Après le 11 septembre, nous avons juré de ne plus laisser cela se reproduire. « Plus jamais », tel était le mantra transmis aux dirigeants du pays par George W. Bush à la Maison Blanche le 12 septembre. Nous avons consacré des milliards, voire des milliards de dollars après 2001 à la résolution des problèmes de renseignement et de collecte d'informations identifiés par le La Commission du 11 septembre, et le Congrès et George W. Bush ont travaillé à travers la plus grande réorganisation du gouvernement depuis 1947 pour créer deux entités entièrement nouvelles pour aider à prévenir « le prochain 11 septembre »: le Department of Homeland Security, une tentative de réunir toutes les agences chargées de protéger le pays à la maison, et le bureau du directeur du renseignement national, un coordinateur des 17 agences de renseignement disparates du pays pour veiller à ce que le pays comprenne mieux à la fois la grande image et la petite image de ce qui se passait autour de la monde.

Malheureusement, la mauvaise gestion quotidienne du président Donald Trump envers le gouvernement a laissé les deux organisations – les entités mêmes que nous avons chargées en tant que nation d’empêcher le 11 septembre prochain – criblées de postes vacants et de fonctionnaires temporaires alors que le nouveau coronavirus s'est rapidement propagé de un petit coup en Chine à une catastrophe sanitaire et économique mondiale. En fait, les quatre postes les plus importants du DHS et de l'ODNI ont tous été occupés par des agents intérimaires temporaires, littéralement chaque jour pendant lequel Covid-19 a été sur la scène mondiale.

Trump a brisé les agences qui étaient censées arrêter l'épidémie de Covid-19

Bien que nous considérions souvent ces emplois comme axés sur la protection contre le terrorisme, les deux agences ont également un rôle essentiel à jouer en matière de santé publique; Les services de renseignement américains ont passé l'hiver à faire la course pour comprendre à quel point Covid-19 était réellement une menace et déchiffrer l'étendue de la dissimulation de l'épidémie par la Chine. Pas plus tard que la semaine dernière, la nouvelle d'un rapport spécial préparé par les services de renseignement américains sur la tromperie de la Chine concernant la propagation de la maladie a fait la une des journaux – des informations qui, si elles avaient été saisies et comprises avec plus de précision, auraient pu provoquer une réponse plus rapide et plus difficile et réduire le bilan économique et personnel de l'épidémie à la maison.

Pourtant, Trump a baratté des fonctionnaires supervisant l'intelligence même qui aurait pu aider à comprendre la crise imminente. À Liberty Crossing, le siège du bureau du directeur du renseignement national, le gouvernement sera sans directeur confirmé par le Sénat depuis huit mois à compter de la semaine prochaine; L'été dernier, Trump a accepté la démission de Dan Coats et a expulsé la principale adjointe de carrière du renseignement national, Sue Gordon. Le remplaçant temporaire de Coats, Joseph Maguire, responsable du renseignement de carrière, a ensuite si longtemps servi qu'il était sur le point de quitter son rôle – la loi fédérale ne permet généralement aux fonctionnaires de servir que 210 jours avant de quitter le poste intérimaire – lorsque Trump l'a également évincé, ainsi que l'adjoint principal de carrière intérimaire. À leur place, fin février – des semaines après que les États-Unis ont déjà enregistré leur premier cas Covid-19 – Trump a installé l'ambassadeur américain en Allemagne Richard Grenell comme son dernier directeur par intérim, le rôle qui, selon la loi, est censé être le principal renseignement du président conseiller. Grenell a la moindre expérience en matière de renseignement de tous les fonctionnaires jamais occupée dans la suite du directeur.

