Les propriétaires de la plus grande usine de transformation de viande d'Europe doivent être tenus pour responsables d'une épidémie massive de coronavirus qui a infecté plus de 1 500 de ses travailleurs, a déclaré le ministre allemand du Travail.

Hubertus Heil a déclaré qu'une région entière avait été « prise en otage » par l'incapacité de l'usine à protéger ses employés, dont la plupart venaient de Roumanie et de Bulgarie.

Le taux de reproduction ou de taux de R des coronavirus en Allemagne a bondi à 2,88 au cours du week-end, en grande partie à cause de l'épidémie à l'usine de Gütersloh en Rhénanie du Nord-Westphalie (NRW). Environ 7 000 personnes ont été placées en quarantaine à la suite de l'épidémie, et les écoles et les jardins d'enfants de la région qui avaient été rouverts progressivement ont dû fermer jusqu'à au moins après les vacances d'été.

Les autorités sanitaires ont accusé Tönnies, l'entreprise familiale propriétaire de l'usine, d'avoir enfreint la réglementation relative à l'éloignement physique qui a été introduite pour freiner la propagation du coronavirus. Les autorités affirment que Tönnies a également été réticent à leur donner accès aux coordonnées des travailleurs, ce qui aurait entravé le suivi et le traçage des travailleurs et de leurs contacts. Tönnies a déclaré que les retards dans la transmission des données du personnel étaient dus aux lois strictes de l'Allemagne sur la protection des données.

Clemens Tönnies, PDG du milliardaire de l'entreprise, a tenu un point de presse le week-end au cours duquel il s'est excusé pour la gestion de la crise par son entreprise et a déclaré qu'il assumerait « l'entière responsabilité » de ce qui devait être fait pour la combattre. Au sein de sa propre famille, il aurait également été tenté de le chasser de son rôle. Il a exclu de démissionner.

Heil a déclaré que la confiance dans l'entreprise était « précisément nulle », accusant Tönnies de mettre en danger non seulement ses employés mais aussi la santé publique en général. Les autorités de la région envisagent d'introduire des couvre-feux dans les environs afin d’empêcher la propagation du virus. Les 17,93 millions d'habitants de NRW, l'État le plus peuplé d'Allemagne, devront peut-être être placés sous un nouveau verrouillage, a déclaré Armin Laschet, le chef de l'État.

« Il ne peut être exclu pour le moment », a-t-il déclaré.

« Nous avons fermé des écoles et des jardins d'enfants, ce qui est la première étape d'un verrouillage, et nous examinerons d'autres mesures dans les prochains jours », a ajouté Laschet.

Ces développements ont été décrits comme un coup psychologique massif pour les citoyens de l’Etat qui, comme ailleurs en Allemagne, s’étaient adaptés à un assouplissement des règles de verrouillage ces dernières semaines. Heil a dit qu'il pouvait comprendre le « niveau de fureur » dans la région.

Des efforts effrénés sont faits pour contenir l'épidémie dans l'espoir qu'elle puisse être confinée aux travailleurs de l'usine, qui a été fermée jusqu'à nouvel ordre. Des équipes ont été envoyées dans les villes et les communautés des environs pour effectuer des tests. Les membres de la famille de ceux qui travaillent dans les usines sont tous testés.

Un total de 32 équipes ont été dépêchées dimanche et le nombre devrait augmenter cette semaine, selon un porte-parole de la région de Gütersloh, qui a déclaré que des tests seraient disponibles pour tout le monde dans la zone autour de l'usine.

Les équipes sont composées d’employés du bureau de quartier, de scouts de confinement de l'autorité sanitaire, de membres de la Croix-Rouge allemande, de militaires allemands et de traducteurs. La plupart des travailleurs viennent de Bulgarie et de Roumanie et parlent peu ou pas d'allemand.

Tous les résultats des tests effectués sur le terrain de l'usine ce week-end n'étaient pas encore connus, de sorte que le nombre de cas devrait augmenter. Vingt et une personnes sont traitées dans quatre hôpitaux. Selon les médias allemands, six – dont cinq sont des employés de Tönnies – sont en soins intensifs, dont deux sous ventilation.

Graphique de l'Allemagne

Le ministre fédéral de la Santé, Jens Spahn, a déclaré que l'incident, qui a suivi des flambées plus petites dans des usines ailleurs, a illustré l'importance d'interrompre les chaînes d'infection avant qu'elles ne deviennent incontrôlables. Il a exhorté les autorités à veiller à ce que les employés de Tönnies respectent les règles de quarantaine « afin d'éviter une propagation à l'ensemble de l'Allemagne ».

Les pratiques de travail dans l'industrie de transformation de la viande sont devenues de plus en plus importantes ces dernières semaines. Les employés qui travaillent et vivent généralement en étroite collaboration sont souvent engagés par des entreprises extérieures, ce qui signifie qu’ils ne sont peut-être pas protégés par les normes du travail et les réglementations salariales allemandes.

Le mois dernier, les députés ont voté en faveur d'une réglementation plus stricte de l'industrie, y compris une interdiction des entrepreneurs externes, qui entrera en vigueur en janvier prochain. Les politiciens du Parti social-démocrate et du Parti vert demandent une refonte de la production de viande, y compris l'introduction d'un système de prix minimum.

Norbert Walter-Borjans, le co-leader des sociaux-démocrates, a déclaré que l'épidémie avait souligné l'importance de la nécessité en Allemagne d'un débat sur la justice distributive. « La viande est un produit qui nécessite un haut niveau d'énergie et d'autres matières premières. Il y a souvent un énorme écart entre sa valeur réelle et son prix « , a-t-il déclaré.

Anton Hofreiter, le leader parlementaire des Verts, a déclaré que Clemens Tönnies devrait « payer les frais qui en résultent pour cette épidémie de virus de sa propre poche, s'il est vraiment sérieux au sujet de ses excuses ».

L'Allemagne compte environ 6 100 cas actifs confirmés de coronavirus. Son bilan est de 9 058 morts.

Le Robert Koch Institute, le principal organisme chargé de conseiller le gouvernement sur les questions de santé publique, a déclaré que l'augmentation du taux R à 2,88 était moins alarmante qu'elle ne le paraissait au départ, car à mesure que le nombre de cas actifs diminue, plus le taux R devient sensible à des foyers individuels, comme celui de Gütersloh.