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En avril 2020, lors d'une interruption sans précédent de l'économie américaine en raison de restrictions liées à la distanciation sociale visant à freiner la propagation du coronavirus COVID-19, le United States Postal Service (USPS) est resté opérationnel. En explorant les rues de la ville et les routes rurales avec des colis d'ordonnances, de nourriture et de factures, les facteurs ont fourni une bouée de sauvetage à de nombreux Américains qui craignaient de quitter leur domicile pendant la pandémie.

USPS fermera-t-il bientôt à cause de COVID-19 ?

En vertu de la Constitution américaine, le service postal géré par le gouvernement fédéral doit servir tous les Américains sur un pied d'égalité, quel que soit leur lieu de résidence. Mais avec un nouveau virus qui sévit dans le pays – se propageant de personne à personne – cet engagement au service a eu un coût: 1800 employés de l'USPS avaient soit été testés positifs, soit étaient soupçonnés d'avoir attrapé COVID-19 au 25 avril, selon le National. Association des facteurs et factrices. Et plus de 40 de ces travailleurs sont morts.

Le bilan du virus sur la santé des employés n’était pas le seul problème alimenté par une pandémie pour les dirigeants des services postaux; une baisse des livraisons de courrier – une source importante de revenus pour l'agence – en raison de fermetures d'entreprises a fait craindre que le transporteur postal national ne se remette pas économiquement d'une récession du coronavirus. Des démocrates de renom à Washington, DC, aux musiciens moins connus qui ont dit qu'ils comptent sur USPS pour les aider à gérer des labels indépendants, les partisans de tout le pays se sont tournés vers Twitter, Facebook et Reddit pour attirer l'attention sur ce qu'ils craignaient d'être des jours limités parti pour USPS.

La plupart des publications sur les réseaux sociaux comprenaient des appels à l'action. Les partisans se sont précipités pour acheter des timbres, espérant que tout type d'augmentation des bénéfices empêcherait un effondrement, ou ont exhorté les gens à contacter les législateurs américains et à leur dire d'aider le service postal avec des fonds fédéraux. Au 28 avril, près de 390 000 personnes avaient signé une pétition en ligne sur Change.org pour exprimer leur soutien à USPS, tandis que plus de 440 000 personnes avaient approuvé une lettre ouverte utilisant un service de textos automatisé (texto « USPS » au 50409) qui promettait de contacter les représentants du Congrès au nom des pétitionnaires. La lettre déclare:

À l'ère de COVID-19, il est plus important que jamais d'avoir un service postal sain et fort. De plus en plus d'Américains comptent sur l'USPS pour fournir des médicaments, de la nourriture et des produits essentiels maintenant que l'éloignement social est une question de vie ou de mort.

En voyant ces plaidoyers en ligne, de nombreuses personnes ont contacté Snopes pour enquêter sur la validité de l'affirmation selon laquelle le facteur national était, en effet, sur le point de fermer en raison de la pandémie.

L'affirmation est à plusieurs facettes, affirmant que l'USPS pourrait fermer bientôt et que la pandémie de coronavirus serait la raison. Pour aller à la racine de chaque affirmation, nous avons commencé par analyser l'historique du financement de l'USPS – qui est une agence exécutive indépendante et qui n'a pas reçu de financement des contribuables depuis des décennies – et les changements dans la façon dont les Américains en dépendent.

À mesure que la communication en ligne progressait entre 2010 et 2020, le volume de courrier de première>

Mais à part les tendances du marché, l'agence depuis des années a couru dans le rouge, avec un total de 143 milliards de dollars de dettes et de dettes non financées à l'automne 2018 (un montant qui est le double de ses revenus annuels), selon le US Accountability Office. La dette, en grande partie, est le résultat d'un mandat du Congrès sur la façon dont l'agence doit financer les pensions des retraités et les prestations de santé pour les employés. En 2006, sous l'administration présidentielle de George W. Bush et un Congrès dirigé par les républicains, le gouvernement fédéral a promulgué la Postal Accountability and Enhancement Act, qui a forcé l'USPS à additionner ce qu'il s'attendait à dépenser pour les avantages sociaux au cours des 75 prochaines années et prépayer ensuite ce montant entre 2007 et 2016. Les calculs se sont arrondis à une dépense d'environ 5,6 milliards de dollars par année. Mais en 2012, l'agence a commencé à faire défaut sur les paiements.

Cette histoire mise à part, la pandémie ne fait que nuire à la situation financière déjà difficile de l’agence. S'adressant à un groupe de législateurs du Congrès au début du 9 avril, la directrice générale des postes, Megan Brennan, a déclaré que le volume de courrier avait chuté de 30% au début de la crise, et qu'elle s'attendait à ce que ce déclin atteigne 50% fin juin. Pour cet exercice, qui va d'octobre 2019 à septembre 2020, elle a déclaré que le service postal se préparait à un manque à gagner de 13 milliards de dollars dû « directement à COVID-19 » en 2020 et à 54,3 milliards de dollars de pertes supplémentaires sur 10 ans.