Ce vendredi, le poste de secrétaire à la sécurité intérieure aura été vacant pendant une année entière, depuis que Kirstjen Nielsen a été forcée de quitter la prison parce que Trump n'était pas assez sévère sur la sécurité des frontières. Le DHS a de nombreux rôles essentiels dans toute crise intérieure, mais son secrétaire par intérim, Chad Wolf, a échappé à l'épidémie; en février, Wolf ne pouvait pas répondre aux questions apparemment simples sur Capitol Hill du sénateur républicain John Kennedy de Louisiane sur l'état de préparation de la nation – quels modèles prédisaient l'épidémie, combien de respirateurs le gouvernement avait stockés, même comment Covid-19 avait été transmis. « Vous êtes censé nous garder en sécurité. Et vous devez connaître les réponses à ces questions « , lança finalement Kennedy à Wolf. Wolf a notamment été absent depuis le podium de la Maison Blanche lors de séances d'information sur la riposte à l'épidémie de la nation.

Les « actions » ont souvent du mal à réussir, précisément parce qu'elles sont temporaires – leur parole a moins de poids avec leur propre main-d'œuvre, avec d'autres agences gouvernementales ou à Capitol Hill – et elles ont rarement la possibilité de définir et de conduire leur propre programme, de faire pression pour un vaste changement organisationnel ou même apprendre les ficelles de la façon de réussir dans l’emploi compte tenu de la période habituellement brève de leur mandat. Quiconque a déjà changé d’emploi ou d'entreprise sait combien de temps il faut pour avoir l'impression de comprendre une nouvelle organisation, une nouvelle culture ou de façonner un nouveau rôle.

Et pourtant, de haut en bas dans l'organigramme du DHS, il y a encore des gens qui apprennent les cordes. Le DHS est criblé de postes vacants critiques; selon le De suivi des rendez-vous, seulement 35% de ses principaux postes sont pourvus. Son chef de cabinet, son secrétaire exécutif et son avocat général sont tous des fonctionnaires par intérim, et il n'y a pas de secrétaire adjoint confirmé par le Sénat, pas de sous-secrétaire à la gestion, pas de directeur financier, pas de directeur de l'information, pas de sous-secrétaire à la science et à la technologie, ni de sous-secrétaire adjoint pour la science et la technologie.

Même si nous sommes confrontés à une crise mondiale avec des restrictions de voyage et des directives sanitaires complexes, il n'y a pas de dirigeants confirmés par le Sénat des trois agences frontalières et d'immigration du DHS – Douanes et protection des frontières, Immigration et application des douanes ou Services de citoyenneté et d'immigration des États-Unis. Il n'y a pas non plus d'administrateur adjoint à la Transportation Security Administration (TSA), car l'industrie du transport aérien est confrontée à une réduction existentielle des voyages mondiaux.

Matthew Albence, chef par intérim de l'ICE, qui fait face à un problème croissant de Covid-19 dans son réseau national de centres de détention, « agit » depuis si longtemps qu'il a dépassé la limite statutaire de 220 jours pour le rôle et est désormais techniquement le « Haut fonctionnaire exerçant les fonctions du directeur », un terme juridique de l'art qui est devenu trop courant autour du gouvernement fédéral alors que les postes vacants persistent à l'époque de Trump. Ken Cuccinelli, le même titre intitulé « haut fonctionnaire exerçant les fonctions du directeur de l'USCIS », qui est simultanément également le n ° 2 temporaire du DHS, le « haut fonctionnaire exerçant les fonctions de secrétaire adjoint », fait actuellement appel d'une décision de justice selon laquelle il est ne servant même pas légalement au DHS.

Lorsque Trump s'est tourné vers l'Agence fédérale de gestion des urgences du DHS le mois dernier pour superviser la réponse du gouvernement fédéral contre les coronavirus, l'agence n'avait pas de fonctionnaires confirmés par le Sénat dans l'un ou l'autre de ses rôles de vice-président, y compris son adjoint chargé de la préparation et de la continuité de la planification gouvernementale, une fonction qui pourrait trop important dans les jours à venir si le virus rend malade les chefs de gouvernement, le Premier ministre britannique Boris Johnson ayant déjà été hospitalisé.

