La pandémie de Covid-19 transforme certains ennemis féroces de l'industrie de la drogue en les meilleurs ennemis.

Le géant pharmaceutique au centre de cette équipe de rivaux est

Pour trouver un vaccin contre le coronavirus, GlaxoSmithKline se lie avec ses plus grands concurrents

GlaxoSmithKline

GSK 0,57%

PLC, le plus grand fabricant de vaccins au monde en termes de ventes. La société britannique développe conjointement un anticorps anti-Covid-19 avec un parvenu de San Francisco, offrant à ses rivaux un ingrédient exclusif conçu pour augmenter la puissance d'un vaccin et prévoyant de partager les résultats des études de recherche.

"Nous avons estimé que cette situation très inhabituelle nécessitait quelque chose que GSK n’avait jamais fait auparavant, et quelque chose que nous n’avions jamais vu dans l’industrie auparavant", déclare Roger Connor, président de l’activité vaccins de Glaxo.

Ce qui rend la collaboration de Glaxo si inhabituelle, c'est que la concurrence définit généralement la relation entre les fabricants de médicaments. Les chercheurs de l'entreprise se précipitent pour être les premiers à mettre sur le marché un nouveau type de thérapie ou à travailler sur des traitements qui peuvent surpasser les médicaments plus anciens, tandis que les spécialistes du marketing déploient des campagnes conçues pour augmenter les ventes aux dépens de leurs concurrents.

À l'ère de Covid-19, d'anciens adversaires s'unissent autour d'un ennemi commun: le nouveau coronavirus. Leur partenariat naissant est maintenant visible dans tout, des essais à la recherche en passant par la fabrication. Glaxo et huit autres sociétés pharmaceutiques ont même pris la rare mesure de s'engager conjointement le mois dernier à demander des approbations réglementaires pour leurs vaccins uniquement après avoir prouvé leur sécurité et leur efficacité dans de grands essais cliniques de phase finale.

Quelle est la distance de chacun des vaccins

Les stades de test passent généralement du stade "préclinique", avant que le vaccin ne soit jugé approprié à tester chez l'homme, aux trois phases des essais cliniques sur l'homme.

Jusqu'à présent, 44 candidats ont participé à des essais cliniques.

Type de vaccin

Vecteur viral

Dix d'entre eux sont passés à la phase 3, qui teste si la dose qui serait administrée au public fonctionne en toute sécurité.

Le domaine de coopération le plus courant à ce jour est la fabrication. Certains rivaux de longue date concluent des accords pour étendre leur capacité à répondre à la demande anticipée. Roche Holding AG participe à la fabrication d'un médicament antiviral en cours de développement par son rival Regeneron.

Amgen Inc.

aidera à faire

Eli Lilly

Les médicaments antiviraux de & Co. si les traitements sont autorisés par les régulateurs.

Pfizer

a une capacité de fabrication dédiée à la production de doses de remdesivir, un antiviral fabriqué par son rival

Gilead Sciences Inc.

La camaraderie s'étend également au domaine traditionnellement impitoyable de la recherche.

Regeneron Pharmaceuticals Inc.

des scientifiques ont contribué à la recherche sur un vaccin en développement par

BioNTech SE

et Pfizer Inc., et ont été co-auteurs d'un article cet été détaillant les résultats. Dans un autre mouvement rare,

Merck

Le chef de la recherche et du développement de & Co. a appelé son homologue Glaxo en avril pour lui transmettre un indice que l’une des molécules de Glaxo a montré prometteuse dans les tests de laboratoire Covid-19 de Merck.

La contribution la plus importante de Glaxo à cette nouvelle ère de collaboration est sa décision de partager un composant de vaccin exclusif connu sous le nom d’adjuvant, un ingrédient qui aide à renforcer le pouvoir protecteur d’un vaccin en stimulant la réponse immunitaire du corps. Glaxo a maintenant des accords pour fournir cet ingrédient à quatre développeurs de vaccins, dont un fabricant français de médicaments

Sanofi SA,

et se tient prêt à produire un milliard de doses de son adjuvant l'année prochaine. Il produit normalement des dizaines de millions par an.

