Le 17 mars, lorsque la nation Navajo a vu son premier cas de COVID-19, les installations sanitaires limitées de la réserve sont entrées en action.

"Nous avons essentiellement changé notre hôpital, qui est passé d'un hôpital de soins actifs et d'une clinique de soins ambulatoires à un hôpital qui pouvait prendre en charge des patients en soins respiratoires", a déclaré le Dr Diana Hu, pédiatre dans l'un des hôpitaux de réservation. "Et cette transition s'est déroulée sur une période d'environ sept jours."

Le coronavirus bat la nation Navajo, et ça va empirer

Il n'a pas fallu longtemps pour qu'un cas se transforme en deux, puis 20. Depuis lundi, la Nation Navajo, qui s'étend sur trois États, comptait 1 197 cas de coronavirus positifs. Il a un taux d'infection par habitant 10 fois plus élevé que celui de l'Arizona voisin et le troisième taux d'infection le plus élevé du pays derrière ceux de New York et du New Jersey. Quarante-quatre personnes sont décédées, plus que dans 14 autres États.

Regardez Cynthia McFadden dans "AUJOURD'HUI" ce matin à 8 h 15 HE pour en savoir plus sur la nation Navajo.

Avec seulement 12 établissements de soins de santé sur 27000 miles carrés et une prévalence de problèmes de santé chroniques comme le diabète, la réserve la plus grande et la plus peuplée des États-Unis fait tout ce qu'elle peut pour faire face à une épidémie qui devrait s'aggraver.

La peur est basée sur un précédent. Lors de l'épidémie de grippe H1N1 en 2009, les Amérindiens sont morts quatre à cinq fois plus que les autres Américains.

"Nous ne savons pas ce qui va se passer. Nous ne savons pas s'il existe une immunité durable. Nous ne savons pas si vous pouvez être réinfecté", a déclaré Hu.

Hu a déclaré qu'à l'hôpital géré par Navajo à Tuba City, en Arizona, où elle pratique depuis 35 ans, il y a maintenant un approvisionnement régulier en équipements de protection individuelle et aucune pénurie de lits, mais un déficit de 30% en personnel infirmier critique signifie que l'hôpital a déjà atteint sa capacité.

"Nous avons des diététistes qui se trouvent dans la tente de dépistage. Nous avons des chirurgiens orthopédistes qui font le triage", a déclaré Hu.

Diante, 8 ans, se lave les mains dans une station de lavage des mains installée par un volontaire du Center for American Indian Health de la Bloomberg School of Public Health de l'Université Johns Hopkins. Le centre installe des stations de lavage des mains à Chinle, en Arizona, où de nombreuses maisons n'ont pas accès à l'eau courante.Nina Mayer Ritchie

Jusqu'à présent, les hôpitaux des zones les plus touchées de la nation Navajo ont pu transférer leurs patients les plus critiques - ceux qui ont besoin d'intubation et potentiellement des semaines de soins - vers les principaux hôpitaux des villes voisines comme Phoenix et Flagstaff. Mais les médecins craignent que si ces villes sont inondées de leurs propres cas, les transferts pourraient ne pas être une option.

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Couverture complète de l'épidémie de coronavirus

«J'ai observé les tendances très, très tôt et, très franchement, j'étais très préoccupé. Nous faisons face à une énorme quantité de disparités en matière de santé ici, ce qui nous laisse avec une population très vulnérable», a déclaré la Dre Loretta Christensen, médecin hygiéniste en chef pour la nation Navajo au Indian Health Service du gouvernement fédéral. Christensen a déclaré qu'elle s'attend à une recrudescence de nouveaux cas de coronavirus dans deux à trois semaines.

La nation Navajo a commencé à éduquer ses citoyens plus tôt que de nombreux États sur la distanciation sociale et le lavage des mains, mais Christensen a déclaré qu'une partie du problème est que les conseils sonnent creux pour beaucoup dans la réserve.

Le président de la nation Navajo, Jonathan Nez, porte un masque chez lui à Window Rock, en Arizona, où il a été mis en quarantaine depuis qu'il a appris que lui et le vice-président Myron Lizer ont été exposés à quelqu'un avec COVID-19.

«Vous dites aux gens:« Lavez-vous les mains pendant 20 secondes plusieurs fois par jour »et ils n'ont pas d'eau courante. Ou vous dites:« Allez acheter de l'épicerie pendant deux ou trois semaines et abris sur place et "ne sortez pas", mais les gens ne peuvent pas se permettre de faire l'épicerie pendant deux ou trois semaines. Ce n'est donc qu'une configuration pour la frustration et l'inquiétude de la population ici. "

Lorsqu'ils sont combinés avec les comorbidités, ou des conditions préexistantes, qui affligent déjà la nation Navajo - comme les maladies cardiaques, le diabète et l'obésité - les experts en santé publique craignent que la difficulté d'accéder aux besoins de base comme la nourriture et l'eau va aggraver la crise.

