L'un, identifié pour la première fois dans le sud-est de l'Angleterre, est maintenant apparu dans au moins 50 pays et semble se propager plus efficacement que les anciennes variantes du virus. Son apparition a effrayé les dirigeants politiques, qui ont fermé les frontières et imposé des restrictions de voyage pour tenter de freiner sa propagation.

Ces variantes de coronavirus tiennent les scientifiques éveillés la nuit

D'autres, identifiés en Afrique du Sud et au Brésil, n'ont pas voyagé aussi loin mais montrent une constellation de mutations qui ont retenu l'attention des généticiens.

Et puis, il y a une nouvelle variante qui apparaît en Californie et qui pourrait ou non entraîner une nouvelle propagation là-bas.

"Nous ne dormons pas beaucoup, pour être honnête, ces derniers temps", a déclaré le Dr Christian Gaebler, immunologiste moléculaire à l'Université Rockefeller qui étudie la réponse immunitaire du corps à l'infection à coronavirus.

Jusqu'à présent, aucun n'a fait ce que les scientifiques craignent le plus et muté au point de provoquer une maladie plus grave ou d'échapper à la protection fournie par la vaccination. Bien que certaines des nouvelles variantes semblent avoir des changements qui semblent susceptibles d'affecter la réponse immunitaire, ce n'est que par une question de degré.

B.1.1.7

Au sommet de la liste des chercheurs américains se trouve la variante B.1.1.7 vue pour la première fois en Grande-Bretagne. Les Centers for Disease Control and Prevention des États-Unis ont averti la semaine dernière que cela pourrait aggraver la propagation de la pandémie.Bien qu'il n'y ait rien de tel que l'expression "nouveau virus mutant" pour attirer l'attention, les scientifiques disent jusqu'à présent qu'ils sont rassurés par ce qu'ils ont trouvé: le système immunitaire humain peut gérer les variantes qui ont surgi jusqu'à présent.

"Ce n'est ni plus ni moins grave. Cela n'entraîne pas différents taux d'hospitalisation ou de mortalité" qui dirige le Bureau de détection moléculaire avancée au CDC.

"Pour autant que nous le sachions, il est transmis exactement de la même manière."

Cela signifie que les mêmes mesures déjà connues pour réduire la propagation arrêteront également les nouvelles variantes: utilisation de masques, éloignement social, évitement des grands groupes ou des foules et lavage fréquent des mains.

Les mutations de la variante l'aident à pénétrer plus facilement dans les cellules - ce qui signifie que si quelqu'un, dit-il, respire une bouffée d'air contenant des particules virales, ces particules seront plus susceptibles d'infecter certaines cellules des sinus ou des poumons. plutôt que de rebondir sans danger. Les changements améliorent la protéine de pointe que les virus utilisent pour se fixer aux cellules.

Armstrong dit que la preuve que B.1.1.7 est plus facilement transmise est convaincante pour lui.

D'une part, il a pris le dessus dans le sud-est de l'Angleterre à une époque où les gens étaient censés être confinés en novembre et décembre, infectant 50% de personnes de plus que les variantes plus anciennes, dites de virus de type sauvage.

"Ils ont également examiné ce qui se passe avec les contacts de ces personnes", a-t-il ajouté. Environ 11 personnes sur 100 en contact avec une personne infectée par un virus de type sauvage seraient elles-mêmes infectées. "Mais les contacts des personnes atteintes de B.1.1.7. 16 sur 100 tomberaient malades", a déclaré Armstrong. "Les contacts des personnes atteintes de B.1.1.7 deviendraient plus malades à des taux plus élevés."

De plus, il existe des preuves que les personnes infectées par la variante B.1.1.7 ont ce qu'on appelle une charge virale plus élevée - elles ont plus de virus se reproduisant dans leur corps. Cela a du sens si la variante infecte plus facilement les cellules, car les virus détournent les cellules qu'ils infectent, les transformant en usines de virus. Plus de cellules infectées équivalent à plus de virus.

