Moderna Therapeutics, une société de biotechnologie basée à Cambridge, dans le Massachusetts, a expédié les premiers lots de son vaccin COVID-19. Le vaccin a été créé à peine 42 jours après la publication de la séquence génétique du virus COVID_19, appelé SARS-CoV-2, à la mi-janvier. Les premiers flacons ont été envoyés à l'Institut national des allergies et des maladies infectieuses (NIAID), qui fait partie des National Institutes of Health (NIH) à Bethesda, MD, qui préparera le vaccin pour les tests humains dès avril.

Les scientifiques du NIH ont également commencé à tester un médicament antiviral appelé remdesivir qui avait été développé pour Ebola, sur un patient infecté par le SRAS-CoV-2. L'essai est le premier à tester un médicament pour le traitement de COVID-19 et sera dirigé par une équipe du University of Nebraska Medical Center. Le premier patient à se porter volontaire pour cette étude révolutionnaire est un passager qui a été ramené aux États-Unis après avoir été testé positif à la maladie à bord du Diamond Princess. D'autres personnes diagnostiquées avec COVID-19 qui ont été hospitalisées feront également partie de l'étude.

Vaccin COVID-19 expédié et début des essais de médicaments

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Le remdesivir a montré des résultats encourageants chez les animaux infectés par deux coronavirus apparentés, l'un responsable du syndrome respiratoire aigu sévère (SRAS) et l'autre responsable du syndrome respiratoire du Moyen-Orient (MERS). Les volontaires seront assignés au hasard pour recevoir le médicament ou un placebo par voie intraveineuse pendant 10 jours, et ils subiront des tests sanguins et des prélèvements nasaux et de la gorge tous les deux jours pour suivre la quantité de virus dans leur corps. Même si le médicament montre une certaine efficacité pour empêcher les taux sanguins de SRAS-CoV-2 de croître, il pourrait aider à contenir la propagation de l'infection.

Le vaccin de Moderna contre COVID-19 a été développé en un temps record car il est basé sur une méthode génétique relativement nouvelle qui ne nécessite pas la croissance de grandes quantités de virus. Au lieu de cela, le vaccin est rempli d'ARNm, le matériel génétique qui provient de l'ADN et fabrique des protéines. Moderna charge son vaccin avec de l'ARNm qui code pour les bonnes protéines de coronavirus qui sont ensuite injectées dans le corps. Les cellules immunitaires des ganglions lymphatiques peuvent traiter cet ARNm et commencer à fabriquer la protéine de la bonne manière pour que d'autres cellules immunitaires les reconnaissent et les marquent pour la destruction.

Comme le Dr Stephen Hoge, président de Moderna, l'a déclaré à TIME au début du mois, « l'ARNm est vraiment comme une molécule logicielle en biologie. Donc, notre vaccin est comme le logiciel du corps, qui va ensuite [viral] protéines qui peuvent générer une réponse immunitaire.  » Cela signifie que cette méthode de vaccination peut être mise à l'échelle rapidement, économisant un temps critique lorsqu'une nouvelle maladie comme COVID-19 émerge et commence à infecter des dizaines de milliers de personnes.

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