Filip Vanacht regarde son sang être prélevé par Tim Preston, un récent diplômé du programme d'aide médicale à la Stanford School of Medicine, et Claire Donnat assiste dans un site de test d'anticorps COVID-19 à Mountain View le 4 avril. Photo de Magali Gauthier.

Des centaines de bénévoles de partout dans le comté ont fait la queue dans des voitures lors d'une procession inhabituelle à la First Presbyterian Church de Mountain View samedi matin, des participants à une enquête de l'Université de Stanford qui pourraient nous aider à comprendre combien de personnes ont réellement le virus COVID-19, même si elles ne présentent pas de symptômes.

Des volontaires aident Stanford à rechercher des indices COVID-19 dans des échantillons de sang

Les volontaires, qui avaient répondu à un sondage en ligne de Stanford qui a été distribué localement, sont passés par un service au volant de l'église, où chacun s'est soumis à un test de piqûre au doigt. Au cours du week-end, le sang prélevé au cours de ce service au volant sera analysé pour détecter les anticorps, un indicateur clé pour savoir si une personne est – ou a été – infectée par COVID-19.

Jay Bhattacharya, professeur de médecine à l'Université de Stanford impliqué dans le projet, a déclaré samedi au Weekly que l'équipe de recherche effectuait 2500 tests sur les trois sites du comté – à Mountain View, Los Gatos et San Jose. Une expérience similaire est également menée dans le sud de la Californie, dirigée par Neeraj Sood, vice-doyen à la recherche à la University of Southern California School of Public Policy.

Stanford effectue des tests sur une période de deux jours vendredi et samedi, dans le but d'analyser les résultats d'ici la fin de dimanche, a déclaré Bhattacharya. Ils avaient installé un laboratoire à Stanford et avaient une équipe d'étudiants en médecine et de doctorants aidant à l'analyse, a-t-il déclaré.

« Nous devons comprendre à quel point la maladie est répandue », a déclaré Bhattacharya au Weekly. « Pour ce faire, nous devons comprendre combien de personnes sont infectées. Les personnes actuellement testées utilisent pour vérifier si elles sont atteintes – le test PCR (polymerase chain reaction) – il vérifie simplement si vous avez actuellement le virus en vous. Il ne vérifie pas si vous l'avez eu et récupéré. Un test d'anticorps fait les deux.  »

L'étude, dirigée par Eran Bendavid, professeur agrégé de médecine à Stanford, vise à obtenir les résultats d'un échantillon représentatif des résidents du comté. Les bénévoles ont rempli des sondages et ont été ciblés via Facebook pour participer à l'étude.

Le projet, qui a été assemblé en quelques semaines, a suscité un grand intérêt de la part de chercheurs du monde entier désireux d'en savoir plus sur l'étendue des infections à coronavirus aux États-Unis. Des chercheurs d'autres pays mènent des études similaires et l'Organisation mondiale de la santé a lancé une initiative appelée Solidarité II, une étude coordonnée dans laquelle des pays du monde entier évalueront les niveaux d'anticorps dans leurs populations respectives.

Alors que le nombre d'infections à COVID-19 signalées n'a cessé d'augmenter dans le comté de Santa Clara, qui avait signalé 1148 cas de ce type le samedi après-midi, Bendavid et Bhattacharya ont fait valoir que les chiffres signalés ne saisissent pas pleinement la propagation du virus, ni le taux exact de décès. Dans un éditorial du 24 mars dans le Wall Street Journal, les deux chercheurs de Stanford ont soutenu que l'estimation de l'Organisation mondiale de la santé selon laquelle le taux de mortalité lié au COVID-19 se situe entre 2% et 4% pourrait être beaucoup trop élevée.

« Si le nombre d'infections réelles est beaucoup plus grand que le nombre de cas – des ordres de grandeur plus grands – alors le véritable taux de mortalité est également beaucoup plus bas. Ce n'est pas seulement plausible mais probablement basé sur ce que nous savons jusqu'à présent », Bendavid et Bhattacharya a écrit.

Bien que Bendavid n'ait pas pu être joint pour commenter samedi, sa réponse par courrier électronique indique que « les faits à ce jour sont compatibles avec un large éventail d'incertitudes concernant le taux de mortalité lié au COVID-19 ».

« Nous avons désespérément besoin d'une estimation représentative de la population de la séroprévalence de la maladie afin que nous puissions réduire cette incertitude et élaborer de meilleures politiques sur la base de nos connaissances améliorées », a écrit Bendavid.

Pour aider à l'effort, l'équipe de Stanford a rapidement recueilli des fonds pour l'enquête de deux jours, appelant les résidents à faire un don via le portail en ligne de l'université. Ils avaient également publié une enquête demandant aux résidents de se soumettre à des tests sanguins. L'enquête s'est rapidement remplie de participants volontaires et a été clôturée vendredi soir.

« Je pense simplement que nous avons besoin de plus d'informations sur tout », a déclaré Marisa Cannon, volontaire alors qu'elle balançait son bras par la fenêtre de sa voiture pendant que son sang coulait. « Plus nous avons de données, mieux c'est pour tout le monde. »

Son fils de 6 ans, assis derrière elle, était à côté pour une piqûre au doigt.

D'autres participants ont partagé son sentiment. Alona Drori a déclaré qu'elle « voulait juste faire quelque chose de bien », alors qu'elle et sa fille de 12 ans ont chacune passé un bras par la fenêtre de leur voiture garée pour faire prélever environ 10 gouttes de sang. Le processus a pris cinq minutes.

Bhattacharya a déclaré que l'équipe de recherche a reçu un grand soutien de toute la nation. L'équipe espère également effectuer plus de tests à une date ultérieure, bien que ces plans n'aient pas encore été finalisés.

Le projet de Stanford et des chercheurs de l'USC est l'un des nombreux efforts actuellement en cours à travers le monde qui cherchent à faire de la sérologie pour faire la lumière sur la portée et la létalité de COVID-19. Maria Van Kerkhobe, responsable technique de COVID-19 à l'Organisation mondiale de la santé, a déclaré lors d'une réunion d'information du 27 mars qu'il existe plus d'une douzaine de pays qui mènent des études épidémiologiques impliquant la sérologie. Il existe également au moins quatre études en cours dans différents pays qui impliquent l'analyse d'échantillons qui ont déjà été collectés, y compris des échantillons de sang de personnes qui ont été hospitalisées pour d'autres raisons.

« Nous attendons avec impatience ces résultats afin de mieux comprendre: Quelle est la séroprévalence? Quels sont les niveaux d'anticorps chez les personnes de différents groupes d'âge, dans différentes parties du monde », a déclaré Van Kerkhobe lors du briefing. « Ceci est essentiel pour que nous comprenions vraiment quel niveau de circulation ce virus peut avoir ou peut avoir eu chez les personnes qui peuvent avoir eu une infection subclinique – une infection (dans laquelle ils ont eu) une maladie bénigne et qui n'ont peut-être pas demandé de soins ou qui ne se sont pas pas repris par les systèmes de surveillance actuels.  »

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