Et le secrétaire adjoint pour la lutte contre les armes de destruction massive – la personne qui supervise le médecin-chef du DHS, le médecin désigné pour conseiller le secrétaire du DHS et le chef de la FEMA ? Ce travail est également vacant. Pendant ce temps, en plus de son rôle au service de la nation, le DHS lui-même fait face à un nombre croissant d'infections Covid-19 dans sa propre main-d'œuvre – jusqu'à 600 cas au nombre de lundi, dont 270 employés de la TSA et 160 employés du CBP.

L'effet de ces vacances se propage plus loin que la plupart des gens ne le pensent. Étant donné que les postes vacants en attente d'une nomination officielle ou d'un candidat confirmé par le Sénat sont toujours occupés par des fonctionnaires « intérimaires » provenant d'autres parties de l'organisation ou d'un gouvernement plus large, encore plus de bureaux sont en sous-effectif car les gens font des tâches doubles et que leurs propres postes sont remplis d'autres « actes » derrière eux. Grenell, même s'il remplit ses fonctions de directeur des Renseignements nationaux, continue techniquement d'être l'ambassadeur américain en Allemagne, ce qui signifie qu'au milieu de l'énorme incertitude économique entourant l'épidémie de Covid-19, les États-Unis n'ont pas d'envoyé de haut niveau dans la plus grande économie d'Europe . Pendant les 14 mois où il a « agi » le chef de cabinet de la Maison Blanche, jusqu'au 31 mars – un autre cheval que Trump a changé au milieu de l'épidémie – Mick Mulvaney était toujours techniquement directeur du Bureau de la gestion et du budget, un rôle normalement critique lui-même. superviser les dépenses de la nation. En l’absence de Mulvaney, Russell Vought, l’adjoint de l’OMB, a été nommé directeur par intérim – laissant son propre travail, normalement son propre rôle à plein temps, pour être occupé par d’autres, et ainsi de suite.

Dans les agences gouvernementales, les députés ne sont pas comme le vice-président – un rôle de rechange conservé si nécessaire. Souvent, le rôle de « suppléant » est la figure la plus importante dans les opérations quotidiennes du ministère ou de l'agence – la personne qui gère la bureaucratie et l'organisation tandis que le directeur (le secrétaire ou le directeur) s'occupe de la politique et de la politique. . Voler une agence ou un département d'un directeur et forcer l'adjoint à remplir signifie que l'organisation fonctionnera avec une efficacité réduite, avec moins de conseils, de direction et de surveillance.

Les postes vacants au DHS et à l'ODNI ne sont guère l'histoire de la façon dont Trump a entravé les emplois mêmes destinés à protéger la nation en crise. Alors que beaucoup d'attention a été concentrée sur la décision de Trump de fermer l'unité pandémique du Conseil de sécurité nationale, moins d'attention s'est concentrée sur un changement encore plus critique dans la structure du NSC. Une autre réforme clé après le 11 septembre a été la création d'un conseiller à la sécurité intérieure de la Maison Blanche, un domestique égal au conseiller à la sécurité nationale, un poste créé quelques jours seulement après le 11 septembre par le président George W. Bush et rempli dans un premier temps par Tom Ridge, qui allait devenir le premier secrétaire à la sécurité intérieure. Les présidents Bush et Obama avaient depuis des années à leur disposition et appelaient des conseillers de sécurité intérieure sobres comme Fran Townsend, Ken Wainstein, John Brennan et Lisa Monaco; Monaco a aidé à superviser la réponse du pays à Ebola et a dirigé l'administration Trump entrante à travers un exercice de réponse à une pandémie dans les jours précédant l'inauguration pour souligner à quel point un tel incident pourrait être critique.