Glaxo avait un rôle potentiellement critique à jouer dans la réponse au Covid-19, en tant que l'un des plus grands vendeurs de vaccins au monde. À ce jour, sa contribution la plus importante est un ingrédient exclusif qui contribue à renforcer le pouvoir protecteur d’un vaccin. Cet ingrédient, connu sous le nom d'adjuvant, est en cours de préparation pour la sécurité et les tests sur un site Glaxo à Wavre, en Belgique.

GlaxoSmithKline

Certains analystes disent que la société pourrait profiter des avantages de la vente de son adjuvant pour les injections de Covid-19 sans nuire à son activité lucrative de vaccins. "Il y a un capital politique à gagner de ce qu'ils font, et il peut y avoir aussi des rendements financiers", déclare Andrew Baum, un analyste de Citigroup Inc. qui suit les soins de santé.

Glaxo dit qu'il ne s'attend pas à profiter de ses collaborations avec le vaccin Covid-19 pendant la pandémie, et qu'il investira tous les bénéfices à court terme dans la recherche sur les coronavirus et la préparation à la pandémie.

"L’adjuvant peut être tout aussi important - peut-être crucial - pour l’efficacité du vaccin", déclare Hal Barron, directeur scientifique et président de la R&D de Glaxo. "Nous pensions que c’était là que pouvait être notre chance unique de faire une différence.

L'équipe des rivaux L'alliance entre les fabricants de médicaments a pris racine à la mi-mars, alors que Glaxo fermait ses laboratoires au milieu d'une forte augmentation des infections à Covid-19 dans le monde. Soudainement, le Dr Barron a dû trouver comment gérer une organisation mondiale de R&D sous verrouillage. Lui et son équipe ont débattu des travailleurs qui devraient être considérés comme essentiels et continuer à travailler sur place, et quels essais cliniques devraient être interrompus et lesquels continuer.

Il appartenait à Hal Barron de tracer la voie à suivre pour les opérations de recherche et développement de Glaxo dans les premiers jours des arrêts de coronavirus. Il a appelé un ami qui dirige la recherche sur les médicaments chez Johnson & Johnson, pour lui demander des conseils. "Je n’ai jamais été dans une situation comme celle-ci auparavant. Je ne savais pas quelle était la bonne chose à faire. "

Mark Jayson Quines pour le Wall Street Journal

"Je n'ai jamais été dans une situation comme celle-ci", dit-il. "Je ne savais pas quelle était la bonne chose à faire."

Le Dr Barron a appelé Mathai Mammen, un ami qui dirige la recherche et le développement de médicaments à

Johnson & Johnson.

Ils ont comparé les notes sur la façon de décider quelles études sur les médicaments mettre en pause et quels scientifiques étaient suffisamment essentiels pour continuer à entrer au bureau. Vers la fin de l'appel, le Dr Mammen a invité le Dr Barron à se joindre à un groupe plus large de chefs de R&D pour partager des informations sur le virus et les approches de développement de médicaments, dit le Dr Barron.

Glaxo avait un rôle potentiellement critique à jouer dans la réponse au Covid-19, en tant que l'un des plus grands vendeurs de vaccins au monde. Les ventes de ses vaccins ont totalisé environ 9,4 milliards de dollars l'année dernière, le plus grand nombre parmi les quatre plus grands fabricants de vaccins au monde. L'entreprise avait également une histoire de ralliement à ses employés pour répondre aux pandémies. Dans les années qui ont précédé la pandémie de grippe porcine de 2009, il a dépensé 3,2 milliards de dollars en R&D, acquisitions et fabrication en vue d'une pandémie de grippe.

Le dimanche 8 mars, bon nombre des plus grands fabricants de médicaments se sont réunis pour un appel de groupe. Mis à part les Drs. Barron et Mammen, les participants comprenaient les chefs de recherche de

AstraZeneca

PLC,

Bristol-Myers Squibb Co.

et

Novartis AG

, se souvient Andrew Plump, président de la R&D chez

Takeda Pharmaceutical Co.

, qui était également à l'appel.

Le Dr Barron, directeur scientifique et président de la R&D de Glaxo, a rejoint un groupe d'autres chefs de R&D de l'industrie pour un appel le 8 mars pour partager des informations sur le nouveau coronavirus et les approches de développement de médicaments.

