En Chine, les vols internationaux ont été réduits si sévèrement que les étudiants chinois à l'étranger se demandent quand ils pourront rentrer chez eux. À Singapour, les citoyens récemment rentrés doivent partager chaque jour les données de localisation de leur téléphone avec les autorités pour prouver qu'ils s'en tiennent aux quarantaines ordonnées par le gouvernement.

À Taïwan, un homme qui avait voyagé en Asie du Sud-Est a été condamné à une amende de 33 000 $ pour s'être faufilé dans un club alors qu'il était censé être enfermé dans sa maison. À Hong Kong, une jeune fille de 13 ans, repérée dans un restaurant portant un bracelet de suivi pour surveiller les personnes en quarantaine, a été suivie, filmée et par la suite honteuse en ligne.

Pourquoi la nouvelle vague de cas de virus en Asie devrait inquiéter le monde

Partout en Asie, des pays et des villes qui semblaient avoir maîtrisé l'épidémie de coronavirus resserrent soudainement leurs frontières et imposent des mesures de confinement plus strictes, craignant une vague de nouvelles infections importées d'ailleurs.

Ces mesures annoncent un signe inquiétant pour les États-Unis, l’Europe et le reste du monde qui luttent toujours contre une flambée épidémique: le succès de tout pays en matière de confinement pourrait être ténu, et le monde pourrait rester dans une sorte de verrouillage indéfini.

Même lorsque le nombre de nouveaux cas commence à baisser, les barrières et les interdictions de voyager dans de nombreux endroits peuvent persister jusqu'à ce qu'un vaccin ou un traitement soit trouvé. Sinon, le risque est que l'infection soit réintroduite à l'intérieur de leurs frontières, en particulier compte tenu de la prévalence de personnes asymptomatiques qui pourraient porter le virus sans le savoir.

À la suite d'une récente augmentation du nombre d'affaires liées à des voyageurs internationaux, la Chine, Hong Kong, Singapour et Taïwan ont interdit aux étrangers d'entrer complètement au cours des derniers jours. Le Japon a interdit les visiteurs de la majeure partie de l'Europe et envisage de refuser l'entrée aux voyageurs de pays comme les États-Unis. La Corée du Sud a imposé des contrôles plus stricts, obligeant les étrangers entrants à être mis en quarantaine dans les locaux du gouvernement pendant 14 jours à leur arrivée.

« Les pays ont vraiment du mal à mettre en œuvre leurs propres solutions nationales, et les solutions nationales sont insuffisantes pour un problème de santé mondial transnational », a déclaréKristi Govella, professeur adjoint d'études asiatiques à l'Université d'Hawaï, Manoa.

« Même les pays qui ont relativement bien réussi à gérer la pandémie ne sont aussi sûrs que les maillons les plus faibles du système », a-t-elle déclaré, ajoutant qu'en l'absence de coopération entre les pays, « la fermeture des frontières est l'un des moyens par lesquels les gouvernements peuvent contrôler la situation. « 

Le virus, qui a émergé en Asie et s'est propagé à l'Ouest, risque de ricocher. Des citoyens inquiets des épidémies en Europe et aux États-Unis se sont précipités chez eux après s'être retrouvés dans les nouveaux épicentres de la pandémie.

Presque immédiatement, les pays et les villes d'Asie ont commencé à voir une augmentation du nombre de nouveaux cas, détectant souvent des passagers infectés dans les aéroports lors de leurs examens de santé. Hong Kong, qui avait signalé de nouveaux cas quotidiens à un seul chiffre, a soudainement vu de nouveaux cas atteindre 65 en un jour. Au Japon, où les infections sont restées relativement contrôlées, les cas ont commencé à augmenter le mois dernier à Tokyo à mesure que les voyageurs revenaient de l'étranger.

Pour tenter d'endiguer l'afflux d'infections, les gouvernements ont réprimé leurs frontières.

La Corée du Sud, qui a été félicitée dans le monde entier pour aplanir la courbe rapidement après un pic explosif précoce d'infections, a initialement obligé les voyageurs de certains pays à se mettre en quarantaine. Cette semaine, il a élargi la liste pour couvrir le monde entier.

« Nous pensons que dans la situation actuelle de l'épidémie, minimiser les activités d'entrée et de sortie inutiles est une mesure responsable et nécessaire pour protéger efficacement la vie, la sécurité et la santé physique de tout le personnel chinois et étranger », a déclaré Liu Haitao, directeur général de contrôle des frontières et gestion de l'administration nationale de l'immigration en Chine.

Même certains résidents ont du mal à rentrer chez eux. En Chine continentale, où les dirigeants tiennent à déclarer le pire de l'épidémie qui a commencé là-bas, les nouveaux contrôles aux frontières ont contraint la plupart des compagnies aériennes étrangères à réduire un vol par semaine. Le prix des billets a grimpé en flèche et les réservations sont constamment annulées.

Alex Fei, étudiant chinois dans une université au Canada, a eu du mal à revenir. Ses vols ont été annulés deux fois – une fois après que Hong Kong a interdit les transferts via le hub, et une autre fois lorsque la compagnie aérienne a suspendu un vol direct de Vancouver à Shanghai.

