Gonzalo Alvarez, joueur de la première ligue de basket-ball d'Uruguay, a commencé à ressentir les symptômes quelques jours après un match: fatigue, maux de tête, douleurs lombaires, perte de goût et d'odeur.

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Gerson Espitia soigne un patient covid-19 dans une ambulance à destination de l'hôpital de Salto, en Uruguay.

Un test a confirmé ses soupçons: le covid-19. Mais il n’était pas le seul. Cinq coéquipiers, six adversaires et un entraîneur adjoint lors de la victoire de Defensor Sporting sur Capitol le mois dernier sont également tombés malades.

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Au début de la pandémie, l'Uruguay était un modèle mondial. Les dirigeants de la nation progressiste, stable et à revenu élevé unis derrière des mesures fondées sur la science pour contenir la propagation du coronavirus. Le faible nombre de cas lui a permis de rouvrir des écoles et des entreprises avant nombre de ses voisins les plus virulents.

Comment l'Uruguay minuscule a évité le pire du coronavirus Mais maintenant, la nation de 3,5 millions d'habitants évolue dans la mauvaise direction. Pendant plusieurs jours en avril, l’Uruguay a enregistré le nombre quotidien de cas par habitant le plus élevé au monde. Plus de 92 000 personnes ont reçu un diagnostic de covid-19 au cours du mois, soit 42 pour cent du total du pays depuis le début de la pandémie. Les autorités ont signalé 1 642 décès, soit plus de quatre fois le bilan de mars.

Le pays, coincé entre le Brésil et l’Argentine sur la côte atlantique de l’Amérique du Sud, n’a pas été en mesure d’éviter la vague meurtrière qui envahit maintenant le continent. L'Amérique du Sud est en tête du monde en termes de nouveaux cas et de décès par habitant, et l'Uruguay est en tête de l'Amérique du Sud dans les deux cas.

Les analystes imputent une série de facteurs, de la rupture de la distanciation sociale à l'arrivée de la variante P.1, apparue juste à côté au Brésil. Le sportif populaire Alberto Sonsol est décédé en avril, tout comme une femme enceinte - une première pour le pays - puis une autre.

«La situation est dramatique», a déclaré l'épidémiologiste Jacqueline Ponzo, qui fait partie d'un panel interdisciplinaire qui étudie les données sur les coronavirus. "Je n'aime généralement pas utiliser des adjectifs pour expliquer ces choses, mais c'est vraiment approprié."

Le gouvernement a ajouté des lits d'hôpitaux pour faire face à la flambée, mais le système de santé a du mal à doter en personnel les unités de soins intensifs, et le système de soins primaires, où la plupart des patients atteints de coronavirus sont traités, montre des signes de saturation.

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L'agent de santé Adrian Hernandez, à gauche, tend un sac contenant les vêtements d'Isadora Davila à son fils après son retour de l'hôpital de Salto.

«Nous avons une augmentation de la mortalité qui est probablement liée au stress du système de santé», a déclaré Arturo Briva, professeur de médecine de soins intensifs à l'Université de la République, lors d'une conférence virtuelle organisée par l'université. «Notre système de santé est en mesure de prendre en charge 650 patients très malades. … Si 800 patients arrivent, ils vont être admis, ils vont être soignés et le personnel fera de son mieux, mais le système n'est pas en mesure de faire quelque chose qui ne relève pas de ses capacités.

On pense que la variante P.1, qui est maintenant la souche prédominante en Uruguay et dans d'autres pays d'Amérique du Sud, est plus transmissible que les autres souches. On ne sait pas si c'est plus mortel.

Le Brésil est devenu un événement de grande diffusion en Amérique du Sud «Nous sommes à un moment où la médecine intensive doit demander au reste de la société de s'humaniser», a déclaré Briva. «Ne pas rester indifférent au fait que chaque jour, ils nous disent que 40, 50, 60 Uruguayens meurent d'une maladie qui peut être évitée si nous réduisons la transmission communautaire.»

Les autorités ont résisté à la réimposition des verrouillages. En mars 2020, au début de la pandémie, ils ont fermé les frontières, fermé les écoles et fait appel au sens du devoir des Uruguayens. La devise était «Libertad responsable» - liberté responsable. Mais 14 mois plus tard, l'esprit s'est effondré alors que les gens se rassemblent dans les parcs, boivent dans des bars rouverts et montent à bord de bus bondés pour aller au travail.

Les implications économiques d'un verrouillage sévère ne sont pas perdues pour les Uruguayens, qui se souviennent des jours sombres de la crise économique de 2002. L'économie s'est contractée de près de 6% en 2020; 100 000 personnes sont tombées sous le seuil de pauvreté.

Un comité consultatif présidentiel a constaté que les Uruguayens estiment que le risque a augmenté depuis février. Mais leur étude a également montré que les gens étaient toujours réticents à abandonner des activités telles que les petits rassemblements sociaux.

«J’ai le sentiment que nous n’avons pas pleinement saisi la situation», a déclaré Alejandra López, professeur de psychologie à l’Université de la République qui a dirigé l’étude. «Je crains de normaliser, de nous habituer à 70, 80 ou 90 décès par jour.»

L'Uruguay se fait vacciner rapidement - plus d'un tiers de la population a reçu au moins un vaccin et un quart est complètement vacciné - mais pas assez rapidement. Les analystes ont mis en garde contre les dangers de la poursuite d'une campagne de vaccination dans un contexte de contagion élevé.

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Le centre de vaccination du stade Centenario à Montevideo, Uruguay.

"Lorsque vous avez une transmission communautaire, c'est un scénario optimal pour l'apparition de variantes dangereuses", a déclaré Ponzo. «Nous sommes complètement exposés à l'apparition d'une 'variante uruguayenne'. Mais si nous ajoutons également à cela que le virus est en contact avec notre immunité, qui est en plein mouvement, la probabilité que ce virus développe des forces pour nous attaquer davantage augmente considérablement. »

Elle a souligné que les vaccins à eux seuls ne mettront pas fin à la pandémie - ils devraient être accompagnés de mesures continues pour contenir la propagation communautaire.

Le Chili est en tête de l'hémisphère occidental en matière de vaccinations. Le coronavirus continue de grimper. Les premiers jours de mai ont vu une légère réduction des cas; les cours en personne reprennent par étapes.

Alvarez, le basketteur, retrouve lentement son odorat; son sens du goût est presque entièrement revenu. Maintenant, sa petite amie a commencé à montrer des symptômes de coronavirus. Ils ont essayé d'être prudents, en restant éloignés l'un de l'autre pendant qu'elle s'occupait de leur fils de 2 ans.

«Mais elle aurait pu l'attraper de toute façon», dit-il. "Nous verrons."

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Il a simulé un certificat de coronavirus pour se rendre en Argentine, selon des responsables. Il a toujours été infecté.

Le Brésil a promis de donner la priorité à ses plus vulnérables pour les vaccins. Il a du mal à tenir sa parole.

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