Mark Jayson Quines pour le Wall Street Journal

"Les choses se passaient si, si rapidement, avec la fermeture et la mise en quarantaine des organisations, et le lancement de politiques de travail à domicile", se souvient le Dr Plump. "Nous étions tous brouillés. Et il y avait aussi un immense intérêt pour nous tous qui intensifions et essayions de fournir des solutions.

À la fin de cet appel, les responsables de la recherche ont décidé de maintenir les réunions virtuelles et d'ouvrir le groupe à d'autres entreprises et, parfois, à des représentants du gouvernement tels que Francis Collins, directeur des National Institutes of Health, et des responsables de l'opération Warp. Speed, une initiative du gouvernement américain de 10 milliards de dollars visant à accélérer le développement de médicaments et de vaccins pour Covid-19. Pendant des mois, ils se sont rencontrés régulièrement à l'aide de logiciels de visioconférence.

Les préoccupations concernant la violation des réglementations antitrust ont été atténuées lorsque les régulateurs fédéraux ont clairement indiqué que la coopération en matière de recherche dans la lutte contre Covid-19 était autorisée. Le ministère de la Justice et la Federal Trade Commission ont publié une déclaration conjointe le 24 mars déclarant qu '"il existe de nombreuses façons pour les entreprises, y compris les concurrents, de s'engager dans une collaboration proconcurrentielle qui ne viole pas les lois antitrust".

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Avec cette déclaration, "nous avons estimé que nous avions une couverture suffisante pour faire ce que nous devions faire", déclare le Dr Plump.

Le groupe a établi un mandat pour s'attaquer aux problèmes à court terme, tels que le développement de tests de laboratoire fiables pour cribler les milliers de molécules médicamenteuses que les entreprises avaient stockées dans leurs bibliothèques contre le coronavirus. Ils ont également convenu d'augmenter considérablement la vitesse à laquelle ils ont partagé les données d'essais cliniques entre eux, en publiant les données anonymisées dans la semaine suivant la réception des résultats de leurs études Covid-19. Les chercheurs extérieurs sont autorisés à examiner les données pour en savoir plus sur le virus.

La grande image Glaxo a également commencé à nouer des partenariats par lui-même. L'une a été développée à partir d'un appel que le Dr Barron a reçu à la mi-mars de son ami George Scangos, directeur général d'un petit développeur de médicaments de San Francisco spécialisé dans les maladies infectieuses.

Le Dr Scangos a demandé si Glaxo serait intéressé à collaborer avec son entreprise,

Vir Biotechnology Inc.,

sur un anticorps monoclonal Covid-19 conçu pour imiter les anticorps naturels fabriqués par le système immunitaire pour combattre le virus.

"Si nous voulons faire cela, nous devons aller vite, car chaque jour compte", se souvient le Dr Scangos.

Habituellement, de telles transactions peuvent prendre plusieurs mois à un an pour être conclues. Le Dr Scangos et le Dr Barron se sont fixé comme objectif de signer un accord dans les trois semaines.

Certains des appels impliquaient de dire: "OK, si c'est important pour George, c'est fait", se souvient le Dr Barron. "Et il disait:" OK, si c’est important pour vous, c'est fait. Faisons avancer cette chose. Je ne peux pas perdre la vue d’ensemble. ""

Les entreprises ont annoncé un accord le 6 avril, dans les 18 jours suivant le début des négociations. Selon les termes, Glaxo achèterait une participation de 250 millions de dollars dans Vir à 37,73 dollars par action, une prime de 41% par rapport au cours moyen de l'action de la société au cours des trois mois précédents. Des essais cliniques sont en cours et les entreprises s'attendent à une autorisation potentielle du médicament au premier semestre 2021.

Glaxo travaille avec Vir Biotechnology Inc. sur un médicament Covid-19 conçu pour imiter les anticorps naturels fabriqués par le système immunitaire pour combattre le virus. Ici, les scientifiques de Vir travaillent sur le projet dans les laboratoires de Vir à San Francisco.

Mark Jayson Quines pour le Wall Street Journal

Une équipe Glaxo était encore plus agressif dans sa recherche de fabricants de vaccins qui voulaient avoir accès à son adjuvant, l'ingrédient qui stimule la réponse immunitaire à un vaccin.