Au cours de son administration, Trump a effectivement supprimé le rôle de conseiller à la sécurité intérieure; lorsque John Bolton a pris ses fonctions de conseiller à la sécurité nationale, l'un de ses premiers actes a été de licencier le conseiller à la sécurité intérieure Tom Bossert et de déclasser le rôle en grade. Depuis lors, le Trump NSC a mis à l'écart les fonctionnaires qui ont rempli le rôle. En février, alors que Covid-19 se profilait au niveau national, Trump a même remanié le responsable de la Garde côtière, puis a pourvu le poste à un nouvel emploi, supervisant la reprise après sinistre de Porto Rico.

Plus loin des rôles de la sécurité intérieure, les trous vides dans les organigrammes fédéraux continueront de ralentir et d'entraver la capacité du gouvernement à réagir à la vitesse et à l'échelle nécessaires pour faire face à une crise d'une complexité sans précédent.

Au département du Trésor, le secrétaire Steven Mnuchin a commencé à affronter la crise sans chef d'état-major ni directeur législatif. Comme le rapportait Bloomberg, « Sur 20 rôles confirmés par le Sénat relevant du secrétaire, sept ne sont pas pourvus et quatre sont occupés par des fonctionnaires par intérim. L'unité des finances intérieures, qui devrait gérer le gros du travail lié à l'épidémie de coronavirus, est particulièrement vide. Il n'a pas de patron supérieur et il lui manque trois secrétaires adjoints, qui sont au niveau inférieur. « 

Au Pentagone, la Marine a fait face à la crise de Covid-19 la semaine dernière à bord du porte-avions USS Theodore Roosevelt sans secrétaire de la Marine confirmé par le Sénat; Richard Spencer est parti l'automne dernier au milieu de la controverse concernant le pardon de Trump à un Navy SEAL accusé de crimes de guerre. Maintenant que le successeur de Spencer en tant que secrétaire par intérim de la Marine a lui-même démissionné au milieu du fiasco du transporteur, le sous-secrétaire de l'armée – le seul des trois services de secrétaires maintenant pourvu et un poste qu'il a pris il y a seulement deux semaines – occupera apparemment comme intérimaire Secrétaire de la marine. Dire qu'il est loin d'être idéal que tous ces postes – qui servent de chef de la direction de chaque service militaire – soit vacant au milieu d'une crise mondiale sans précédent est un euphémisme. Dans l’ensemble du bâtiment, environ un tiers des postes les plus importants du Pentagone sont vacants ou occupés par des fonctionnaires par intérim – une haute administration. Le sous-secrétaire chargé du personnel et de l'état de préparation, Matthew Donovan, n'est en poste que depuis environ deux semaines – le poste était vacant depuis juillet 2018 – et il n'y a actuellement aucun sous-secrétaire chargé des politiques.

L’année dernière, le poste le plus élevé à la Food and Drug Administration, le rôle de supervision des produits pharmaceutiques du pays, est resté vacant pendant près de huit mois; le dernier occupant, Stephen Hahn, a pris ses fonctions en décembre, près d'un mois après que les premiers cas de Covid-19 ont été signalés à Wuhan, en Chine. Au ministère des Anciens Combattants, qui supervise un vaste réseau de soins de santé et sert légalement à compléter le système de soins de santé civil en cas d'urgence comme l'épidémie actuelle, il n'y a pas de secrétaire adjoint, d'avocat général ou de sous-secrétaire à la santé.

Pendant ce temps, il y a un directeur par intérim au Bureau de la gestion du personnel – l'équivalent du gouvernement fédéral d'un département des ressources humaines – alors même que les 2 millions d’employés civils du gouvernement américain sont confrontés au défi énorme de travailler à domicile et d'exercer des fonctions essentielles au milieu du Covid-19 crise. Oh, et ce directeur par intérim de l'OPM, Michael Rigas, qui lui-même vient de prendre la relève fin mars lorsque le directeur de l'OPM, qui était là depuis six mois, a quitté alors que l'épidémie débordait ? Il est aussi directeur adjoint par intérim de la CAMO. Confus ? Tu ne serais guère seul. Vous vous demandez comment quelqu'un peut diriger efficacement une organisation essentielle à la mission tout en travaillant en tant que député d'une autre ? La réponse est que vous ne pouvez pas.

