Alors que l'Amérique peine à maîtriser le coronavirus et que Washington est dans l'impasse face à de nouvelles mesures de secours, les États sont confrontés à un choix difficile: ouvrir les entreprises les plus susceptibles de propager le coronavirus, en particulier les bars et les restaurants, ou les garder fermés et risquer une vague de faillites.

Les responsables de la santé publique, y compris les Drs. Anthony Fauci et Deborah Birx ont blâmé les repas à l'intérieur, les boissons et les événements sociaux pour avoir semé des épidémies estivales. Comme le virus est principalement transmis par des gouttelettes en suspension dans l'air, des endroits comme les bars – où les gens peuvent être serrés les uns contre les autres, parler fort et se sentir souvent moins inhibés – courent un risque particulier de propager l'infection.

Avec Washington silencieux, les États sont déchirés entre sauver des barres et arrêter le coronavirus

L'Arizona, qui a connu une forte augmentation du nombre d'infections cet été, a fermé des bars et des boîtes de nuit en juin, une décision reconnue, ainsi que l'utilisation accrue des masques, d'avoir contribué à ramener les choses sous contrôle. À la fin du mois d'août, l'Iowa a en partie fermé des bars dans six comtés en réponse à une augmentation importante du nombre de cas chez les jeunes adultes.

De nombreux experts en santé publique ont appelé à des restrictions continues sur les bars, les restaurants à l'intérieur, les gymnases, les théâtres et autres espaces clos – soit en les fermant, soit en limitant fortement la fréquentation – afin de réduire davantage le taux d'infection et de donner la priorité à la réouverture des écoles K-12. Mais cela pourrait entraîner la faillite de milliers de ces établissements.

« J'adorerais que tout soit ouvert, mais je pense que nous pouvons tous convenir que l'envoi de nos enfants à l'école est plus fondamental pour le fonctionnement de notre société que les bars », a déclaré Malia Jones, épidémiologiste à l'Université du Wisconsin. « Il devrait y avoir un plan de relance pour les entreprises qui souffrent. Certaines d'entre elles vont être fermées pendant longtemps, je pense. »

Couverture complète de l’épidémie de coronavirus

Sauver les bars et autres entreprises à l'intérieur tout en les gardant au moins partiellement fermés exigerait probablement une stratégie nationale ciblée et une forte injection d'aide. Un tel soulagement peut être particulièrement important maintenant, car le froid hivernal à venir exercera probablement une nouvelle pression sur la santé publique et les résultats des propriétaires en rendant plus difficile de manger, de boire et de se rassembler à l'extérieur.

Les villes universitaires sont également confrontées à des coups de cœur de jeunes adultes de retour, dont le comportement – souvent dans les bars – a été associé à des épidémies dans certaines grandes universités.

Alors que certaines industries ont commencé à rebondir, les emplois ont diminué de 25% par rapport à leur pic d'avant la pandémie dans les loisirs et l'hôtellerie, une catégorie qui comprend les bars, les restaurants, les théâtres et les hôtels.

Ce n'est pas par hasard que le secteur fait face à certaines des règles gouvernementales les plus strictes: dix-huit États ont fermé la totalité ou la plupart des bars, selon la Kaiser Family Foundation, et ils sont confrontés à des restrictions supplémentaires aux niveaux national et local dans de nombreux autres endroits.

Jusqu'à présent, cependant, il n'y a guère de signe qu'une aide arrive.

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La Maison Blanche et le Congrès sont dans l'impasse face à de nouvelles mesures de secours, et les programmes actuels s'épuisent. Le président Donald Trump a souvent contredit ses propres experts en exhortant les États à rouvrir plus rapidement dans tous les domaines, montrant peu d'intérêt pour les approches qui font des distinctions plus fines entre les différents types d'entreprises et d'institutions.

Lors d'une visite de campagne en Pennsylvanie la semaine dernière, Trump a qualifié les restrictions sur les restaurants de « honte » et les a sans fondement liés à un complot visant à nuire à sa campagne de réélection, alors même que les directives des Centers for Disease Control and Prevention avertissent que les repas à l'intérieur présentent des risques. et comme Birx a loué l'approche prudente de l'État à la réouverture ce mois-ci.

« Ils le font pour des raisons politiques, car ils veulent que nos chiffres soient aussi mauvais que possible avant le 3 novembre, jour des élections », a déclaré Trump. « Ensuite, dès que l'élection sera terminée, gagner, perdre ou faire match nul pour eux, ils l'ouvriront. »

En fait, les dirigeants subissent souvent des pressions pour s'ouvrir plus rapidement. Dans le New Jersey, où les cas sont actuellement faibles, le gouverneur Phil Murphy rouvre des bars et des restaurants intérieurs à capacité partielle alors même qu'il prévient qu'il ne fait « aucun doute » que les convives sont mieux de rester à l'extérieur. Une partie de la raison: les entreprises peuvent ne pas survivre autrement, en particulier les petits établissements sans réserves de liquidités d'entreprise sur lesquelles puiser.

« Notre industrie de la restauration a été écrasée. Ils le méritent », a déclaré Murphy sur MSNBC la semaine dernière.

À New York, le gouverneur Andrew Cuomo a annoncé mercredi que les repas en salle reviendraient à New York ce mois-ci à une capacité de 25%. La New York State Restaurant Association a déclaré qu'une enquête menée auprès de ses membres a révélé que près des deux tiers pourraient fermer d'ici la fin de l'année sans l'aide du gouvernement. Cuomo et Murphy sont tous deux démocrates.