L'un était Sanofi, qui a déclaré en février qu'il développait un candidat vaccin Covid-19. M. Connor a appelé David Loew, le chef de l’unité de vaccination de Sanofi, pour voir si le fabricant français serait intéressé à associer son vaccin à l’adjuvant de Glaxo.

"C'est un appel inhabituel à avoir, mais c'est une circonstance inhabituelle", se souvient M. Connor avoir dit à M. Loew lors de l'appel initial, en mars.

Les dirigeants affirment que la société a opté pour sa stratégie d’adjuvant comme moyen de contribuer à la réponse Covid-19 sans perdre de vue sa mission prépandémique de revigorer le pipeline de produits de la société ou de perturber sa chaîne d'approvisionnement de fabrication de vaccins existante. La direction de la société avait été remaniée quelques années plus tôt dans un contexte de désillusion des actionnaires face au bilan mitigé de la société en matière de lancement de nouveaux médicaments à succès. Il a déjà été prouvé que son adjuvant fonctionne avec d'autres vaccins, réduisant son risque, et constituerait moins un défi logistique de fabrication.

Pendant les pandémies, les adjuvants sont particulièrement précieux car ils peuvent augmenter la puissance des vaccins, permettant aux entreprises de produire plus de doses à partir de chaque lot qu'elles fabriquent. L’adjuvant de Glaxo, appelé AS03, est une combinaison de vitamine E et d’huile de foie provenant de requins. La société l'a utilisé pour améliorer l'efficacité de son vaccin contre la pandémie H1N1 en 2009.

Pour trouver des partenaires pour son adjuvant, Glaxo a lancé un projet interne dirigé par une équipe de chasseurs de médicaments Glaxo qui recherchait toute personne travaillant sur un composant clé du vaccin - une protéine connue sous le nom d'antigène - qui amènerait le système immunitaire d'une personne à développer des défenses contre le nouveau coronavirus. L'espoir était que les personnes qui ont obtenu l'antigène par la vaccination développeraient des anticorps et peut-être d'autres défenses qui pourraient protéger contre Covid-19.

Les chasseurs de drogue de Glaxo ont cartographié tous les antigènes en préparation pour Covid-19 en utilisant des carrés sur une diapositive PowerPoint. Chaque carré contenait le nom d'un partenaire potentiel, des détails sur le vaccin et une personne de contact qui avait parlé avec Glaxo. La diapositive ressemblait à une courtepointe numérique, avec environ 100 carrés.

Certains dans la courtepointe se sont approchés de Glaxo pour demander de l'aide. Glaxo a contacté les autres. La campagne était "assez inhabituelle pour nous", dit M. Connor. "Sortir et l'offrir au monde était quelque chose de tout à fait différent."

Lors de ce premier appel avec Sanofi, M. Connor a déclaré qu'il se souvenait avoir dit à M. Loew: "Nous avons ici l'occasion de faire quelque chose ensemble, ce qui signifie que nous pourrions finalement aller plus vite pour le monde et faire une différence dans le commun ennemi, qui est le virus lui-même. "

Dans les 36 heures, ils ont convenu de créer un groupe de travail conjoint qui commencerait à échanger des informations et à planifier comment faire fonctionner le partenariat pendant que les entreprises élaboraient un accord formel. "Nous savions que le monde attendait", dit M. Connor.

Les réunions initiales, organisées par visioconférence entre les employés de plusieurs fuseaux horaires, ont été "légèrement gênantes" car les rivaux sont devenus des coéquipiers se sentant, a déclaré Thomas Triomphe, vice-président exécutif de Sanofi pour les vaccins.

Les entreprises espèrent obtenir les résultats d'études préliminaires fin novembre ou début décembre, a déclaré M. Triomphe. Ils visent à lancer une étude de 30000 personnes d'ici la fin de l'année et à faire approuver le vaccin au premier semestre 2021, dit-il.

"Lorsque vous êtes confronté à une crise de santé publique, il n’ya pas d’équipe avec un t-shirt bleu et une équipe avec un t-shirt orange. Très rapidement, il n'y avait qu'une seule équipe ", a déclaré M. Triomphe.

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