Il y a plus de 130 ans, un virus respiratoire brutal a balayé le monde, tuant un million de personnes - sur une population mondiale de 1,5 milliard - avant de disparaître, finalement éclipsé dans l'histoire par la pandémie de grippe meurtrière de 1918.

Les variantes de coronavirus prolongeront la pandémie. Mais voici comment cela se terminera

Cette pandémie de 1890, qui, selon certains scientifiques, a été causée par un coronavirus, pourrait offrir un aperçu de la fuite du monde moderne du COVID-19 - ou au moins une voie possible dans un avenir encore largement assombri par l'incertitude.

Les États-Unis sont dans une course désespérée pour accélérer les vaccinations et développer une immunité collective qui mettrait fin à la pandémie. Mais avec l’émergence de plusieurs variantes du virus, dont une ou plusieurs qui pourraient rendre les vaccins moins efficaces, il est de moins en moins clair à quoi ressemble la ligne d’arrivée.

Une possibilité serait un écho de la pandémie de 1890: le virus diminue lentement à mesure que les pays développent l'immunité collective en raison du fait qu'une grande majorité de la population est infectée ou se fait vacciner. Après n'importe où de quelques années à quelques décennies, il ne circule que parmi les enfants et provoque rarement quelque chose de plus grave que les reniflements.

Ou le virus pourrait être éradiqué complètement, ou à proximité, avec des vaccins. Elle pourrait disparaître comme la variole ou être poussée à des niveaux si bas aux États-Unis qu'elle n'apparaît que dans des grappes isolées, comme pour la rougeole.

Ou cela pourrait se transformer en quelque chose comme la grippe, avec le monde dans une bataille constante pour adapter les vaccins à des variantes changeantes et garder le virus sous contrôle. Les enjeux, cependant, seront beaucoup plus importants si le coronavirus reste aussi mortel qu'il l'est - bien plus mortel que la grippe - ou s'il mute pour s'aggraver.

"Nous avons eu un moment de réalité froide" dans la pandémie avec l’arrivée de plusieurs nouvelles variantes, dont une dans la région de la Baie, ces derniers mois, a déclaré Fyodor Urnov, directeur de la technologie et de la traduction à l’Innovative Genomics Institute de l’UC Berkeley. Les scientifiques avaient cru que ce coronavirus n'était pas aussi évolutif que d'autres virus, mais cette croyance a été bouleversée car le virus a muté rapidement - mettant en place une course pour l'écraser avant que d'autres mutations indésirables ne surviennent.

"Ce virus est un ennemi redoutable", a déclaré Urnov.

Les vaccins sont bien adaptés au coronavirus qui est actuellement dominant dans le monde - lui-même une variante du virus original identifié pour la première fois à Wuhan, en Chine, il y a un an. Les vaccins fonctionneront très probablement contre quatre nouvelles variantes qui sont apparues soudainement au cours des deux derniers mois, dont une qui semble s'être installée dans la région de la baie et dans d'autres parties de la Californie.

Mais des études suggèrent qu'au moins une de ces variantes, trouvées en Afrique du Sud, pourrait être en mesure d'échapper partiellement au vaccin. La variante Bay Area a une mutation particulière qui concerne les scientifiques, qui mènent actuellement des tests pour déterminer s’il est résistant à certains anticorps destinés à combattre le virus, bien qu’à ce stade, ils pensent que le vaccin sera efficace.

Et les scientifiques craignent que, à mesure que le coronavirus continue de se propager largement dans le monde, de plus en plus de variantes émergeront, potentiellement avec des mutations qui pourraient saper les efforts pour le contrôler.

"Dans une course entre un pathogène et un hôte, le pathogène va muter pour essayer de s'adapter et devenir un meilleur pathogène. Au fur et à mesure que l'hôte développe une meilleure réponse immunitaire, le pathogène développe des moyens d'échapper à la réponse immunitaire. Et cela continue pour toujours ainsi ", a déclaré le Dr Joel Ernst, un expert en maladies infectieuses à l'UCSF.

"Je pense que nous allons être en assez bonne forme à court terme", a-t-il déclaré. "Mais je ne pense pas que nous sachions encore quel est le potentiel ultime de ce virus."

Perspectives à court terme

De nombreux scientifiques comme Ernst estiment que les nouvelles variantes, même celles qui semblent plus contagieuses, n’auront pas un impact dramatique sur la pandémie actuelle. Ils pensent également que les vaccins resteront suffisamment efficaces pour atteindre au moins une immunité collective temporaire.

Mais les Centers for Disease Control and Prevention ont averti qu'une variante particulière identifiée pour la première fois au Royaume-Uni - et qui a maintenant été trouvée dans au moins 22 États - pourrait dominer aux États-Unis d'ici mars. Cette variante est environ 50% plus infectieuse que le virus actuellement dominant et alimenterait sans aucun doute plus de cas et une augmentation des hospitalisations et des décès, a averti le CDC.

