À l'Université de l'Illinois à Urbana-Champaign, plus de 40000 étudiants passent des tests deux fois par semaine pour le coronavirus. Ils ne peuvent pas entrer dans les bâtiments du campus à moins qu'une application ne certifie que leur test est revenu négatif. Tout le monde doit porter des masques.

C'est l'un des plans les plus complets d'un grand collège pour garder le virus sous contrôle. Les scientifiques universitaires ont mis au point un test de salive rapide et peu coûteux. D'autres chercheurs ont mis au point un modèle informatique détaillé qui suggérait que ces mesures fonctionneraient et que l'enseignement en personne pourrait avoir lieu cet automne.

L'Université de l'Illinois à Urbana-Champaign avait un grand plan contre le coronavirus, mais les étudiants ont fait la fête

Mais le modèle prédictif comprenait un oubli: il supposait que tous les élèves feraient tout ce qu'on leur demandait.

Un nombre suffisant d'étudiants ont continué à aller à des fêtes même après avoir été testés positifs, montrant comment même les plans les plus réfléchis pour faire avancer les études universitaires peuvent échouer lorsque les humains ne tiennent pas compte du bon sens ou des commandes des responsables de la santé publique.

La semaine dernière, l'université a signalé une augmentation inattendue des cas de coronavirus et a imposé un verrouillage. Les étudiants devaient rester dans leurs dortoirs ou dans leur logement hors campus, sauf pour les activités essentielles, qui comprenaient aller en classe.

Randall Munroe, le créateur de la bande dessinée Internet populaire XKCD et contributeur au Times, s'est moqué du fait que deux des personnes qui ont joué un rôle clé dans le développement des modèles étaient des physiciens.

« Je ne comprends pas pourquoi une personne diplômée en physique serait mauvaise pour juger de la fréquence à laquelle les étudiants sont invités à des fêtes », commente l'un des personnages de XKCD.

Nigel Goldenfeld, l'un des physiciens à l'origine de la bande dessinée, a répondu de bonne humeur. « Nous avons apprécié la blague », a-t-il déclaré. Mais, a-t-il noté, ce n'était pas une représentation complètement exacte de ce qui s'était passé.

D'une part, alors que lui et un collègue physicien, Sergei Maslov, avaient consacré des efforts à un modèle épidémiologique pour l'ensemble de l'Illinois, la simulation universitaire plus détaillée, modélisant les mouvements de quelque 46000 étudiants, professeurs et autres comme les serveurs dans les cafés et les bars qui interagir avec les étudiants, était l'effort d'un groupe plus large et dirigé par le Dr Goldenfeld et Ahmed E. Elbanna, un professeur de génie civil et environnemental. (Il est plus difficile de faire des blagues sur les ingénieurs civils.)

Deuxièmement, ils avaient en effet pris en compte la fête des collèges et une bonne partie de celle-ci – plus de 7 000 étudiants faisant la fête trois fois par semaine dans leur modèle.

Ce que les scientifiques n'avaient pas pris en compte, c'est que certains étudiants continueraient à faire la fête après avoir reçu un résultat de test positif. « Il s'agissait d'un non-respect délibéré de la part d'un petit groupe de personnes », a déclaré le Dr Goldenfeld.

Tels étaient les ingrédients clés pour quelques personnes infectées par beaucoup d'autres. « Si vous savez que vous êtes positif », a déclaré le Dr Elbanna, « et que vous allez à une fête, ce n’est pas seulement une mauvaise action. C’est très, très dangereux.  »

Le Dr Goldenfeld a déclaré que l'objectif principal du modèle n'était pas de faire des prédictions précises, mais d'aider les administrateurs à faire des choix éclairés sur les précautions à prendre.

Par exemple, le modèle a montré que le dépistage une fois par semaine, comme les administrateurs universitaires l'avaient initialement prévu, était trop peu, trop lent. Les élèves infectés peu de temps après qu'un test les a éliminés seraient contagieux pendant des jours avant le prochain test. L'université a augmenté le mandat à deux tests par semaine, bien que maintenant ce calendrier ne soit réservé qu'aux étudiants de premier cycle.

Depuis que l'université a été réprimée la semaine dernière, le nombre de nouveaux cas a de nouveau chuté et l'espoir est que tous les étudiants prendront désormais les protocoles plus au sérieux.

Carl T. Bergstrom, professeur de biologie à l'Université de Washington à Seattle et expert en maladies infectieuses, a déclaré que la plupart des autres grandes universités d'État « s'ouvraient et espéraient le meilleur sans faire aucun test sérieux ou elles ont changé à l'éducation en grande partie en ligne.  »

Ce que l'Université de l'Illinois a essayé de faire est « assez inhabituel », a déclaré le Dr Bergstrom. « Pouvoir avoir un semestre en personne dans une école de cette taille avec ce genre d'atmosphère sociale est vraiment une réalisation remarquable et je pense qu'ils ont une chance raisonnable de réussir », a-t-il déclaré. « Si ça ne marche pas, ils ont fait un sacré bon essai. »

Le taux de positivité pour les tests est actuellement d'environ 1%. « C'est plus élevé que ce que nous souhaiterions, mais cela diminue », a déclaré Rebecca Lee Smith, professeur d'épidémiologie à l'Université de l'Illinois. « Je suis plein d'espoir. Tout va dans le bon sens.  »

Le Dr Goldenfeld a déclaré que la notoriété de ces derniers jours avait même un certain avantage: le zinging XKCD lui a donné une « réputation de rue » auprès de ses filles, a-t-il déclaré.