Gabrielle Wilson profitait d'une promenade avec ses enfants par une vive après-midi de printemps, quand elle a été submergée par un sentiment écrasant de faiblesse.

« Cela m'a frappé comme une tonne de briques. J'ai dû m'asseoir sur le trottoir « , a expliqué l'agent de bord vétéran. Des douleurs musculaires palpitantes ont traversé son corps, accompagnées d'une « gorge sèche inquiétante » qu'elle n'avait jamais connue auparavant.

Wilson, qui travaille pour Air Canada et a demandé à utiliser un pseudonyme, avait récemment effectué un vol de retour de Toronto à Francfort et retour. Habituée aux inconforts occasionnels causés par son travail, elle a ignoré les symptômes.

« Je ne suis pas vraiment hypocondriaque. Honnêtement, je ne pensais pas: « Oh mon Dieu, j'ai le coronavirus » ou quoi que ce soit. « 

Ce soir-là, cependant, une fièvre s'était installée et sa poitrine était devenue serrée, comme si « quelqu'un tirait un élastique de chaque côté » de ses poumons.

Le lendemain matin, avec son corps faible et secoué par des frissons, le calme de Wilson avait fait place à une panique totale.

En quelques jours, elle a été mise en quarantaine dans le sous-sol, mais sa famille a également commencé à montrer des symptômes, ce qui a incité la sombre prise de conscience qu'elle avait probablement infecté ses proches avec Covid-19.

L’expérience de Wilson met en évidence ce que beaucoup de sa profession considèrent de plus en plus comme un travail dangereux, car le virus passe entre les voyageurs et les équipages de conduite enfermés pendant des heures sur des vols long-courriers.

Et alors que les frontières se ferment et que les gouvernements conseillent à leurs citoyens de rentrer chez eux, Wilson craint que les membres d'équipage infectés – dont certains resteront asymptomatiques – soient devenus des « super diffuseurs » du coronavirus, infectant potentiellement beaucoup plus.

Lorsque Wilson a réalisé pour la première fois que quelque chose n'allait pas, elle a résisté à une visite à l'hôpital – craignant de ne pas ajouter un fardeau inutile au système de santé canadien qui ressentait déjà la tension de la première vague de victimes de Covid-19.

Mais elle a cédé après avoir parlé avec un pneumologue et a été testée pour le coronavirus dans un hôpital de Toronto. Les médecins lui ont dit de rentrer chez elle et de rester isolée, en attendant les résultats.

« J'ai eu des nuits blanches, ce qui ne m'a pas aidé pendant que j'essayais de surmonter la maladie. J'ai pensé à ma famille, mais je n'ai pu les voir que sur FaceTime « , a-t-elle déclaré. Sa seule interaction réelle avec eux était les repas livrés à la plus haute marche des escaliers du sous-sol.

Après six jours, le test est devenu positif, mais à ce moment-là, Wilson avait appris qu'elle n'était pas la seule de son vol à être infectée.

Sept autres membres du personnel d'Air Canada – deux pilotes de tête morte et cinq agents de bord – avaient été testés positifs pour Covid-19 après le voyage de retour en Allemagne.

L'équipage pilotait un Boeing 777-300, le plus gros avion de la compagnie. Selon la configuration, il peut contenir jusqu'à 450 passagers.

« Nous l'appelons un avion à haute densité », a-t-elle déclaré. « Ironique, je sais. »

Les deux pilotes testés positifs étaient assis en>

« Cela m'a amené à croire qu'il y avait beaucoup de gens qui étaient positifs pour Covid-19 sur ce vol », a-t-elle déclaré.

Pendant ce temps, la famille de Wilson a également commencé à développer des symptômes – fièvres, difficultés respiratoires et douleurs corporelles.

Alors qu'elle luttait contre la fièvre et le corps douloureux, elle était également submergée par la culpabilité – croyant qu'elle avait agi plus tôt, reconnaissant les symptômes comme le coronavirus – elle aurait pu épargner ses deux filles et son mari.

Bien que les symptômes de la famille soient légers par rapport à des milliers de cas nécessitant une hospitalisation et une intubation, le virus a néanmoins également fait un immense tribut mental.

« J'essayais seulement de consommer un minimum de médias sur le coronavirus, parce que nous le vivons tous. Mais l'incertitude ronge votre santé mentale « , a-t-elle déclaré. « Pendant des jours, je ne pouvais pas m'endormir. Pendant des heures, je tremblais et mon esprit courait. Ça a été difficile. « 

Gabrielle Wilson à son domicile de Toronto: « Pendant des jours, je ne pouvais pas m'endormir. Pendant des heures, je tremblais et mon esprit courait Cole Burston / The Guardian

Ces derniers jours, alors que de plus en plus d'agents de bord et de leurs familles se sont révélés positifs pour Covid-19, Air Canada a considérablement accru ses précautions à l'égard des vols. Le service en vol a été réduit pour minimiser les interactions avec les passagers. L'équipage de conduite a accès aux masques N95 et aux gants chirurgicaux.

La compagnie vérifie également les passagers pour tout signe qu'ils pourraient avoir le virus – et refusera l’embarquement à toute personne présentant des symptômes.

Les syndicats représentant les agents de bord disent que les mouvements ne sont pas suffisants, et disent que des écrans faciaux et des blouses sont également nécessaires. Au moins 14 agents de bord au Canada ont été testés positifs pour le virus et des centaines sont en quarantaine après une exposition suspectée.

Wilson, qui a été temporairement mis à pied aux côtés de 16 000 autres employés d'Air Canada, est sceptique quant aux politiques visant à empêcher la propagation de Covid-19.

« Si je volais avec mes symptômes, je n'aurais pas déclenché de sonnette d'alarme. Si vous ne vous rendez pas aux soins intensifs ou si vous n'avez pas besoin d'un respirateur, vous pouvez totalement vous en tirer sans montrer de symptômes « , a-t-elle déclaré. « Les maux de tête, la fièvre – ils sont tous partis avec du Tylenol et de l'ibuprofène. »

Wilson ne croit pas – compte tenu de ce qui était connu à l'époque – que son infection aurait pu être évitée.

Elle avait porté des gants, s'était lavé les mains et minimisé les contacts avec les voyageurs.

Mais comme de nouvelles recherches révèlent l'efficacité avec laquelle le virus peut établir une infection, ces précautions ne sont pas toujours suffisantes.

« Nous l'avons obtenu des passagers. C’est un fait « , a-t-elle déclaré. « Mais maintenant, nous faisons partie de la propagation. Nous sommes les super épandeurs, car les gens rentrent frénétiquement chez eux. « 

Le seul avantage de sa famille qui a été testée positive est que Wilson a pu quitter le sous-sol – ne serait-ce que pour entrer en quarantaine avec son mari et ses filles. Maintenant, ils se rétablissent lentement, mais l'anxiété semble laisser une marque durable.

« Chaque fois que nous commençons tous à nous sentir mieux, je lis une histoire sur quelqu'un qui meurt et je ressens de l'anxiété. Je suis en train de paniquer « , a-t-elle déclaré. « Il y a cette incertitude écrasante sur la façon dont cela va affecter la prochaine personne que vous connaissez – comment cela pourrait affecter ma sœur ou mon frère ou ma mère. C'est absolument déchirant. «