Les constructeurs automobiles ont annoncé mercredi une chute des ventes de véhicules neufs, la crainte du coronavirus et les commandes à domicile empêchant les consommateurs de devenir concessionnaires, aggravant ainsi les problèmes du plus grand secteur manufacturier du pays.

General Motors a déclaré que ses ventes avaient chuté de 7% et Fiat Chrysler a annoncé qu'elles avaient chuté de 10% au premier trimestre. Les deux sociétés ont déclaré qu'une baisse importante en mars avait compensé les fortes ventes de janvier et février.

De plus, Toyota, Honda, Hyundai et Mercedes-Benz ont enregistré des baisses en mars allant de 37% à 50%. Un total pour le mois ne sera disponible que jeudi, lorsque Ford Motor et quelques autres constructeurs automobiles prévoient de déclarer leurs ventes.

Tesla ne répartit pas ses ventes aux États-Unis, mais devrait enregistrer un total mondial au premier trimestre, et les analystes s'attendent à une baisse substantielle, en partie parce que Tesla a connu une croissance en Chine, qui a été affectée par le virus pendant une grande partie du premier trimestre . Tesla a commencé à produire des voitures dans une nouvelle usine à Shanghai à la fin de l'année dernière. Elle a temporairement suspendu la production de son usine de Fremont, en Californie, le 23 mars.

Toni Sacconaghi d'AllianceBernstein prévoit des ventes de 78 000 voitures au premier trimestre, ce qui représenterait une baisse de 20% par rapport à la même période en 2019. « Les livraisons au premier trimestre ont clairement été bien en deçà du quatrième trimestre au cours des dernières semaines », a déclaré M. Sacconaghi a écrit dans un rapport aux clients.

ALG, une entreprise qui suit les tendances des ventes d'automobiles, a estimé que les ventes de mars dans l'ensemble de l'industrie avaient chuté de 37% par rapport à il y a un an. Les analystes>

Les concessionnaires avaient espéré continuer à vendre des voitures au début du mois de mars, mais le trafic client a rapidement diminué, car il est devenu clair que le virus se propageait rapidement. De nombreux concessionnaires à travers le pays restent ouverts pour les services de réparation et d'entretien, souvent avec des heures réduites.

« Le marché en ce moment est vraiment choqué », a déclaré Brian Benstock, directeur général de Paragon Honda dans le Queens. Il a dit que son service après-vente était en « mode mou » et que sa zone de vente était sombre.

Tom Maletic, un vendeur de produits pharmaceutiques à la retraite à Napoléon, dans le Michigan, était prêt à remettre une Ford Focus 2011 ayant besoin de réparations majeures il y a une semaine, mais le virus l'a forcé à reporter un achat. Au lieu de cela, il a dépensé 1 500 $ pour réparer son Focus, qui a 130 000 milles au compteur kilométrique.

« Ma femme a dit que nous pouvions acheter une Mustang, mais je n'allais pas acheter une voiture », a déclaré M. Maletic.

La baisse des ventes est le deuxième grand coup porté aux constructeurs automobiles. La plupart des entreprises ont fermé des usines en Amérique du Nord pour empêcher la propagation du virus parmi les travailleurs.

Les constructeurs automobiles et les concessionnaires s'attendent à une baisse plus importante en avril, car les commandes à domicile seront en vigueur pendant la majeure partie ou la totalité du mois dans de nombreuses régions du pays. Même si certains États lèvent ou assouplissent ces commandes, les consommateurs resteront probablement à l'écart des salles d'exposition pendant un certain temps. Pour attirer les acheteurs, G.M., Ford Motor et Fiat Chrysler offrent des prêts à taux zéro qui durent jusqu'à sept ans pour les achats de voitures neuves.

À Saint-Louis, où une ordonnance de verrouillage a été émise par le gouvernement local, Ann Kittlaus ne sait pas comment échanger l'Acura MDX 2017 de sa famille, car le bail expire bientôt. « Il faudrait que le concessionnaire en livre un nouveau et en retire l'autre », a expliqué Mme Kittlaus, professionnelle des relations publiques et mère de deux enfants d'âge universitaire.

Elle a ajouté qu'elle laisserait probablement le véhicule reposer pendant une semaine pour être sûr qu'il ne contiendrait aucune trace du virus. En tout cas, elle a dit qu'elle n'était pas pressée de faire le commerce. « Ce n'est pas comme si nous allions nulle part », a déclaré Mme Kittlaus.

Une chute spectaculaire des ventes en avril pourrait provoquer une douloureuse réaction en chaîne. En l'absence d'acheteurs conduisant des voitures hors de leurs terrains, les concessionnaires n'auront pas à commander davantage auprès des constructeurs. Cela pourrait forcer les constructeurs automobiles et leurs fournisseurs à maintenir leurs usines au ralenti ou à réduire leur production, même une fois que les autorités autoriseront plus de personnes à retourner au travail.

« Le mois d'avril devrait connaître de nouvelles baisses historiques, dues en grande partie au manque de confiance des consommateurs et à une augmentation substantielle du chômage », a déclaré Charles Chesbrough, économiste principal chez Cox Automotive. « Et cette tendance se poursuivra probablement au début de l'été, au mieux. Le deuxième trimestre sera la véritable mesure de l’impact de Covid-19 sur l’économie et l’industrie automobile. « 

Des signes de tension ont déjà fait surface. G.M., Ford Motor et Fiat Chrysler ont réduit ou différé la rémunération des dirigeants. G.M. et Ford ont utilisé des lignes de crédit pour s'approvisionner en espèces. Group 1 Automotive, une société basée à Houston qui possède 242 concessionnaires de véhicules neufs et 49 ateliers de réparation, a réduit la rémunération des cadres et embauché 3000 employés américains pendant au moins 30 jours.

Les constructeurs automobiles sont mieux préparés à un ralentissement qu'ils ne l'étaient il y a 11 ans, lorsque l'industrie était parmi les secteurs les plus durement touchés pendant la récession de 2008 et 2009, et G.M. et Chrysler n'a été relancé que par des renflouements supervisés par le gouvernement. Avec les consommateurs chancelants et les marchés du crédit gelés, les ventes d'automobiles ont plongé en 2009 à un creux de 10,4 millions de voitures et de camions légers, un niveau auquel peu de constructeurs automobiles ont pu réaliser des bénéfices.

Depuis lors, cependant, les entreprises ont gagné des milliards de dollars, stocké de l'argent et reconstruit leur solvabilité. L'un des problèmes les plus difficiles en 2009 a été que les banques ont pratiquement cessé d'accorder des prêts automobiles, bloquant de nombreux consommateurs qui avaient besoin de véhicules ou qui pouvaient encore se le permettre.

Aujourd'hui, les prêts automobiles sont facilement disponibles et les taux d'intérêt sont historiquement bas.