Dans toutes les sombres statistiques de la dévastation de COVID-19, un aspect apparemment brillant a été que les enfants ne semblent pas être affectés dans la plupart des cas. Ils représentent systématiquement de petits pourcentages de cas confirmés et presque tous ont une forme bénigne de la maladie. Mais au fur et à mesure que de plus en plus de données s'accumulent, nous obtenons une image plus claire de ce à quoi ressemble COVID-19 chez les enfants – et quand ses plus jeunes victimes ne sont pas épargnées du pire.

Le lundi 6 avril, des chercheurs en santé publique des Centers for Disease Control and Prevention des États-Unis ont publié le premier ensemble de données sur les cas pédiatriques de COVID-19 aux États-Unis. Le rapport a examiné plus de 2 500 cas chez les nourrissons, les enfants et les adolescents de moins de 18 ans, collectivement appelés « enfants » dans l'étude. Les données ont été publiées dans le rapport hebdomadaire du CDC sur la morbidité et la mortalité.

Le CDC publie les premières données américaines sur les cas de COVID-19 chez les enfants

Les données font largement écho à celles des cas pédiatriques observés en Chine et ailleurs. Les enfants constituaient globalement un petit nombre de cas de COVID-19 et leurs symptômes semblaient en grande partie légers.

Les chercheurs du CDC ont trouvé les 2 572 cas pédiatriques parmi 149 082 cas au total. Autrement dit, les cas pédiatriques ne représentaient que 1,7% des cas examinés. Il s'agit d'une sous-représentation importante de ce groupe d'âge aux États-Unis. Les enfants de moins de 18 ans représentent 22% de la population du pays.

Sur les 2 572 cas pédiatriques, près de 60% concernaient des enfants âgés de 10 à 17 ans. Les jeunes de moins d'un an, ceux âgés de un à quatre ans et de cinq à neuf ans, représentaient respectivement 15%, 11% et 15% des cas. Sur 2 490 cas avec des informations sur le sexe, 57% étaient des hommes.

Les données suggèrent également que les cas étaient en grande partie bénins, bien qu'ils ne disposaient que de données sur les symptômes de 291 des 2 572 cas pédiatriques. Sur ces 291 cas, 78 (27%) n'avaient ni fièvre, ni toux, ni essoufflement (les symptômes les plus courants chez l'adulte). Et sur ces 78 cas, 53 n’ont signalé aucun symptôme. Cela dit, les chercheurs ne pouvaient pas doubler ces cas asymptomatiques car il n'était pas clair si tous leurs symptômes potentiels avaient été enregistrés. Un cas a été signalé comme asymptomatique.

Données inégales

Les chercheurs avaient des données sur le statut d'hospitalisation pour seulement 745 cas. Parmi eux, 147 ont été hospitalisés. Cela représente près de 20% des cas pour lesquels des données sur l'hospitalisation étaient disponibles, mais seulement 6% environ des 2 572 cas pédiatriques. Avec les données limitées, les chercheurs du CDC ont rapporté le taux d'hospitalisation chez les enfants dans cette fourchette (6 à 20%). Parmi ces cas hospitalisés, 15 ont été admis en soins intensifs, ce qui donne une fourchette de 0,58 à 2 pour cent.

Ces chiffres sont nettement inférieurs à ce qui a été observé dans les cas d'adultes rassemblés dans l'étude, qui avaient des taux d'hospitalisation allant de 10 à 30 pour cent, et des admissions en USI d'environ 1 à 4,5 pour cent.

Les enfants qui ont le plus souffert sont les plus jeunes et ceux qui ont des problèmes de santé sous-jacents, comme cela a été observé dans d'autres données pédiatriques et adultes.

Bien que les chercheurs ne disposaient de données sur le statut d'hospitalisation que pour 95 nourrissons de moins d'un an, 59 de ces nourrissons ont été hospitalisés. Cela représente 62% des nourrissons avec des données d'hospitalisation connues et 15% de tous les nourrissons de moins d'un an dans l'analyse. C’est une fourchette beaucoup plus large que le taux d’hospitalisation des jeunes de 1 à 17 ans, qui s’étend sur 4,1 à 14%.

  • Cas pédiatriques de COVID-19 aux États-Unis.

