À l'heure actuelle, vous savez probablement que la maladie au centre de la pandémie mondiale s'appelle COVID-19. Mais vous ne savez peut-être pas pourquoi.

La réponse est que COVID-19 est un raccourci pour « coronavirus disease 2019 ».

Coronavirus : que signifie COVID-19 de toute façon ?

L'Organisation mondiale de la santé l'a officialisée en février, avec le nom écrit en toutes lettres majuscules.

Dans le même temps, l'OMS a annoncé un nom officiel pour le nouveau coronavirus qui cause la maladie: SARS-CoV-2. Il reflète le fait que le nouveau virus est un parent génétique du SRAS-CoV, le virus responsable de l'épidémie de 2003 du syndrome respiratoire aigu sévère. Cette maladie est mieux connue sous l'acronyme SRAS.

Le SRAS et le SARS-CoV correspondent, mais COVID-19 et SARS-CoV-2 ne le font pas. Cela peut vous paraître étrange, mais il existe de nombreux précédents pour les noms incompatibles. Par exemple, le virus de l'immunodéficience humaine, alias le VIH, est à l'origine de la maladie connue sous le nom de syndrome d'immunodéficience acquise, ou sida.

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Il peut sembler évident qu'une maladie doit avoir un nom, mais l'OMS en a quand même expliqué la raison: « Les maladies sont nommées pour permettre une discussion sur la prévention, la propagation, la transmissibilité, la gravité et le traitement des maladies. »

L'agence mondiale de la santé a travaillé avec l'Organisation mondiale de la santé animale et l'Organisation des Nations Unies pour l'alimentation et l'agriculture pour trouver des conseils pour choisir un nom. Parmi leurs suggestions:

• Les noms doivent être « courts » et « faciles à prononcer ».

• Ils peuvent combiner des termes descriptifs génériques (tels que « maladie respiratoire ») avec des termes plus spécifiques (tels que « grave » ou « progressive »).

• Les mots « simples » valent mieux que les mots « très techniques ».

• Si l'agent pathogène responsable de la maladie est connu, il doit être inclus dans le nom de la maladie.

Il existe également des conseils sur les mots qui ne devraient pas faire partie du nom d'une maladie, notamment:

• Mots qui « incitent à une peur excessive » (parmi eux « mort » et « fatal »)

• Pays ou emplacements géographiques

• Animaux ou aliments

• Références à des emplois ou des industries spécifiques

• Le nom d'une personne spécifique

De toute évidence, ce conseil n'est pas toujours suivi. Considérez la grippe espagnole, le syndrome respiratoire du Moyen-Orient (alias MERS), la grippe aviaire, la maladie des légionnaires et la maladie de Chagas.

Le dernier mot d'un nouveau nom appartient aux détenteurs de la Classification internationale des maladies, un catalogue complet des troubles de la santé tenu à jour par l'OMS.