Tous ces postes vacants sont de simples déclarations. Ils ne disent rien sur la compétence ou la longévité des fonctionnaires occupant réellement l'un des rôles clés, qui méritent tous deux des mises en accusation distinctes: Trump en est déjà à son quatrième chef de cabinet à la Maison Blanche, à son cinquième secrétaire à la sécurité intérieure et à son quatrième secrétaire à la défense – bien que l'occupant actuel, Mark Esper, est en fait techniquement la cinquième personne à occuper le poste, car il a également été secrétaire « intérimaire » pendant 21 jours avant de remettre les rênes à Richard Spencer pendant huit jours l'été dernier alors qu'il était officiellement nommé pour le poste permanent. position.

De même, l'expérience des fonctionnaires responsables de nombreux ministères et organismes clés est pénible; Grenell, en tant que DNI par intérim, n'a jamais travaillé dans la communauté du renseignement auparavant, alors que ses prédécesseurs ont été amiraux, généraux et chefs de diverses agences de renseignement elles-mêmes. Au ministère des Anciens Combattants, les quelques dirigeants qui existent manquent cruellement d’expérience en matière de réponse aux crises, comme l’a rapporté l’inspecteur général du ministère au début de la crise des coronavirus. Comme le New York Times a écrit: « Au ministère des Anciens Combattants, les travailleurs se bousculent pour commander des fournitures médicales sur Amazon après que ses dirigeants, manquant d'expérience dans les interventions en cas de catastrophe, n'aient pas réussi à se préparer à l'assaut des patients dans ses centres médicaux. » Le nouveau chef du Bureau du personnel présidentiel, qui est chargé de choisir les personnes nommées au sein du gouvernement, a été licencié plus tôt dans l'administration pour des allégations de délits financiers, et l'un de ses principaux adjoints est encore étudiant.

Toutes ces portes tournantes, bureaux vides et « temps » sont précisément conçus. Trump a parlé régulièrement de sa préférence pour les fonctionnaires « intérimaires », affirmant qu'ils lui donnent « de la flexibilité ».

Un jour, des rapports seront rédigés sur la façon dont le gouvernement américain a échoué dans sa réponse à l'épidémie de Covid-19 – échecs qui auront sûrement coûté des milliers de vies supplémentaires, des millions supplémentaires d’emplois perdus et des milliards (peut-être même des billions) de dommages économiques supplémentaires. au moment où ce virus est derrière nous. Et pourtant, alors que ces rapports indiqueront certainement des échecs de gestion spécifiques et des occasions manquées d'arrêter la propagation de Covid-19, la conclusion la plus fondamentale de ces futurs rapports pourrait déjà être écrite: Donald Trump Apprenti-les bake-offs de style et sa prédilection souvent exprimée pour les fonctionnaires par intérim ont gardé le gouvernement américain distrait, dérangé et en sous-effectif.

Trump n'est évidemment pas responsable de l'apparition du nouveau coronavirus, mais il est responsable de l'échec croissant du gouvernement à répondre de manière appropriée en temps opportun. Il a ignoré les pratiques d’embauche, les protocoles, les normes et l'expertise qui lui auraient donné, ainsi qu'au gouvernement fédéral, une meilleure chance de vaincre Covid-19. Trois ans après son entrée en fonction et avec un Sénat contrôlé par les républicains prêt à faire passer les candidats à la confirmation, il n'a pas construit le leadership national dont nous avions besoin. Ce fait incontournable est la faute de Donald Trump.

Le « prochain 11 septembre » se produit en ce moment parce que Trump a ignoré les leçons du dernier.