Les propriétaires de bars au Texas, où le gouverneur a ordonné des fermetures massives en juin pour faire face à la montée des infections, ont organisé des manifestations ces dernières semaines, avec certains avertissements qu'ils sont au bord de l'effondrement financier.

Il ne doit pas en être ainsi. Les économistes, les groupes commerciaux et de nombreux législateurs des deux partis affirment que le Congrès et la Maison-Blanche doivent envoyer une grande quantité d'aide directement aux entreprises et aux institutions qui sont les plus difficiles à rouvrir en toute sécurité afin d'éviter des dommages économiques permanents.

Les membres du Congrès ont proposé une variété de projets de loi pour accorder des prêts ou des subventions à ces industries. À la Chambre, la Loi sur les restaurants accorderait 120 milliards de dollars en subventions aux restaurants et bars indépendants – plutôt qu'aux grandes chaînes – pour compenser la perte de revenus cette année. Il compte à ce jour 188 co-sponsors, dont cinq républicains. Un projet de loi complémentaire au Sénat, coparrainé par le républicain du Mississippi Roger Wicker et le démocrate de l'Arizona Kyrsten Sinema, a 27 sponsors, y compris le soutien du leader démocrate Chuck Schumer de New York.

« Trump est toujours en train de bégayer et de pousser pour faire avancer les choses plus vite, et je sais d'après ma propre expérience que les autorités étatiques et locales se sentent prises au milieu », a déclaré le représentant Earl Blumenauer, D-Ore., L'un des principaux sponsors de le projet de loi de la Chambre.

En accordant des subventions flexibles aux restaurants et aux bars pour compenser les revenus perdus à cause des restrictions, Blumenauer a déclaré: « il n'y aurait pas autant de pression pour agir prématurément ».

Les groupes commerciaux de bars et de restaurants demandent de l'aide pour faire face aux pertes liées à la réglementation en cas de pandémie. John Bodnovitch, directeur exécutif d'American Beverage Licensees, un groupe de commerce de l'industrie, a déclaré que les bars sont confrontés à la pression non seulement de la diminution des affaires, mais également du transfert des mandats gouvernementaux en réponse à de nouvelles épidémies, ce qui rend difficile la prise de décisions concernant l’embauche et l'inventaire.

« L'inconnu est la partie la plus difficile », a déclaré Bodnovitch. « S'il y a des fermetures ou des restrictions généralisées sur les entreprises, il doit y avoir une aide et une assistance sur lesquelles ils peuvent pointer et dire: ‘Nous devons vous fermer, mais nous travaillerons pour que vous ayez une bouée de sauvetage pour l'avenir. . ‘ »

Un projet de loi distinct visant à soutenir des salles de concert indépendantes a le soutien d'éminents sénateurs des deux partis, notamment la démocrate Amy Klobuchar du Minnesota et le républicain John Cornyn du Texas.

Le Congrès au printemps dernier a adopté le Plan de protection des chèques de paie, qui accordait des subventions et des prêts aux petites entreprises, et il est probable que tout nouveau projet de loi de secours bipartisan qui passe inclurait une nouvelle ronde de financement. Mais les partisans d'une aide supplémentaire soutiennent que les entreprises ont besoin de plus de flexibilité que le programme fourni.

Le programme de prêt a été conçu principalement pour maintenir les travailleurs sur la liste de paie. Mais alors que les entreprises intérieures comme les bars sont potentiellement confrontées à des mois de fermetures ou de restrictions supplémentaires, certains économistes et groupes commerciaux affirment que les propriétaires doivent être en mesure de consacrer plus d'argent de l'aide fédérale au loyer, à de nouvelles mesures de sécurité et à survivre à des baisses prolongées de clients.

« La prochaine phase de secours devrait être plus ciblée pour se concentrer sur les parties de l'économie en difficulté », a déclaré Adam Ozimek, économiste en chef chez Upwork, une plateforme pour les travailleurs indépendants. « À long terme, pour que l’emploi rebondisse rapidement, nous avons besoin de beaucoup d'entreprises pour y arriver. »

Ozimek a vu de près les effets de la pandémie et les restrictions de sécurité qui l'accompagnent: en plus de son travail d'analyse de la reprise, il possède également un restaurant en Pennsylvanie. Bien qu'il ait réussi à créer de nouveaux espaces de restauration en plein air et à adapter le menu à des plats à emporter, il estime que les revenus ne représentent encore qu'un cinquième de ce qu'ils étaient avant la pandémie.

« La grande majorité des restaurants perdent de l'argent en ce moment », a-t-il déclaré.

L'économie, malgré l'ajout d’emplois chaque mois, est toujours dans un endroit fragile. Environ 29 millions d'Américains reçoivent des prestations de chômage ou des prestations connexes depuis que la pandémie a frappé l'hiver dernier, dont plus de 800 000 qui ont déposé une demande cette semaine. Selon Yelp, plus de 80 000 entreprises ont fermé définitivement.

Même avec de l'aide, les dommages peuvent encore être graves. Ozimek a recommandé d'accorder aux entreprises des prêts à faible taux d'intérêt plutôt que des subventions pour aider à faire la distinction entre celles qui prévoient de rester à flot et celles qui ne se rétabliront probablement jamais.