Les résultats préliminaires rapportés vendredi suggèrent également que la variante peut être plus meurtrière que les autres versions, mais des recherches supplémentaires doivent être effectuées.

Seuls 72 cas de la variante britannique ont été identifiés en Californie, mais il est supposé être plus répandu. Et maintenant, une autre variante a été identifiée qui peut également provoquer une propagation plus rapide de la maladie. Celui-ci semble avoir gagné en popularité dans certaines parties de la région de la baie et du comté de Los Angeles au cours du mois dernier.

L'une ou l'autre de ces variantes ou les deux pourraient entraîner des retards dans la levée des commandes actuelles de maintien à la maison ou la réouverture d'écoles, ont averti des experts en maladies infectieuses. Ou ils pourraient conduire à une nouvelle vague d'infections au printemps qui pourraient à nouveau submerger les hôpitaux dans une grande partie de l'État.

La variante britannique est plus contagieuse chez les enfants comme chez les adultes, selon des études, bien que les enfants soient toujours moins susceptibles d'être infectés ou d'avoir une maladie grave dans l'ensemble. Aucun des vaccins approuvés n'a encore été testé chez les enfants.

Les variantes pourraient également n'avoir aucun effet sur le cours à court terme de la pandémie, tant qu'elles répondent bien aux vaccins et que l'État reprend ses efforts de vaccination. Les scientifiques tentent toujours de comprendre comment les variantes se comportent chez leurs hôtes humains.

"Il n'y a aucune raison de paniquer", a déclaré le Dr Grant Colfax, directeur du Département de la santé publique de San Francisco, lors d'un point de presse la semaine dernière. "Cela fera partie de cette pandémie, car nous voyons des variantes émerger. Nous allons simplement devoir en savoir plus sur eux. "

Mais une pandémie prolongée aurait un impact supplémentaire sur les moyens de subsistance de millions de Californiens.

Ashley Voss, qui a ouvert une galerie d’art dans Mission District six mois avant l’arrivée de la pandémie, craint que la variante californienne ne conduise à un verrouillage plus long. Les visiteurs sont rares, d'autant plus que les restaurants sont fermés, donc moins de gens se promènent dans le quartier. Et la ville ne peut pas dire quand cela changera.

"Ce qui est troublant, c'est que nous n'avons jamais rencontré quelque chose comme ça de notre vivant, donc nous n'avons pas de manuel sur la façon de naviguer", a déclaré Voss. "Il est difficile d'essayer de comprendre comment planifier pour l'avenir."

Juste un rhume

La plupart des experts en santé publique et en maladies infectieuses estiment qu'avec une solide campagne nationale de vaccination et quelques mois supplémentaires de distanciation sociale agressive et d'autres mesures de protection, les États-Unis sortiront de cette période la plus sombre de la pandémie.

Mais les perspectives au-delà de cela sont troubles.

Une étude de l'Université Emory publiée plus tôt ce mois-ci a suggéré un résultat similaire à ce que certains experts pensent qu'il s'est produit après la pandémie de 1890. Un nouveau virus s'est écrasé dans le monde entier, causant des maladies et des décès généralisés parmi les populations qui n'avaient pas d'immunité naturelle contre lui. Puis, après de nombreuses années ou peut-être des décennies, le virus a muté pour devenir moins sévère ou le monde a développé une immunité suffisante pour qu'il soit maintenant édenté.

Ce coronavirus est maintenant l'un des quatre qui causent le rhume. La plupart des enfants en sont infectés à l'âge de 5 ans, et il est aussi insignifiant chez les adultes que chez les enfants.

"Cela pourrait impliquer que nos coronavirus normaux et apprivoisés que nous voyons aujourd'hui sont apparus de la même manière que le virus que nous voyons actuellement", a déclaré le Dr Yvonne Maldonao, spécialiste des maladies infectieuses à Stanford. "Et avec le temps, ce virus va muter en une forme plus bénigne. Et avec notre capacité à renforcer l'immunité, nous en serons progressivement de moins en moins malades. "

Cette théorie est basée sur quelques prémisses: que le coronavirus actuel ne provoque presque jamais de maladie grave chez les jeunes enfants, et que tous les autres membres de la population finiront par développer un certain degré d'immunité, donc même s'ils sont réinfectés, ils ne le font pas. devenir très malade. En outre, cela suppose que le virus mute pour provoquer une maladie moins grave au fil du temps, ce qui est souvent le cas des nouveaux agents pathogènes lorsqu'ils s'adaptent à leurs hôtes et deviennent moins hostiles.

"Il peut ne pas disparaître, il peut rester, mais s'il reste, il peut devenir un virus du rhume normal et régulier", a déclaré Maldonado.