Mais Armstrong écarte les inquiétudes initiales selon lesquelles la nouvelle variante infecte plus facilement les enfants. La Grande-Bretagne a laissé les écoles ouvertes pendant le verrouillage qui a vu la propagation de B.1.1.7, a-t-il déclaré, et cela expliquerait facilement pourquoi davantage d'enfants ont été infectés.

Tout cela signifie simplement que les gens doivent faire plus d'efforts pour empêcher la propagation jusqu'à ce que la vaccination puisse être accélérée.

"Afin d'interrompre la transmission, nous allons avoir besoin de taux plus élevés de ce que nous faisons pour ralentir la transmission", a déclaré Armstrong. "Nous allons devoir accorder plus d'attention au port de masques. Et nous devrons augmenter la couverture vaccinale."

Mike Osterholm, qui dirige le Center for Infectious Disease Research and Policy à l'Université du Minnesota, ne croit pas vraiment que les gens le feront.

"Je pense que le B.1.1.7 va avoir un impact mortel sur le nombre de nouveaux cas dans 6-8 semaines", a-t-il déclaré. "J'espère que je me trompe."

Jusqu'à présent, le CDC a signalé 120 cas de personnes infectées par B.1.1.7 dans 20 États, bien que l'agence affirme que c'est probablement beaucoup plus courant que cela. Les États-Unis n'ont pas beaucoup de laboratoires effectuant les tests nécessaires pour identifier les versions mutées du coronavirus.

Le biologiste Michael Worobey de l'Université de l'Arizona a déclaré qu'il avait découvert que la preuve B.1.1.7 avait été importée au moins cinq fois aux États-Unis, et probablement beaucoup plus. "Il est frappant que cette lignée ait peut-être déjà été établie aux États-Unis pendant environ 5-6 semaines avant que B.1.1.7 ne soit identifié pour la première fois comme une variante préoccupante au Royaume-Uni à la mi-décembre", a-t-il écrit dans un message sur un site Web dédié au partage d'informations génétiques sur le virus. "Et il a peut-être circulé aux États-Unis pendant près de deux mois avant d'être détecté pour la première fois, le 29 décembre 2020."

B.1.351

Un variant vu pour la première fois en Afrique du Sud, appelé B.1.351 ou 501Y.V2, a un modèle différent de mutations qui provoque plus d'altérations physiques dans la structure de la protéine de pointe que B.1.1.7. Une mutation importante, appelée E484K, semble affecter le domaine de liaison au récepteur - la partie de la protéine de pointe la plus importante pour la fixation aux cellules.

Cela pourrait aider le virus à échapper en partie aux effets des vaccins. "Il y a plus d'inquiétude concernant l'évasion immunitaire", a déclaré Armstrong. Les fabricants de vaccins et les chercheurs universitaires testent des échantillons de cette variante, avec d'autres, pour voir si elle peut échapper à la réponse immunitaire provoquée par la vaccination.

Le Dr Michel Nussenzweig de l'Université Rockefeller ne le pense pas, cependant.

Lui et ses collègues ont étudié la réponse immunitaire à l'infection à coronavirus et affirment que le corps produit des centaines de types différents d'anticorps pour attaquer le virus.

Les gens naissent avec certains d'entre eux, et une fois qu'il y a une infection, la réponse immunitaire mûrit et devient encore meilleure pour cibler le virus, a rapporté l'équipe de Nussenzweig dans la revue Nature Monday. "Nous avons un réservoir d'anticorps préformés", a déclaré Gaebler, qui a travaillé dans l'étude.

"Le système immunitaire va dans ce pool et voit ce qui va bien. Une fois qu'il trouve ces anticorps, il peut les raffiner et les rendre encore meilleurs."

Cela devrait rassurer les gens, a déclaré Nussenzweig. Le système immunitaire humain s'adapte très bien aux mutations virales, a-t-il déclaré, et produit des centaines d'anticorps différents qui peuvent attaquer le coronavirus.

"Il est certain qu'il existe un large éventail de différents types d'anticorps qui peuvent neutraliser le virus. Ces types de choses dans le plasma sont susceptibles de résister aux mutations émergentes", a déclaré Nussenzweig.