M. Fei a dit qu'il n'aurait peut-être pas d'autre choix que de rester au Canada. « Les mains des étudiants étrangers sont liées pour le moment », a-t-il déclaré.

Les citoyens qui reviennent en Asie sont souvent placés sous stricte surveillance lorsqu'ils purgent leur peine en quarantaine. Dans certains cas, les gouvernements utilisent les outils de la justice pénale pour les appliquer.

Hong Kong, une ville chinoise semi-autonome, a initialement réussi à contenir sa première épidémie de coronavirus avec des mesures rapides comme la fermeture des écoles et des bureaux gouvernementaux et des restrictions sur les voyageurs en provenance de Chine continentale.

Mais alors que les étudiants et les expatriés se précipitaient d'Europe et des États-Unis en mars, les responsables ont averti qu'une nouvelle vague de cas importés commençait à peser sur les hôpitaux. Le leader de Hong Kong, Carrie Lam, a interdit tous les non-résidents le 19 mars, et les résidents de retour sont désormais testés à leur arrivée.

Pendant une quarantaine de 14 jours à la maison, ils portent des bracelets de suivi et leurs mouvements sont surveillés par une application pour smartphone. Mme Lam a déclaré que plus de 200 000 personnes étaient actuellement mises en quarantaine à domicile.

La technologie est un outil clé pour l'application des quarantaines. En Chine, les rapatriés passent 14 jours dans des hôtels attribués par le gouvernement et envoient quotidiennement leur température aux comités de quartier sur WeChat, un service de messagerie. Dans Taiwan,le gouvernement utilise le suivi de localisation sur les téléphones portables et ajoute du cuir de chaussures de police à l'ancienne; les agents rendent visite aux gens à la maison s'ils quittent ou éteignent leur téléphone.

Filia Lim, 50 ans, a déclaré que les mesures de quarantaine à Singapour étaient un « casse-tête » car elle voyage normalement beaucoup pour son travail dans les ressources humaines. Mais elle a dit qu'elle était « reconnaissante » que Singapour surveille les rapatriés de si près.

« Le virus s'est propagé principalement parce que les gens ne se rendaient pas compte qu'ils avaient les symptômes, ou pour certains, ils ont ignoré ces symptômes de manière flagrante et ils ont interagi avec beaucoup de gens malgré les conseils du gouvernement de s'isoler », a-t-elle déclaré.

La punition pour avoir enfreint les règles de quarantaine peut être sévère. Un Singapourien de 53 ans qui a violé l'ordre a vu son passeport invalidé, ont annoncé dimanche les autorités de l'immigration.

Le Japon indique officiellement que ceux qui ne respectent pas la quarantaine peuvent être emprisonnés jusqu'à six mois ou condamnés à une amende pouvant aller jusqu'à 500 000 yens, soit environ 4 600 dollars.

Mais le gouvernement japonais compte sur la confiance que les personnes en quarantaine restent cloîtrées. À leur retour des pays figurant sur la liste des personnes interdites, les résidents signent un engagement déclarant qu'ils resteront au même endroit pendant 14 jours et ne circuleront pas dans les transports en commun. S'ils sortent pour manger, on leur dit de porter un masque et de « faire vite ».

La Corée du Sud n'a pas encore interdit les participants de n'importe où sauf dans la région chinoise du Hubei. Les critiques disent que la simple mise en quarantaine des étrangers peut par inadvertance mettre plus de pression sur le système médical.

« Certains disent qu'il y a des gens à l'étranger qui pensent qu'ils devraient venir en Corée pour être testés et traités », a déclaré le Dr Park Jong-hyuk, spécialiste en médecine familiale et porte-parole de l'Association médicale coréenne.

Le Dr Park a appelé à une interdiction totale d'entrée sur les étrangers.

« Il est temps de faire des efforts pour se protéger les uns les autres au niveau mondial en pratiquant la distanciation sociale internationale », a-t-il déclaré.

Dans l'immédiat, lorsque les gouvernements se démènent encore pour protéger leurs citoyens, de telles mesures ont du sens, disent les experts. Mais plus il se prolonge, plus il est probable qu'il pourrait endommager durablement l'économie mondiale et la psyché collective.

« Bien que la première priorité devrait être définitivement d'essayer de contrôler le virus », a déclaré Karen Eggleston, directrice du programme de politique de santé en Asie au Shorenstein Asia-Pacific Research Center de l'Université de Stanford, « il faut penser à ces coûts très élevés, et comme la crise se prolonge, ces coûts peuvent certainement augmenter. « 

Sean Sierra, 30 ans, un maître de la marine américaine en poste à la base navale de Yokosuka au Japon, a déclaré qu'il ne voyait pas de fin en vue. Après une affectation récente sur un navire basé à Singapour, il a été mis en quarantaine chez lui au Japon pendant 14 jours à son retour.

Bien qu'il ait accompli son passage dans l'isolement, la base entière se abrite maintenant sur place. « Nous allons être coincés ici un peu », a déclaré le Maître de Sierra. Il a dit que sa belle-mère devait se rendre dans deux semaines, mais que la mise en quarantaine « met un frein à tous les plans ».