Compte tenu de ces projections, elle a déclaré l'agence pourrait « manquer de liquidités cet exercice » (ou fin septembre) sans intervention fédérale. « La baisse soudaine des volumes de courrier, notre source de revenus la plus rentable, est abrupte et pourrait ne jamais se rétablir complètement », a-t-elle déclaré plus tard au New York Times.

De plus amples détails sur le ralentissement potentiel n'étaient pas connus; il n'a pas été expliqué où, ou dans quelle mesure, les régions pourraient remarquer pour la première fois l'interruption du service USPS en raison de la perte de bénéfices, ni si l'agence maintiendrait sa masse salariale actuelle de quelque 640 000 employés ou fermerait tous ensemble.

Quelles options sont sur la table ?

En utilisant l'épidémie de COVID-19 dans leur justification, certains législateurs – principalement des démocrates américains – ont tenté de rallier le soutien et d'étendre davantage d'argent fédéral pour aider l'USPS au printemps 2020. Parmi les leaders du tollé public figurait le représentant Gerald Connolly, D-Va ., qui est membre du comité des opérations gouvernementales de la Chambre qui supervise le service postal

« Je suis tellement frustré de la difficulté depuis longtemps à mobiliser l'attention et l'action autour d'un service essentiel », a-t-il déclaré. « Et peut-être que la pandémie nous oblige tous à nous recentrer sur ce service et à quel point il est essentiel et comment nous devons le réparer tant que nous le pouvons avant qu'il ne se retrouve dans un état critique. »

Les demandes ont atteint leur paroxysme en mars 2020 lors des négociations sur un plan de secours économique de 2,2 billions de dollars COVID-19, appelé la loi sur l'aide, les secours et la sécurité économique des coronavirus (CARES). Initialement, les législateurs ont accepté de mettre de côté 13 milliards de dollars fédéraux pour USPS que l'agence n'aurait pas à rembourser. Mais prétendument sous l'impulsion du secrétaire au Trésor Steven Mnuchin et des aides au président américain Donald Trump, les dirigeants du Congrès ont supprimé cette disposition de la loi CARES – tout en laissant son financement augmenter pour aider les petites entreprises, les compagnies aériennes de passagers et les transporteurs de fret aérien, et la plupart des contribuables américains via des contrôles de relance ponctuels, entre autres dispositions visant à relancer l'économie.

Selon un haut responsable de l'administration Trump et un fonctionnaire du Congrès, Trump aurait opposé son veto au projet de loi dans son intégralité s'il avait contenu un tel financement pour aider l'agence postale « Nous leur avons dit très clairement que le président n'allait pas signer le projet de loi si [money for the Postal Service] était dedans « , a déclaré le responsable de l'administration Trump.

Lors des débats du dernier tour sur ce qu'il fallait inclure dans la loi CARES, cependant, une paire bipartite de sénateurs (Gary Peters, D-Mich., Et Ron Johnson, R-Wis.) A proposé ce que certains dirigeants fédéraux considéraient comme un compromis entre Trump et USPS préconise: un prêt de 10 milliards de dollars pour aider l'agence à couvrir ses dépenses de fonctionnement jusqu'au printemps 2020. Trump a signé la loi CARES le 27 mars, y compris la disposition qui se lisait comme suit:

Mais, à la mi-avril, la Poste n'avait pas accès aux fonds. Malgré l'approbation par Trump de la législation, la disposition spécifique à l'USPS exigeait des signatures supplémentaires de sa part et de Mnuchin avant que l'agence puisse demander l'argent du prêt. Tout en signant d'autres aspects du projet de loi de relance fédéral le 24 avril, Trump a déclaré qu'il ne signerait pas le prêt à moins que le service ne réponde à sa demande de longue date d'augmenter les prix des envois et du matériel postal pour couvrir sa dette – un appel à l'action basé sur sur une fausse affirmation que le service perd de l'argent en livrant pour Amazon. (Les analystes gouvernementaux ont déclaré que le type de changement de prix pourrait amener les concurrents de livraison privée à se lancer dans les affaires de l'USPS et, peut-être, à proposer des prix moins chers pour des itinéraires urbains faciles et moins d'options pour les Américains ruraux, et cela ne soulèverait qu'une quantité marginale de nouveaux revenus par rapport à la dette totale de l'USPS.) Lors de la signature, Trump a déclaré:

Le service postal est une blague, car il distribue des forfaits pour Amazon et d'autres sociétés Internet. Et chaque fois qu'ils apportent un colis, ils y perdent de l'argent… La poste devrait augmenter le prix d'un colis d'environ quatre fois. … S'ils n'augmentent pas le prix, je ne signe rien.

