Un vaccin développé il y a cent ans pour lutter contre le fléau de la tuberculose en Europe est actuellement testé contre le coronavirus par des scientifiques désireux de trouver un moyen rapide de protéger les professionnels de santé, entre autres.

Le vaccin Bacillus Calmette-Guerin est encore largement utilisé dans le monde en développement, où les scientifiques ont découvert qu'il fait plus que prévenir la tuberculose. Le vaccin empêche la mort infantile de diverses causes et réduit fortement l'incidence des infections respiratoires.

Un vieux vaccin peut-il arrêter le nouveau coronavirus ?

Les vaccins semblent « former » le système immunitaire à reconnaître et à répondre à une variété d'infections, notamment des virus, des bactéries et des parasites, selon les experts. Il y a encore peu de preuves que le vaccin atténuera l'infection par le coronavirus, mais une série d'essais cliniques pourrait répondre à la question en quelques mois seulement.

Lundi, des scientifiques de Melbourne, en Australie, ont commencé à administrer le B.C.G. vaccin ou un placebo à des milliers de médecins, infirmières, inhalothérapeutes et autres travailleurs de la santé – le premier de plusieurs essais contrôlés randomisés destinés à tester l’efficacité du vaccin contre le coronavirus.

« Personne ne dit que c'est une panacée », a déclaré le Dr Nigel Curtis, responsable des maladies infectieuses au Royal Children Hospital de Melbourne, qui a planifié l'essai. « Ce que nous voulons faire, c'est réduire le temps de maladie d'un travailleur de la santé infecté, afin qu'il se rétablisse et puisse reprendre son travail plus rapidement. »

Un essai clinique de 1 000 travailleurs de la santé a débuté il y a 10 jours aux Pays-Bas, a déclaré le Dr Mihai G. Netea, spécialiste des maladies infectieuses au Radboud University Medical Center de Nimègue. Huit cents travailleurs de la santé se sont déjà inscrits. (Comme en Australie, la moitié des participants recevront un placebo.)

La Dre Denise Faustman, directrice de l'immunobiologie au Massachusetts General Hospital, recherche également des fonds pour démarrer un essai clinique du vaccin chez les travailleurs de la santé à Boston. Les résultats préliminaires pourraient être disponibles en aussi peu que quatre mois.

« Nous avons des données très solides provenant d'essais cliniques avec des humains – pas des souris – que ce vaccin vous protège contre les infections virales et parasitaires », a déclaré le Dr Faustman. « Je voudrais commencer aujourd'hui. »

Le B.C.G. le vaccin a une histoire inhabituelle. Il a été inspiré dans les années 1800 par l'observation que les laitières ne développaient pas de tuberculose. Le vaccin porte le nom de ses inventeurs, le Dr Albert Calmette et le Dr Camille Guerin, qui l'ont développé au début des années 1900 à partir de mycobacterium bovis, une forme de tuberculose qui infecte les bovins.

Les scientifiques ont cultivé des grattages bactériens à partir de pis de vache et ont continué à cultiver la tuberculose bovine pendant plus d'une décennie jusqu'à ce qu'elle soit suffisamment faible pour ne plus provoquer de maladie virulente lorsqu'elle est administrée à des animaux de laboratoire.

Le virus affaibli a été utilisé pour la première fois chez l'homme en 1921 et a été largement adopté après la Seconde Guerre mondiale. Maintenant B.C.G. est principalement utilisé dans les pays en développement et dans les pays où la tuberculose est encore répandue, où elle est administrée à plus de 100 millions de bébés par an.

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