Un candidat vaccin COVID-19 a montré qu'il peut déclencher une réponse immunitaire dans le corps humain et s'est également avéré sûr et bien toléré chez un petit groupe de patients.

Moderna, une société basée à Cambridge dans le Massachusetts qui a fabriqué le vaccin, a annoncé lundi matin les premiers résultats encourageants de son essai clinique de phase 1. Le médicament est actuellement testé dans des études plus importantes.

Le vaccin COVID-19 de Moderna montre des résultats positifs et passe à des études plus importantes

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L'essai de phase 1 a impliqué 45 personnes. Les résultats de huit de ces participants ont révélé qu'ils avaient développé des anticorps neutralisants – qui sont censés être essentiels pour assurer la protection contre le virus – à des niveaux observés chez les patients qui se sont remis de COVID-19.

« Nous ne pourrions pas être plus heureux de ces données intermédiaires », a déclaré lundi le PDG de Moderna, Stéphane Bancel, lors d'une conférence téléphonique avec les investisseurs. Il a déclaré que les résultats indiquent que le vaccin a « une forte probabilité de fournir une protection contre la maladie COVID-19 chez l'homme. »

L'objectif des essais de phase 1 est d'évaluer l'innocuité d'un nouveau médicament dans un petit groupe de participants, et non son efficacité. Les essais de phase 2 étudient si un médicament fonctionne.

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Au total, 45 participants à l'étude ont chacun reçu deux doses du vaccin, à environ un mois d'intervalle. Les participants ont reçu l'un des trois niveaux posologiques: 25 microgrammes, 100 microgrammes et 250 microgrammes.

Moderna a déclaré que ceux qui ont reçu les deux doses les plus faibles ont développé des anticorps COVID-19 environ deux semaines après la deuxième dose. Les informations finales sur la dose de 250 microgrammes n'étaient pas disponibles.

Le seul effet secondaire, a indiqué la société, était une rougeur autour de la zone où les gens ont été vaccinés.

Les médecins non impliqués dans les essais ont exprimé leur optimisme sur la base des résultats de l'étude, même s'il est encore relativement tôt dans le processus d'essai clinique.

« C'est une excellente nouvelle de voir ce qui semble être un vaccin potentiellement efficace a été créé et semble sûr », a déclaré le Dr Iahn Gonsenhauser, responsable de la qualité et de la sécurité des patients au Ohio Medical University Wexner Medical Center. De plus, il est prometteur que les anticorps développés par les patients « se soient révélés efficaces pour limiter la réplication du virus en laboratoire », a-t-il ajouté.

Pourtant, de nombreuses questions demeurent sur le niveau de protection que ces anticorps pourraient offrir, a déclaré le Dr Michael Ison, professeur à la division des maladies infectieuses et de la transplantation d'organes à la Northwestern University Feinberg School of Medicine à Chicago.

Il sera important de continuer à surveiller les patients dans l'étude, car Moderna utilise une sorte d'approche vaccinale, appelée ARN messager, qui n'a jamais été commercialisée aux États-Unis, a-t-il déclaré.

« Dans l'ensemble, cela semble plutôt bon », a déclaré Ison. « Cela étant dit, il s'agit d'un nouveau type de plateforme vaccinale, et certains des signaux de sécurité peuvent prendre du temps à être reconnus. »

Lors d'études antérieures sur des souris, le vaccin a empêché le virus de se reproduire dans les poumons des animaux.

Moderna, qui a établi un partenariat avec l'Institut national des allergies et des maladies infectieuses dans les essais, va de l'avant avec une étude de phase 2 plus vaste. Cette phase examinera également l'efficacité d'une dose de 50 microgrammes.

La société prévoit de commencer un essai clinique de phase 3 dès juillet. Les essais de phase 3 impliquent un groupe beaucoup plus important de participants pour confirmer les résultats des phases 1 et 2.

D'autres candidats vaccins COVID-19 sont à l'étude à l'Université d'Oxford au Royaume-Uni et dans une société appelée Inovio, dont le siège est en Pennsylvanie.

Erika Edwards