Quelques heures plus tard, il a suivi avec un tweet:

Mais pour les démocrates de la Chambre, y compris la présidente Nancy Pelosi, D-Calif., Le prêt de 10 milliards de dollars n'est que la partie émergée de l'iceberg pour assurer la solidité financière du service postal et maintenir les fonctions existantes au-delà de septembre 2020. « Ils n'ont pas besoin de plus la capacité de la dette, ils ont besoin d'une remise de dette « , a déclaré la représentante Carolyn Maloney, une démocrate de New York qui préside le comité de la Chambre qui supervise le US Postal Service, à un point de presse pour les travailleurs fédéraux.

Dans un futur plan de relance visant à atténuer les effets de l'épidémie de COVID-19, plusieurs législateurs ont proposé en avril un plan de sauvetage de 89 milliards de dollars pour l'USPS – dont 25 milliards de dollars pour compenser la perte de revenus due à la baisse des expéditions pendant la pandémie, 25 milliards de dollars pour moderniser l'infrastructure vieillissante de l'agence., un prêt de 25 milliards de dollars et un nouveau système de remboursement de 14 milliards de dollars de dettes. Le Conseil des gouverneurs des services postaux nommé par Trump, qui comprend trois républicains et deux démocrates, a approuvé à l'unanimité la demande.

« Le service postal tient la route pour la vie », a déclaré Maloney dans un communiqué. « A moins que le Congrès et la Maison Blanche n'apportent un soulagement significatif dans le prochain projet de loi de relance, le service postal pourrait cesser d'exister. »

Mais à la mi-avril, le secrétaire américain au Trésor a suggéré que si les législateurs remplissaient de telles demandes de financement dans le prochain plan de relance COVID-19, le langage pour aider l'USPS « constituerait une pilule empoisonnée  »

Pourquoi la livraison du courrier est-elle un combat partisan ?

Pendant des décennies, les républicains conservateurs ont poussé l'USPS à privatiser ses services de livraison, une décision qui, selon eux, supprimerait de manière appropriée le gouvernement d'un service qui devrait être laissé au marché commercial privé. Pendant ce temps, les opposants craignent que le démantèlement du service postal universel n'affecte de manière disproportionnée des millions d'Américains qui vivent dans les zones rurales, où des sociétés privées telles que FedEx et UPS facturent des tarifs plus élevés ou n'effectuent aucun envoi.

Depuis les premiers jours de son élection présidentielle, Trump a visé le service postal, appelant un jour le « livreur » de l'agence Amazon dans un tweet. Certains législateurs, représentants des syndicats postaux et autres partisans s'inquiètent de ce que ces types de remarques soient une performance politique derrière l'effort de longue date pour pousser le facteur vers la privatisation – ce que le gouvernement fédéral pourrait faire en mobilisant des dollars de prêts fédéraux ou en forçant USPS à déposer le bilan.

« En ce moment, je vois un grand danger pour notre pays sous la forme de l'intérêt de l'administration à privatiser le bureau de poste  », a déclaré à la presse la présidente de la Chambre, Nancy Pelosi, D-Calif., Le 24 avril, après que Trump ait qualifié l'USPS de « blague  ». « Il s'agit simplement de quelqu'un de l'extérieur qui gagne de l'argent avec le bureau de poste au lieu de reconnaître le rôle important [it] pièces.'

Parmi ces services, l’USPS et sa base de données contenant les informations postales de chaque Américain jouent un rôle essentiel dans les élections locales, étatiques et fédérales. Environ un tiers des États autorisent les électeurs à voter par courrier lors des élections s'ils ont certains handicaps ou plans de voyage pour le jour du scrutin, tandis qu'une poignée d'États autorisent tous les résidents à envoyer leur bulletin de vote par la poste. Mais en 2020, en vertu de règles visant à limiter les contacts en personne, les législateurs étudient des propositions qui établiraient des systèmes de vote par courrier électronique dans tous les États pour l'élection présidentielle de l'année.

Trump s'est longtemps opposé aux initiatives de vote par courrier électronique, affirmant à tort qu'elles conduisent à une augmentation de la fraude électorale. Il a déclaré: Si les États-Unis passaient au vote par correspondance, « vous n'auriez plus jamais de républicain élu dans ce pays », mais les experts électoraux ont déclaré qu'il n'y avait aucune preuve à l'appui de cet argument.

En somme, compte tenu de la dette massive du service postal avant l'épidémie mondiale de COVID-19, ainsi que des opportunités offertes par les dirigeants fédéraux de fournir un soulagement économique à l'USPS, et du manque de clarté des dirigeants de l'USPS sur ce qui se passerait si l'agence « s'épuisait » de trésorerie « cette année, nous évaluons cette demande » Mélange « .