  • Symptômes dans les cas pédiatriques.

De plus, les chercheurs disposaient d'informations sur les conditions de santé sous-jacentes pour 345 des cas pédiatriques. Quatre-vingt des cas (23 pour cent avec des données) avaient au moins un problème de santé sous-jacent, les affections pulmonaires chroniques (y compris l'asthme) étant les plus courantes, suivies des maladies cardiovasculaires et de l'immunosuppression.

Il y avait 295 cas avec à la fois le statut d'hospitalisation et des informations sur la santé sous-jacente. Parmi ceux-ci, 37 ont été hospitalisés (dont six qui ont été admis dans une unité de soins intensifs) et 28 d'entre eux (77 pour cent) avaient un problème de santé sous-jacent – et cela incluait les six dans l'unité de soins intensifs.

Les données sont conformes à celles de 2143 cas pédiatriques en Chine, publiées pour la première fois le mois dernier dans la revue Pediatrics. Dans l'ensemble, les chercheurs ont constaté que la plupart des cas chez les enfants étaient bénins, avec environ 5% des cas considérés comme graves et moins de 1% considérés comme critiques.

Similitudes

Mais encore une fois, les plus jeunes semblaient les plus à risque de maladie grave. Dans les 2 143 cas pédiatriques, les nourrissons de moins d'un an et ceux de un à cinq ans représentaient 60% des cas graves. Et ces groupes d'âge les plus jeunes représentaient près de 70% des cas critiques, les enfants de moins d'un an représentant 54% de tous les cas critiques pédiatriques.

Parmi les 379 nourrissons de moins d'un an, 33 souffraient d'une maladie grave (environ 9%) et sept étaient critiques (un peu moins de 2%). Sur 493 enfants âgés de un à cinq ans, 34 d'entre eux (environ 7 pour cent) avaient des cas graves et deux (0,4 pour cent) avaient des cas critiques. L'étude a signalé un décès chez un garçon de 14 ans.

Taux d'hospitalisation dans les cas pédiatriques de COVID-19, regroupés par âge.

Les chercheurs du CDC dans leurs données ont signalé trois décès d'enfants, mais ont refusé de fournir à Ars des données sur leur âge, invoquant des problèmes de confidentialité avec si peu de cas. Les chercheurs notent également dans l'étude que des enquêtes sont en cours pour déterminer si COVID-19 était la cause du décès ou si des problèmes de santé sous-jacents jouaient un rôle.

Les deux études ont des limites importantes. La nouvelle étude du CDC sur les cas pédiatriques aux États-Unis est gravement entravée par les trous dans les données, y compris les informations sur les cas d'hospitalisation, les conditions de santé sous-jacentes et certains résultats. En outre, 1 827 des 2 572 cas provenaient de la région de New York-New Jersey, qui a été l’épicentre de l’épidémie dans le pays. Il n'est pas clair si les tendances démographiques des cas, les critères de test, la gravité des cas et les résultats correspondront à d'autres domaines avec des populations différentes et, peut-être, des systèmes de soins de santé moins chargés.

Dans les données chinoises, les chercheurs manquaient également de données, notamment des informations sur les conditions de santé sous-jacentes. Ils incluaient également des cas confirmés en laboratoire (34%) et des cas suspects (66%) sur la base des symptômes cliniques. Ce dernier laisse ouverte la possibilité que certains des cas ne soient pas dus à COVID-19 mais à une autre infection respiratoire. Plus particulièrement, plus de soixante-dix pour cent des cas d'enfants de moins d'un an et âgés de un à cinq ans étaient des cas suspects et non confirmés. Ce groupe d'âge est en proie à de nombreuses infections respiratoires graves, y compris le VRS.

Malgré toutes les limites, il est clair que les enfants ne sont pas universellement épargnés par les pires résultats de COVID-19. Les cas suspects chez les enfants doivent être surveillés de près, en particulier chez les nourrissons et les enfants atteints d'affections sous-jacentes, concluent les chercheurs des CDC. Et parce que nous ne savons pas quel rôle les enfants peuvent jouer dans la transmission du COVID-19, ils – comme tout le monde – devraient respecter une stricte distanciation sociale et d'autres mesures d'hygiène pendant cette crise.