Le meilleur cas de scenario

Il est peut-être possible d'éradiquer ce coronavirus. Mais cela exigera une combinaison de chance et d'un effort mondial de vaccination réussi.

Si les vaccins restent aussi efficaces qu'ils l'ont prouvé dans les essais cliniques, si l'immunité qu'ils produisent est durable et si le monde parvient à l'immunité collective dans tous les coins, alors le COVID-19 pourrait disparaître complètement ou s'en approcher. Mais il faudrait des années, voire des décennies, pour en arriver là.

"Nous ne pourrons peut-être pas l'éradiquer comme nous l'avons fait avec la variole. Mais nous pouvons au moins atteindre un niveau, une fois que nous aurons vacciné un nombre suffisant de personnes, où le virus n'aura plus d'orteil ", a déclaré le Dr Catherine Blish, spécialiste des maladies infectieuses à Stanford. "J'espère que nous vaccinerons tout le monde et nous en débarrasserons complètement. Mais nous allons gérer cela pendant un certain temps.

La vaccination mondiale serait une tâche nécessaire mais monumentale. Les vaccins devraient atteindre les pays dévastés par la guerre et la pauvreté, ainsi que les poches de communautés résistantes aux vaccins aux États-Unis. Toute lacune dans l'immunité serait des opportunités pour le virus de se propager et de muter, et potentiellement de devenir des variants résistants aux vaccins.

"Il s'agit d'un problème mondial", a déclaré le Dr Warner Greene, spécialiste des maladies infectieuses au Gladstone Institutes de San Francisco. "C’est une pandémie, et nous ne sommes aussi forts que notre maillon le plus faible. Nous sommes aussi forts que notre plus petit troupeau. "

Évolution constante

Peut-être que la fin la plus probable et la moins satisfaisante de la pandémie n'est pas du tout une fin: le coronavirus continue de créer des variantes et les scientifiques continuent de perfectionner les vaccins, et le monde apprend à vivre avec le COVID-19.

Cela pourrait être le résultat si les vaccins ne fournissent pas une soi-disant immunité stérilisante - ce qui signifie que tout le monde est protégé du coronavirus pour le reste de sa vie. Selon la durée de l'immunité, les personnes peuvent avoir besoin de rappels réguliers aussi souvent que chaque année.

Il y a cependant des raisons d'espérer. Même si l’immunité vaccinale n’est pas permanente, elle peut offrir une protection durable qui prévient des maladies graves ou la mort, de sorte qu’un autre effort de vaccination de masse n’est peut-être pas nécessaire.

De plus, les vaccins qui ont été développés jusqu'à présent peuvent être facilement modifiés pour suivre le rythme des variantes, disent les experts en maladies infectieuses. Si une nouvelle variante émerge, capable d'éluder les vaccins, les développeurs peuvent modifier la recette et la préparer probablement à être injectée dans les bras d'ici quelques mois.

Mais cela exigerait une vigilance constante pour identifier rapidement de nouvelles variantes et un système solide de distribution des vaccins. Le coronavirus resterait une menace pour les décennies à venir.

"Ces variantes pourraient nous rendre très occupés et pourraient empêcher le plein succès du vaccin", a déclaré le Dr Melanie Ott, directrice du Gladstone Institute of Virology. "Oui, nous pouvons adapter le vaccin. Mais nous savons que le vaccin antigrippal n'est pas efficace à 100%, et chaque année, nous devons deviner quelle sera la souche prédominante et fabriquer le vaccin. Nous voulons vraiment éviter cela. Mais nous pourrions nous retrouver dans une situation similaire à celle que nous connaissons avec la grippe. "

Les États-Unis obtiendront éventuellement un certain contrôle sur le coronavirus, ont déclaré des experts en maladies infectieuses. Entre les efforts de vaccination et l'immunité naturelle que les gens auront contre l'infection, le pays atteindra presque certainement l'immunité des troupeaux, ce qui réduira profondément la propagation de la maladie ici.

Le temps que cela prend n’est pas clair et dépend autant des comportements des gens que du virus lui-même. De nouvelles variantes qui ne répondent pas aussi bien aux vaccins peuvent signifier que davantage de personnes doivent être vaccinées pour atteindre l'immunité collective. Remédier à l'hésitation à la vaccination pourrait ajouter des mois à l'échéancier. Mais si tout se passe bien, certaines communautés peuvent bénéficier de l'immunité collective d'ici la fin de l'été.

Même si le virus ne peut pas être totalement annulé, il peut être contenu, ont déclaré les experts. "Je suis légèrement mais pas exceptionnellement préoccupé par l’avenir" de cette pandémie, a déclaré Blish. "La bonne nouvelle est que nous en avons beaucoup appris et que nous pourrons répondre encore mieux et plus rapidement la prochaine fois."

Lorsque COVID-25 arrivera, le monde sera plus prêt.

Michael Williams a contribué à cette histoire.

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