Par Jon CohenOct. 19, 2020, 18h20

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Certains vaccins COVID-19 pourraient-ils rendre les gens plus vulnérables au virus du sida ?

Certains candidats vaccins COVID-19 pourraient augmenter la sensibilité au VIH, prévient un groupe de chercheurs qui a appris en 2007 qu'un vaccin expérimental contre le VIH avait augmenté chez certaines personnes le risque d'infection par le virus du sida. Ces préoccupations se sont répandues dans le contexte de la course à un vaccin pour endiguer la pandémie de coronavirus, mais maintenant les chercheurs ont rendu public un "récit édifiant", en partie parce que les essais de ces candidats pourraient bientôt commencer dans des régions qui ont prononcé des épidémies de VIH., comme l'Afrique du Sud.

Certains vaccins approuvés et expérimentaux ont comme squelette une variété d'adénovirus, qui peuvent causer le rhume mais sont souvent inoffensifs. Le malheureux essai de vaccin contre le VIH a utilisé une souche modifiée connue sous le nom d'adénovirus 5 (Ad5) pour transporter dans le corps le gène de la protéine de surface du virus du sida. Dans quatre vaccins candidats COVID-19 actuellement en essais cliniques dans plusieurs pays, dont les États-Unis, l'Ad5 sert également de "vecteur" pour transporter le gène de la protéine de surface du SRAS-CoV-2, la cause virale de la pandémie; deux d'entre eux sont passés à des études d'efficacité de phase III à grande échelle en Russie et au Pakistan.

Dans le numéro d’aujourd’hui de The Lancet, quatre chercheurs chevronnés lancent un avertissement sur ces candidats vaccins COVID-19 en racontant leur expérience de la conduite d’un essai de vaccin contre le sida contrôlé par placebo baptisé STEP. Une analyse intermédiaire de STEP a révélé que les hommes non circoncis qui avaient été naturellement infectés par Ad5 avant de recevoir le vaccin devenaient particulièrement vulnérables au virus du SIDA. Le vaccin, fabriqué par Merck, avait été le principal espoir pour ce qui était alors une recherche de 20 ans pour un vaccin qui pourrait contrecarrer le VIH. Mais après que les résultats de STEP sont apparus, le champ est entré en vrille. "Il a fallu une décennie pour se rétablir", dit l'un des co-auteurs de la correspondance du Lancet, Lawrence Corey du Fred Hutchinson Cancer Research Center.

Corey, qui co-dirige maintenant le réseau de prévention COVID-19 aux États-Unis qui teste des vaccins à la demande des National Institutes of Health, dit que lui et ses co-auteurs sont devenus publics car les vaccins COVID-19 basés sur Ad5 pourraient bientôt être testé dans des populations à forte prévalence du VIH et donc à risque accru d'infection accidentelle lors d'un essai clinique. "Si j'étais dans un pays d'Afrique subsaharienne et que je décidais de ce que je souhaiterais pour mon pays pour une utilisation en population générale d'un vaccin contre le SRAS-CoV-2, je ne vois pas pourquoi je choisirais un vecteur Ad5 [vaccine] quand il y a beaucoup d'autres choix alternatifs ", dit Corey.

Le retour de flamme de STEP - qui a évalué l'efficacité du vaccin Merck chez les personnes à haut risque d'infection à VIH dans les Amériques et en Australie - est également apparu dans une deuxième étude, baptisée Phambili, du même vaccin. Elle se déroulait simultanément en Afrique du Sud et a été arrêtée prématurément en raison des données STEP.

La manière précise dont le vaccin Ad5 de Merck a augmenté le risque de transmission du VIH dans STEP et Phambili reste obscure. L'éditorial du Lancet expose plusieurs possibilités, y compris l'atténuation de l'immunité contre le VIH, l'amélioration de la réplication du virus du sida ou la création de plus de cellules cibles pour lui.

En plus des vaccins candidats Ad5 COVID-19, plusieurs autres vaccins de premier plan, y compris ceux fabriqués par Johnson & Johnson et AstraZeneca / l'Université d'Oxford, utilisent différents adénovirus comme vecteurs. Il n’existe aucune preuve que l’un de ces adénovirus augmente les risques d’infection par le VIH.

Je ne vois pas pourquoi je choisirais un vecteur Ad5 [vaccine] quand il existe de nombreux autres choix alternatifs.

Lawrence Corey, Centre de recherche sur le cancer Fred Hutchinson

Parmi les candidats vaccins COVID-19 basés sur Ad5, de CanSino Biologics, basé en Chine, a développé le plus avancé. Dans un rapport du Lancet en mai, des chercheurs de la société ont reconnu la possibilité "controversée" de voir leur vecteur augmenter le risque d’infection par le VIH et ont déclaré qu’ils le surveilleraient dans les essais du candidat. Le vaccin COVID-19 de CanSino est actuellement testé dans des essais d’efficacité en Russie et au Pakistan qui, ensemble, espèrent recruter plus de 40 000 personnes, et la société envisage de lancer des études en Arabie saoudite, au Brésil, au Chili et au Mexique.

