DENVER (AP) - Alors que les États occidentaux se préparent pour la saison des incendies de forêt de cette année, le plus grand avion de lutte contre les incendies du monde a été immobilisé et pourrait être converti pour aider à lutter contre une autre crise, la pandémie COVID-19.

© Fourni par Associated Press
FILE - Dans cette photo d'archive du 5 mai 2016, un Boeing 747-400 Global SuperTanker abandonne la moitié d'une charge de sa capacité de 19400 gallons lors d'une cérémonie à Colorado Springs, au Colorado. Le plus grand avion de lutte contre les incendies du monde a été arrêté tout comme Western les États se préparent à une saison des incendies qui, selon les responsables des incendies, pourrait être pire que l'année moyenne.

Tara Lee, porte-parole du gouverneur de Washington, Jay Inslee, a déclaré par courrier électronique le vendredi 23 avril 2021 que le ministère des Ressources naturelles de l'État avait été alerté de l'arrêt du plus grand avion de lutte contre les incendies au monde, le Global SuperTanker. (Christian Murdock / The Gazette via AP, File)

Après avoir investi des dizaines de millions de dollars dans la mise à niveau du Global SuperTanker et de sa technologie, les revenus provenant principalement de contrats avec le gouvernement américain et la Californie n'ont pas produit suffisamment de bénéfices pour que l'entreprise puisse continuer à financer le pétrolier, a déclaré Roger Miller, directeur général d'Alterna Capital. Partners LLC, la société d'investissement propriétaire de l'avion.

La décision d'Alterna de soler le SuperTanker a été prise le 19 avril, selon la société, qui avait financé les opérations et les mises à niveau de l'avion depuis 2016. Depuis l'annonce, la société basée dans le Connecticut a reçu plusieurs offres d'achat du SuperTanker et de le transformer en un avion de transport de fret, a déclaré Miller.
«La crise COVID a conduit à un énorme boom du marché des avions-cargos volant autour des EPI, volant autour des vaccins, juste tout ce que vous ne pouvez pas vous permettre de mettre sur un navire et d'attendre 45 jours pour l'obtenir», a déclaré Miller.

La société d'investissement est ouverte aux investisseurs potentiels qui souhaitent continuer à utiliser le SuperTanker pour répondre aux incendies de forêt, mais si les sociétés de fret présentent une offre plus attrayante, la société leur vendra, a déclaré Miller.
Pour que le SuperTanker soit prêt pour la saison des incendies de forêt 2021, l'avion devrait subir un processus de certification fédérale d'ici juin, a déclaré Dan Reese, président de Global SuperTanker Services.
Alors que la société évalue ses options, deux législateurs de l'État de Washington ont envoyé une lettre mardi aux membres du Congrès américain dans les États occidentaux, les exhortant à trouver une solution pour poursuivre les opérations du SuperTanker, qu'ils ont qualifiées de «plus grandes et des meilleures armes de combat.

les incendies catastrophiques.
«Notre temps est limité, cette semaine», ont-ils écrit. «Un acheteur volontaire, un groupe d'investisseurs ou des garanties de prêts du gouvernement sont nécessaires pour renforcer et aider à protéger nos moyens de subsistance, notre économie et notre environnement contre cet ennemi dévastateur.

»
Au cours de la saison 2020, il y a eu 58950 incendies de forêt qui ont brûlé plus de 15 816 miles carrés (40 963,29 kilomètres carrés), selon le National Interagency Fire Center de l'Idaho.
Le Global SuperTanker est l'un des très grands réservoirs à air utilisés pour lutter contre les incendies de forêt par le haut en laissant tomber des produits ignifuges et de l'eau. De l'eau tombe sur les incendies et un produit ignifuge est généralement largué à côté ou autour des incendies comme ligne de défense supplémentaire.

Une fois que le retardateur sèche, il refuse l'oxygène à la végétation pour empêcher la propagation du feu.
Mais certains experts en incendie, comme Andy Stahl, directeur exécutif de Forest Service Employees for Environmental Ethics, sont sceptiques quant à l'utilisation de pétroliers et de retardateurs pour la réponse aux incendies de forêt en raison des dangers que pose la lutte aérienne contre les incendies, des facteurs environnementaux spécifiques nécessaires pour faire fonctionner le pétrolier et le coût global des retardateurs.
Stahl a déclaré que l'ignifuge est «utilisé pas du tout ou très rarement» dans le Midwest ou sur la côte Est.

Les ignifuges, a-t-il dit, sont un phénomène des États occidentaux car il y a plus de terres fédérales et le US Forest Service a l'argent à dépenser pour les retardants, ce qui, selon Stahl, est «plus cher que de laisser Perrier hors des avions».
En 2020, le gouvernement fédéral et les agences d'État ont abandonné plus de 56 millions de gallons (211983060 litres) de retardateur, ce qui coûte en moyenne 3,10 $ le gallon, selon le National Interagency Fire Center.
«Les contrats retardateurs sont très rentables pour un petit groupe d'entreprises de lutte contre les incendies très influentes et pour la bureaucratie qui les utilise.

Le retardateur est une merveilleuse façon de montrer au public concerné qui s'efforçait vraiment de protéger sa maison », a déclaré Stahl.
Mais Michael DeGrosky, chef du Bureau de la protection du Département des ressources naturelles et de la conservation du Montana, a déclaré qu’il y avait un temps et un lieu pour une utilisation efficace des retardateurs.
«Comme tous les outils, vous devez utiliser le bon outil dans la bonne situation», a déclaré DeGrosky.

«Mon expérience personnelle est que le retardateur est le plus efficace lors de l'attaque initiale. Il peut être utilisé très efficacement lorsque vous essayez de guider un feu et de l'éloigner des maisons et des propriétés. "
D'autres très grands réservoirs à air peuvent transporter jusqu'à 8000 gallons (30283 litres) de produit ignifuge, selon le US Forest Service.

Le Global SuperTanker peut déverser jusqu'à 19 200 gallons (72 678 litres) d'eau ou d'ignifuge en six secondes et voler aussi bas que 61 mètres au-dessus du sol pour faire son travail. Il peut être rempli en seulement 13 minutes.
Au niveau national, le SuperTanker a été principalement utilisé en Californie et dans l'Oregon en 2018.

Les responsables des incendies de Washington et du Montana ont déclaré que le SuperTanker n'avait pas été utilisé dans leurs États, de sorte que son élimination n'affecterait pas leur réponse au feu cette saison.
«Il est toujours possible qu’en le rendant indisponible en Californie ou en Oregon où il est généralement utilisé, vous savez, cela puisse exercer d’autres pressions sur le système. Les aéronefs sur lesquels nous comptons peuvent être engagés là-bas, mais nous ne voyons aucun impact direct », a déclaré DeGrosky à propos de la réaction du Montana aux incendies de forêt.

Les responsables du Montana et de Washington ont déclaré qu'ils garantiraient l'accès à des avions et des hélicoptères supplémentaires par le biais de leurs services d'incendie et de contrats régionaux et nationaux pour d'autres avions pour la saison à venir.
Le SuperTanker a également été déployé en Israël en 2016 et au Chili en 2017. La société a refusé de dire combien coûte le SuperTanker par jour.

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Nieberg est membre du corps de l'Associated Press / Report for America Statehouse News Initiative. Report for America est un programme de service national à but non lucratif qui place des journalistes dans les rédactions locales pour faire des reportages sur des questions secrètes.

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