêt permanent ferait plus de mal que de bien, du moins en Chine:

Cela priverait les consommateurs chinois d'un secteur alimentaire qui représente 30 à 59% de leurs approvisionnements alimentaires. En raison du grand nombre d'agriculteurs, de commerçants et de consommateurs impliqués, la suppression des «marchés humides» est également susceptible d'entraîner une explosion d'un marché noir incontrôlable, comme cela a été le cas lorsqu'une telle interdiction a été tentée en 2003, en réponse à SRAS, ainsi qu'en 2013-2014, en réponse à l'influenza aviaire H7N9.

Cela impliquerait un risque énormément plus grand pour la santé publique et mondiale que les marchés légaux et réglementés des animaux vivants en Chine aujourd'hui. … Ce dont les «marchés humides» en Chine ont besoin, c'est d'une réglementation plus scientifique et fondée sur des preuves, plutôt que d'être abolie et enfouie.

Bien que Mrema, le chef de la biodiversité de l’ONU,a déclaré « il serait bon d'interdire les marchés d'animaux vivants »,elle a également averti que cela devrait être fait délicatement: «Vous avez des communautés, en particulier des zones rurales à faible revenu, en particulier en Afrique, qui dépendent des animaux sauvages pour soutenir les moyens de subsistance de millions de personnes. Donc, à moins que nous n'ayons des alternatives pour ces communautés, il pourrait y avoir un danger d'ouvrir le commerce illégal d'animaux sauvages qui, actuellement, nous mène déjà au bord de l'extinction pour certaines espèces. »

C'est par nécessité économique que certains agriculteurs chinois ont commencé à élever des animaux sauvages au cours des dernières décennies. Alors qu'ils luttaient pour vivre de la terre, ils ont découvert qu'ils pouvaient compléter leurs revenus en se tournant vers des marchés de niche.

Les experts sont généralement d'accord pour dire que toute action responsable sera plus complexe que la simple interdiction totale des marchés humides

Mais Peter Li, professeur agrégé de politique est-asiatique à l'Université de Houston-Downtown, a déclaré qu'il serait possible de protéger la sécurité des revenus des gens tout en interdisant la vente d'animaux sauvages sur les marchés humides chinois.

«Les personnes qui travaillent dans l’industrie de la faune représentent un petit pourcentage de l’énorme main-d’œuvre chinoise. Et la majorité des personnes travaillant dans le commerce d'espèces sauvages font également autre chose », a déclaré Li, ajoutant que les commerçants qui sont négativement affectés par une interdiction devraient bénéficier de subventions financières pour faciliter la transition vers d'autres types de travail. «Lorsque les gens cessent de travailler sur ces marchés, ils devraient obtenir de l'aide du gouvernement.» Cela pourrait rendre moins probable une augmentation du commerce illégal.

Le rôle de la faune sauvage dans la médecine traditionnelle chinoise

«Alors que la Chine a interdit le commerce et la consommation d'animaux sauvages à la suite de l'épidémie de Covid-19», note la lettre du législateur américain à l'OMS et aux Nations Unies, «il existe des lacunes importantes concernant le commerce légal actuel des espèces sauvages pour fins médicinales. « 

La lettre du législateur sonne une note de frustration quant au fait que le gouvernement chinois a exempté la faune sauvage pour la médecine traditionnelle de son interdiction. Il est facile de comprendre leur agacement. La Chine a adopté une approche similaire après l'épidémie de SRAS de 2003, mais a assoupli les restrictions une fois l'épidémie maîtrisée; 17 ans plus tard, les choses sont de retour là où elles ont commencé, mais cette fois avec une maladie qui tue encore plus de personnes.

Ces dernières années, les produits de la faune – comme les écailles du pangolin en voie de disparition – sont devenus populaires parmi une petite minorité (mais riche et puissante) en Chine. Les éleveurs ont souligné les avantages supposés des produits pour la santé, citant d'anciens textes chinois qui disent qu'ils rendent les gens plus robustes, virils et exempts de maladies.

Cao a appelé ces «fausses allégations de bienfaits médicinaux, curatifs ou nutritionnels sans fondement scientifique». Elle a déclaré que la vente d'animaux sauvages à cette fin devrait absolument être arrêtée.

Li a souligné que les Occidentaux ne devraient pas être dupes en pensant que les consommateurs chinois doivent avoir accès aux produits de la faune, car cela fait partie de leur ancienne culture. Bien qu'il existe des textes chinois>

Au lieu de cela, «la demande de produits de la faune a été créée par l'industrie à des fins commerciales, dans un but lucratif. La médecine traditionnelle chinoise a été utilisée », a déclaré Li. « Je n’ai jamais vu de document de consommateurs chinois disant au gouvernement: » Je vous en prie, élevez des tigres ! « . Mais j’ai vu des documents d’éleveurs d’animaux sauvages disant au gouvernement: » Cultivons ces animaux pour vendre ces produits. «  »

La Chine maintiendra-t-elle son interdiction des ventes d’animaux sauvages?

La vente d'animaux sauvages sur les marchés humides crée un risque sérieux de pandémie car elle force les espèces animales qui ne se rencontreraient pas dans des circonstances ordinaires, puis met les êtres humains en contact avec les agents pathogènes de ces animaux, auxquels nous n'avons pas eu le chance de développer une immunité. De nombreux experts et même des aficionados du marché humide conviennent désormais que le risque pour la santé humaine est tout simplement trop grand.

En théorie, il devrait être possible pour la Chine d'interdire définitivement la vente d'espèces sauvages sur les marchés humides sans mettre en danger la sécurité alimentaire, la sécurité des revenus et la culture culinaire de nombreuses personnes en interdisant complètement les marchés humides.

Mais cela nécessiterait que le gouvernement cesse de se prosterner devant l'industrie de l'élevage d'animaux sauvages, qui a un immense pouvoir de lobbying, a déclaré Li.

Pour l'instant, la Chine interdit toujours les ventes d'animaux sauvages, à l'exception des ventes à des fins médicinales. Reste à savoir si, comme dans le cas de l'épidémie de SRAS, le gouvernement lèvera cette restriction après que le monde aura contrôlé Covid-19 – ou s'il finira par tirer sa leçon.

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