Les vaccins produisent une réponse immunitaire similaire à une infection naturelle. Ainsi, même si une nouvelle variante émerge avec des mutations qui lui permettent d'esquiver une partie de la réponse immunitaire, le corps produit des anticorps qui peuvent voir des parties non déguisées du virus.

Néanmoins, les responsables sud-africains affirment que cette variante est désormais la version la plus courante du coronavirus trouvée dans plusieurs régions. Il est également courant dans la Zambie voisine et a été détecté dans 20 pays. Il n'a pas encore été trouvé aux États-Unis.

P.1 et P.2

Deux variantes d'inquiétude sont apparues en premier au Brésil. Un, appelé P.1., A été trouvé dans 42% des spécimens dans une enquête effectuée dans la ville brésilienne de Manaus, et les autorités japonaises ont trouvé la variante chez quatre voyageurs du Brésil. "L'émergence de cette variante soulève des inquiétudes quant à une augmentation potentielle de la transmissibilité ou de la propension à la réinfection par le SRAS-CoV-2 des individus", a déclaré le CDC. P.1 porte également la mutation E484K.

P.2, également vu pour la première fois au Brésil, a provoqué une vague d'alarme lorsqu'il est apparu en Grande-Bretagne la semaine dernière chez 11 personnes.

L425R

Enfin, il y a une nouvelle variante vue en Californie. "Nous ne savons pas encore quelle est la signification de celui-là", a déclaré Armstrong. Il a également une mutation dans le domaine de liaison au récepteur de la protéine de pointe. La nouvelle variante californienne s'appelle L425R et bien qu'elle soit couramment trouvée, on ne sait pas encore si elle est plus transmissible.

Toute souche virale peut devenir plus courante en raison de ce qu'on appelle l'effet fondateur. "L'effet fondateur est une question d'un virus qui se trouve au bon endroit au bon moment", a déclaré Armstrong. Si une souche particulière circule lorsque la transmission augmente en raison du comportement humain, cette souche se propagera et deviendra plus courante non pas parce qu'elle se propage plus facilement, mais simplement parce qu'elle était là.

Dans une pré-impression - une étude publiée en ligne mais non revue par une revue médicale ou scientifique - une équipe de Cedars-Sinai à Los Angeles a déclaré avoir trouvé cette variante dans 36% des échantillons prélevés sur 192 patients de l'hôpital de fin novembre et décembre, et dans 24% des échantillons du sud de la Californie

Le ministère de la Santé publique de Californie a déclaré que la variante était "de plus en plus" présente dans l'État.

À l'heure actuelle, les États-Unis font un mauvais travail de ce que l'on appelle la surveillance génomique, a déclaré Armstrong. "Nous n'avons pas de surveillance basée sur le séquençage standard comme le Royaume-Uni", a déclaré Armstrong. Cela peut expliquer pourquoi le Royaume-Uni a repéré B.1.1.7 avant les États-Unis.

Les membres du personnel qui pourraient faire ce type de tests à la place exécutent des tests pour diagnostiquer les infections à coronavirus chez les personnes. "Les laboratoires d'État viennent d'être débordés. De nombreux membres du personnel qui effectuaient le séquençage font des tests PCR à la place", a-t-il déclaré.

Ainsi, l'apparition du L425R peut simplement être une fonction des laboratoires de Californie qui commencent à rechercher les variantes et à les trouver.

Le CDC travaille pour augmenter la capacité de faire ce type de tests, intensifiant les efforts avec les départements de santé des États et locaux, finançant des laboratoires universitaires pour faire plus de tests et travaillant sur des accords avec des laboratoires de test commerciaux, a déclaré Armstrong. "D'ici deux à trois semaines, nous recevrons 5 000 séquences par semaine de ces entreprises", a déclaré Armstrong.

Il faudra plus d'études pour montrer si ces variantes peuvent augmenter la propagation déjà astronomique du virus. Les États-Unis comptent plus de 24 millions de cas diagnostiqués et près de 400 000 décès.