La Chine a déjà approuvé un vaccin CanSino contre Ebola utilisant le vecteur Ad5. Yu Xuefeng, PDG de CanSino, explique à Science que le risque d’augmentation de la sensibilité au VIH peut être limité aux vaccins Ad5 qui produisent une protéine du virus du sida. "Il n’ya pas encore de réponse claire", dit Yu. "Nous n’avons certainement rien vu avec le vaccin contre Ebola." Le vaccin Ebola de la société a été testé dans une population de Sierra Leone qui, note-t-il, avait une prévalence du VIH relativement élevée, ce qui la rend plus susceptible d’avoir détecté le problème s’il existait.

L’Institut de recherche russe Gamaleya a un candidat vaccin COVID-19 qui utilise une combinaison de vecteurs Ad5 et Ad26; il fait maintenant l'objet d'un essai d'efficacité dans ce pays.

La semaine dernière, ImmunityBio a reçu l'approbation de la Food and Drug Administration des États-Unis pour commencer les essais sur l'homme de son vaccin COVID-19, qui utilise Ad5 comme vecteur. Le premier essai aura lieu à Newport Beach, en Californie, mais Patrick Soon-Shiong, le PDG de la société, dit qu’il espère également le tester en Afrique du Sud, où il a grandi et est allé à la faculté de médecine.

Il qualifie les résultats de l’étude STEP de "très, très flous" et souligne que l’Ad5 d’ImmunityBio a quatre gènes supprimés qui réduisent les réponses immunitaires qu’il déclenche. "Il est coupé à 90%", dit-il.

ImmunityBio discute des risques avec des scientifiques et des régulateurs en Afrique du Sud d'un essai là-bas pour tester son vaccin Ad5 COVID-19 modifié. Le processus de consentement éclairé pour cette étude proposée informerait les participants des risques potentiels étant donné les résultats précédents de STEP et Phambili.

Soon-Shiong souligne que le vaccin expérimental COVID-19 de son entreprise, contrairement à tous les autres candidats utilisant un vecteur adénovirus, présente deux gènes du SRAS-CoV-2 différents et pourrait donc offrir plus de protection contre les infections ou les maladies. Pourquoi ne tester cela que dans les enclaves riches du sud de la Californie, demande-t-il ? "Pourquoi pas l'Afrique du Sud ? Pourquoi pas pour les populations mal desservies du monde ? "

La pédiatre Glenda Gray, qui dirige le Conseil sud-africain de la recherche médicale et était la présidente du protocole de Phambili, a pris part à plusieurs discussions avec l'équipe d'ImmunoBio. "Quand [Soon-Shiong] contacté l'Afrique du Sud, nous étions évidemment très inquiets ", dit Gray. "Nous tous qui étions à Phambili et très traumatisés par ce qui s'est passé, nous avons demandé s'il y avait un désir de faire quelque chose en Afrique du Sud.

Mais après plusieurs mois de délibérations, les Sud-Africains ont conclu que les régulateurs devraient envisager un petit essai du vaccin là-bas chez des personnes à faible risque d'infection par le VIH, dit Gray. "Nous avons décidé de ne pas jeter le bébé avec l'eau du bain pour l'instant", ajoute-t-elle. "Si cela se passe en Afrique du Sud, il doit y avoir d'énormes consultations avec les communautés, et nous devons nous assurer doublement que les participants comprennent ce qui s'est passé dans le passé."

Gray dit que l'Afrique du Sud apprécie l'offre d'ImmunoBio de permettre au pays de fabriquer le produit. "Nous sommes au milieu d’une épidémie de COVID-19 en Afrique du Sud, et nous ne savons pas si nous aurons un jour accès à la gamme actuelle de vaccins" produits ailleurs, dit-elle.

La décision d'aller de l'avant, insiste-t-elle, doit être laissée aux scientifiques, aux régulateurs et aux comités d'éthique sud-africains. "Il est incroyablement condescendant pour les gens de déterminer ce que la science est bonne ou mauvaise pour d’autres pays", dit-elle. "Tout le monde connaît Phambili et STEP, et les scientifiques comprennent qu’il est important de faire preuve de prudence."

Gray, qui a co-écrit des articles sur les vaccins contre le VIH avec Corey et les trois autres auteurs de la correspondance du Lancet, dit qu'il n'y a pas de réponses faciles. "Et si ce vaccin était le vaccin le plus efficace ?" elle demande. "Si cela s'avère être un vaccin important, nous en aurons une certaine expérience."