«Notre gouvernement fédéral, depuis la signature des traités à la fin du 19e et au début du 20e siècle, a rompu promesse après promesse après promesse», a déclaré Allison Barlow, directrice du Center for American Indian Health, ou CAIH, à la Bloomberg School of Johns Hopkins University. Santé publique. "Et ce que nous voyons aujourd'hui, c'est l'accumulation de ces promesses non tenues et où cela a laissé les gens."

"Il y a un sous-financement chronique des systèmes de santé et des infrastructures, de l'électricité à la plomberie en passant par l'approvisionnement en eau. Tout cela enflamme l'épidémie de COVID en ce moment", a déclaré Barlow.

Pour aider à atténuer les frustrations, le CAIH et d'autres groupes de santé publique qui sont actifs depuis longtemps dans la réserve interviennent.

Le CAIH construit des stations de lavage des mains pour les citoyens sans eau courante et fournit des colis de nourriture, d'eau et de produits d'entretien aux foyers éloignés et aux personnes âgées.

Le programme Community Outreach and Patient Empowerment, ou COPE, un organisme à but non lucratif axé sur la santé des autochtones qui est né du Brigham and Women's Hospital à Boston il y a une décennie, a aidé à transformer les motels locaux en installations de soins respiratoires pour les sans-abri du pays Navajo.

Myron Lizer, vice-président de la nation navajo, Ray Farmer /

Le CAIH et le COPE soutiennent les services de santé indiens par la recherche de contacts, et les deux organisations, qui opèrent uniquement sur les dons et les subventions, estiment que leurs coûts mensuels pour les activités de santé dans la réserve ont doublé pendant la pandémie.

Le gouvernement américain finance les soins de santé tribaux, comme convenu dans les traités historiques entre les tribus américaines et indiennes, mais la nation Navajo - parmi d'autres nations tribales - a dû faire face à des retards paralysants dans la réception de fonds d'urgence.

Depuis que COVID-19 a commencé à balayer le pays indien il y a cinq semaines, la nation Navajo a dépensé 4 millions de dollars de ses propres coffres.

"Je garde tous ces reçus, car après cette opération d'urgence, je donnerai ces reçus à l'oncle Sam pour un remboursement complet", a déclaré Nez. Il a noté que les sources traditionnelles de revenus de la nation tribale, comme son casino et sa mine de charbon, ont été fermées à cause du virus.

Nez a déclaré que les fonds fédéraux avaient finalement commencé à couler dans la nation tribale plus tôt ce mois-ci et que les installations des services de santé indiens avaient reçu des tests de réponse rapide et des ventilateurs supplémentaires, mais il a dit qu'ils avaient encore besoin de plus d'aide.

"Ces dollars qui ont été alloués par le Congrès et promulgués par le président sont de l'argent pour aider les citoyens américains", a-t-il déclaré. "Et, vous savez, il semble juste alarmant que les premiers citoyens de ce pays soient en quelque sorte poussés au second plan."

Jeudi, la nation tribale a pris la décision sans précédent de lancer un appel public à dons, demandant de l'argent ainsi que des fournitures comme des masques N95, un désinfectant pour les mains et des thermomètres pour les travailleurs de la santé et la communauté.

Vendredi a marqué la date limite pour que les 574 nations tribales soumettent leurs demandes de fonds à partir d'une somme de 8 milliards de dollars qui a été affectée aux tribus amérindiennes dans le cadre du plan de relance contre les coronavirus de mars connu sous le nom de CARES Act. Les nations tribales ont été informées que ces fonds seront déboursés vendredi.

"Nous sommes une nation souveraine, mais nous sommes une pupille du gouvernement fédéral, et nous devons donc attendre que les décideurs soient en mesure, je suppose, de collaborer et de s'entendre sur le fait qu'il est temps d'aider le pays indien, "Le vice-président de la nation Navajo, Myron Lizer, a déclaré.

Pour les prestataires de soins de santé comme Hu à Tuba City, cela signifie espérer le meilleur et se préparer au pire.

"Nous nous sentons un peu comme si nous étions peut-être au kilomètre 3,5. Nous avons eu le début du sprint, et nous devons en quelque sorte nous ralentir. Donc, ce que nous faisons, c'est que nous essayons d'élaborer des stratégies", a-t-elle déclaré.. "Espérons que l'aplatissement de la courbe se produira afin de ne submerger personne dans les systèmes médicaux, mais si nous ne le faisons pas, planifions comme si nous devions continuer jusqu'à septembre."