NEW YORK - Une autre version mutée du coronavirus est apparue à New York et les experts ont réagi à la nouvelle avec un mélange de prudence et d'inquiétude.

Une nouvelle variante de coronavirus à New York incite à la prudence et à l'inquiétude

La nouvelle variante est apparue pour la première fois dans la région de New York fin novembre, et a depuis surgi dans les États voisins, selon des chercheurs du California Institute of Technology, l'une des deux équipes à partager leurs travaux cette semaine.

Mais à quel point la variante peut être problématique n'est pas encore connue. Les virus sont en constante mutation - ou font des fautes de frappe dans leur code génétique - à mesure qu'ils se propagent et se reproduisent.

"La plupart ne sont pas particulièrement préoccupants", a déclaré François Balloux, directeur de l’Institut de génétique de l’Université de Londres.

Cependant, il a ajouté: "Il est utile de les remarquer tôt, de les signaler, de soulever des inquiétudes".

En effet, certaines modifications génétiques peuvent être inquiétantes, surtout si elles aident le virus à se propager plus facilement, à le rendre plus mortel ou à réduire l'efficacité des vaccins. Les scientifiques utilisent le séquençage du génome et d'autres recherches pour déterminer quels sont les problèmes potentiels.

Les responsables de la santé de la ville de New York et le maire Bill de Blasio ont cherché jeudi à apaiser les inquiétudes concernant la nouvelle variante, soulignant que la nouvelle recherche était préliminaire et que l'on en savait peu sur la variante.

"Certaines variantes ne sont que cela, ce sont des variantes." a déclaré le Dr Jay Varma, conseiller principal en santé du maire.

QU'ONT-ILS TROUVÉ À NEW YORK ?

Deux groupes de recherche - à Caltech et à l'Université Columbia à New York - ont publié des articles cette semaine décrivant leurs découvertes sur la nouvelle variante. Aucun des deux articles n'a été publié ou examiné par d'autres scientifiques.

Les chercheurs de Caltech ont découvert que la nouvelle variante apparaissait dans environ un quart des 1200 séquences de virus qu'ils ont examinées ce mois-ci. La variante est également apparue dans le New Jersey et le Connecticut et a fait "des apparitions isolées à travers le pays", a déclaré Anthony West de CalTech, co-auteur de l'article.

Jeudi, les chercheurs de l'Université Columbia ont publié leurs recherches qui ont examiné environ 1 100 échantillons de virus provenant de patients traités au centre médical de l'université, datant de novembre. Au cours de la deuxième semaine de février, la nouvelle variante a été identifiée dans 12% des échantillons, ont-ils rapporté. Ils ont également découvert que les patients infectés par le virus muté étaient plus susceptibles d'être plus âgés et d'avoir été hospitalisés.

Les deux groupes ont noté que la nouvelle variante a une mutation qui pourrait potentiellement affaiblir l'efficacité des vaccins - une mutation observée dans d'autres variantes inquiétantes.

"Il y a clairement quelque chose à surveiller", a déclaré Balloux.

COMBIEN D'AUTRES VARIANTES Y A-T-IL ?

De nouvelles variantes sont apparues tout au long de la pandémie, mais trois sont considérées comme les plus inquiétantes - elles ont été désignées "variantes préoccupantes". Elles ont été détectées pour la première fois en Grande-Bretagne, en Afrique du Sud et au Brésil, mais se sont propagées à d’autres pays.

Celui identifié au Royaume-Uni à la fin de l'année dernière a depuis été retrouvé dans 45 États américains, selon les Centers for Disease Control and Prevention.

La souche est préoccupante car elle a tellement de mutations, près de deux douzaines. Certains sont sur la protéine épineuse que le virus utilise pour se fixer et infecter les cellules - et que les vaccins actuels et les médicaments anticorps ciblent.

L'une des mutations de la protéine de pointe est observée dans les variantes découvertes très tôt au Brésil et en Afrique du Sud et, maintenant, dans la nouvelle variante à New York.

Une variante qui s'est répandue en Californie attire également l'attention. Il a été trouvé dans 40 à 50% des échantillons examinés par le département de la santé publique du comté de Los Angeles, selon la directrice Barbara Ferrer. Mais il n'y a pas suffisamment de recherches rigoureuses pour déterminer quel effet, le cas échéant, ses mutations pourraient avoir.

ET APRÈS ?

Après ce que beaucoup ont décrit comme un démarrage lent, le gouvernement fédéral a, ces dernières semaines, intensifié son séquençage génétique pour rechercher et étudier les variantes de virus afin de déterminer celles qui pourraient poser problème. Dans l’intervalle, Ana S. Gonzalez Reiche, virologue à l’école de médecine Icahn de Mount Sinai, a appelé à la prudence.

"Sans preuves, nous n'avons pas besoin de nous alarmer sur chaque variante détectée", a-t-elle déclaré.

Des études font craindre que les vaccins COVID-19 de première génération ne fonctionnent pas aussi bien contre une variante qui est apparue pour la première fois en Afrique du Sud que contre d'autres versions. En réponse, les sociétés pharmaceutiques sont déjà en train de déterminer comment modifier leurs vaccins.

Les experts disent qu'entre-temps, les mesures de santé publique telles que la distanciation sociale et les masques réduiront les opportunités pour le coronavirus de continuer à muter et à se généraliser.

"L'émergence de variantes se produira", a déclaré jeudi à NBC le Dr Anthony Fauci, le plus grand spécialiste des maladies infectieuses du pays. "L'astuce est quand elles se produisent, pour les empêcher de se propager.

L'AP est seul responsable de tout le contenu.