La Cour suprême du Wisconsin a statué lundi que le gouverneur ne pouvait pas reporter les élections de mardi en raison des inquiétudes concernant le coronavirus, une décision qui jette dans le chaos une primaire présidentielle et près de 4 000 concours locaux.

Le tribunal a jugé 4-2, selon des principes idéologiques, que le gouverneur Tony Evers, un démocrate, ne pouvait pas utiliser des pouvoirs d'urgence pour changer unilatéralement la date des élections, ce qu'il a cherché à faire pour contourner l'opposition républicaine à cette décision.

M. Evers avait précédemment déclaré qu'il n'avait pas le pouvoir légal de retarder les élections et avait appelé l'Assemblée législative sous contrôle républicain à la reporter. Mais lundi, M. Evers a fait valoir qu'un report était nécessaire pour protéger les électeurs et ralentir la propagation du virus. Dans les minutes qui ont suivi l'ordre, les législateurs républicains ont qualifié sa décision d'inconstitutionnelle et ont demandé aux greffiers d'aller de l'avant avec le vote.

Les dirigeants de l'Assemblée législative ont ensuite contesté l'ordonnance devant la Cour suprême du Wisconsin, qui est contrôlée par une majorité conservatrice.

Par ailleurs, dans un autre coup porté aux démocrates du Wisconsin, la majorité conservatrice de la Cour suprême des États-Unis a rejeté leur tentative de prolonger le délai de vote des absents lors des élections de mardi. Lors d'un vote de 5 à 4, la majorité a déclaré qu'une telle chance « modifie fondamentalement la nature des élections ». Les quatre membres libéraux de la cour étaient en désaccord, la juge Ruth Bader Ginsburg écrivant que « l’ordonnance de la cour, je le crains, entraînera une privation massive des droits ».

M. Evers avait exprimé sa confiance lundi que la Cour suprême de l’État ne renverserait pas le report. « Ça y est », a-t-il déclaré lors d'une conférence de presse en direct. « Il n'y a pas de plan B, il n'y a pas de plan C. Nous pensons que la Cour suprême nous soutiendra à ce sujet. »

Les enjeux sont élevés pour les deux parties: le scrutin comprend les primaires présidentielles, des milliers de bureaux locaux et un siège concurrentiel à la Cour suprême du Wisconsin elle-même.

« La plus haute juridiction de l'État s'est prononcée: le gouverneur ne peut pas déplacer unilatéralement la date des élections », ont déclaré Robin Vos, le président de l'Assemblée de l'État du Wisconsin, et Scott Fitzgerald, le leader de la majorité au Sénat, tous deux républicains. une déclaration conjointe après la décision du tribunal.

Les mesures de dernière minute ont injecté plus de chaos et de confusion dans une élection déjà remplie de contestations judiciaires, d'affaires judiciaires et de problèmes de sécurité publique. Certains responsables locaux craignaient lundi que le coup de fouet cervical ne fasse baisser davantage la participation mardi.

Les sondages publics dans le cadre de la primaire démocrate présidentielle ont montré à l'ancien vice-président Joseph R. Biden Jr. un avantage considérable sur le sénateur Bernie Sanders du Vermont, bien que M. Sanders ait remporté une victoire écrasante sur Hillary Clinton au Wisconsin il y a quatre ans. La semaine dernière, M. Sanders a demandé le report des élections.

M. Evers et les législateurs républicains se sont disputés pendant des semaines pour savoir si les électeurs pouvaient voter en personne en toute sécurité au milieu d'une pandémie. Déjà, 15 autres États et un territoire ont soit repoussé leurs primaires présidentielles, soit sont passés au vote par correspondance avec des délais prolongés.

Même avec les élections prévues dans le Wisconsin, les autorités locales ont déclaré qu’un certain nombre de bureaux de vote ne pourraient pas s’ouvrir parce que les agents du bureau de vote sont malades ou ne veulent pas se présenter. De nombreux greffiers et travailleurs du scrutin ont dit craindre pour leur sécurité si le vote en personne avait lieu mardi.

Le nombre de cas de coronavirus signalés dans l'État ayant doublé au cours de la semaine dernière et les responsables nationaux avertissant d'une recrudescence prochaine, le conflit politique a finalement atteint un point de rupture lundi.

Ces derniers jours, M. Evers avait demandé la tenue d'une élection par la poste, l'envoi de bulletins de vote par correspondance à chaque électeur et la prolongation du vote jusqu'en mai. Samedi, les législateurs de l'État ont rejeté ces propositions, mettant fin à une session législative spéciale en quelques secondes.

D'éminents démocrates de l'État, dont le maire de Milwaukee, ont exhorté les électeurs à rester chez eux mardi, tout comme certains responsables locaux de la santé. Certains démocrates reprochent à M. Evers d'avoir laissé la situation déraper, affirmant que son refus précoce de pousser à un report de la primaire – proposant plutôt des solutions de contournement comme le déploiement de la Garde nationale pour travailler dans des bureaux de vote en sous-effectif – a créé une confusion électorale.

Tout le week-end, les assistants et les avocats de M. Evers ont débattu des pouvoirs dont il pourrait disposer pour retarder les élections. Lundi matin, son équipe a décidé d'affirmer son pouvoir d'ordonner un report et de l'annoncer en début de journée, dans l'attente d'une contestation judiciaire.

« Il y a toutes sortes de limitations inquiétantes qu'une seule personne, un acteur partisan, pourrait suspendre une élection », a déclaré Rick Esenberg, président du Wisconsin Institute for Law and Liberty, un groupe de réflexion conservateur à Milwaukee.

La Cour suprême du Wisconsin, bien que techniquement non partisane, a un penchant conservateur de 5-2. L'un des juges conservateurs, Daniel Kelly, s'est récusé lundi parce qu'il est candidat à sa réélection mardi.

L'État a été confronté à de sérieuses questions sur sa capacité à organiser des élections au milieu de la pandémie. Alors que les agents des bureaux de vote ont cessé de craindre de contracter le virus, plus de 100 municipalités ont déclaré qu'elles manquaient de personnel pour gérer un seul bureau de vote. Milwaukee compte généralement environ 180 sites; cette élection la ville prévoit d'avoir cinq ouvert. Le chef de la commission des élections de l'État a évoqué la possibilité, lors de témoignages devant le tribunal, que certains électeurs soient amenés à se rendre dans une autre ville le jour du scrutin car personne n'effectuera de scrutin dans leur ville natale.

Lundi, les effectifs déjà épuisés des agents électoraux de l’État attendaient que les tribunaux de l’État sachent si les élections pourraient avancer.

À Green Bay – qui a déclaré qu'il n'ouvrirait que deux bureaux de vote au lieu de ses 31 habituels, car plus de 250 de ses 270 agents ont déclaré qu'ils ne pourraient pas se présenter le jour du scrutin – le maire a mis les plans en pause.

« Le personnel de notre greffier et nos agents du scrutin préparaient nos deux bureaux de vote aujourd'hui, et je viens d'avoir une conversation avec mon greffier aujourd'hui en disant: » Tenez, laissez l'équipement en place « , a déclaré le maire Eric Genrich dans une interview lundi. « Nous allons attendre que nos tribunaux d’État interviennent et offrent des conseils supplémentaires. »

Astead W. Herndon a contribué au rapport.