Une troisième et formidable vague de la pandémie de coronavirus s’écrase dans la région de la baie, et il s’agit probablement du test le plus exigeant à ce jour de la résolution régionale qui n’a jamais apprivoisé le virus, mais qui a jusqu’à présent empêché une grande partie de la dévastation mortelle la plus redoutée.

Les cas de coronavirus augmentent à un rythme plus rapide que jamais auparavant, même pendant la vague estivale qui a mis fin aux tentatives de réouverture de la Californie. Pendant ce temps, les conditions pour lutter contre le virus sont médiocres: la saison froide et pluvieuse qui conduira tout le monde à l'intérieur ne fait que commencer, et les vacances d'hiver amèneront presque certainement les gens à se rassembler malgré les appels répétés à ne pas le faire. Thanksgiving, qui pourrait s'avérer le défi le plus difficile d'une journée de la pandémie, n'est qu'à quelques jours.

La troisième vague de coronavirus déferle sur la région de la baie. Comment allons-nous résister à la tempête ?

Les responsables de la santé publique des États et locaux appliquent des mesures de plus en plus agressives pour ralentir la propagation du courant et éviter un autre arrêt complet. Samedi Les responsables de la santé publique de San Francisco ont déclaré vendredi qu'ils prévoyaient de tomber bientôt sous ce couvre-feu et qu'une autre ordonnance d'abri sur place était envisageable.

Les prestataires de soins de santé et les experts en santé publique se préparent néanmoins. Et ils se posent une question cruciale: la Bay Area a-t-elle la volonté d'aplatir à nouveau la courbe, ou est-ce que ce sera la poussée qui submerge les hôpitaux et cause des centaines de décès évitables ?

"Ce sera la pire vague à ce jour. Et je ne pense pas que nous ayons réalisé ou intériorisé cela encore ", a déclaré le Dr Andra Blomkalns, directeur du département de médecine d'urgence à Stanford. "Je le compare aux ouragans: vous le voyez venir, vous savez que cela vient, mais vous pensez que peut-être que cela ne vous frappera pas directement, et peut-être que les vents ne seront pas aussi mauvais qu’on dit.

"Nous devons nous préparer à un ouragan de catégorie 5", a-t-elle déclaré. "Se préparer à rien de moins que cela n'a aucun sens."

La différence entre un ouragan et une vague pandémique, a-t-elle déclaré, est que le comportement humain peut modifier le cours de cette tempête. Et tout dépend de Thanksgiving: la question de savoir si les gens peuvent s'accroupir et sauter l'une des vacances américaines les plus populaires peut décider à quelle vitesse et à quelle hauteur cette vague monte, et combien de temps elle crête.

Si les gens suivent les appels des agents de santé publique et évitent les rassemblements de famille et d'amis, la région de la baie et l'État peuvent faire reculer les cas, ou du moins les maintenir stables. S'ils ignorent les conseils, s'ils s'asseyent pour un long repas en famille ce jeudi avec nièces et neveux et grands-parents et cousins, les répercussions pourraient se poursuivre jusqu'à la fin de l'année.

"Cela dépendra des choix que font les gens", a déclaré le Dr Michael Vollmer, expert en maladies infectieuses et coprésident du comité régional de contrôle des infections de Kaiser Permanente. "Cela va affecter la hauteur de cette poussée, le nombre de personnes infectées et sa durée."

Cette troisième vague de coronavirus a fait rage dans presque tout le pays au cours du mois dernier, et pendant un certain temps au moins, il a semblé que la Californie pourrait s'échapper relativement indemne. Mais alors que le pays rapportait des niveaux records jour après jour - plus d'un million de cas par semaine et près de 190 000 rien que jeudi - il est devenu clair que la Californie n'était pas aussi en sécurité après tout.

Les cas quotidiens moyens ont pratiquement doublé en novembre par rapport au mois précédent, à la fois pour l'État dans son ensemble et dans la région de la baie. Le nombre total de cas pour les sept jours se terminant le 20 novembre a augmenté de 50% par rapport à la semaine précédente dans l'État et de 25% pour la région.

L'État a déjà dépassé le pic de la poussée estivale, et la région de la baie approche également de ses sommets estivaux. Cette troisième vague lorsqu'il a tiré le "frein d'urgence" sur les plans de réouverture de l'État, "est tout simplement sans précédent dans l'histoire de la pandémie en Californie."

La différence entre le taux d'augmentation actuel et ce qui a été rapporté dans les vagues précédentes "est époustouflante", a déclaré le Dr Peter Chin-Hong, un expert en maladies infectieuses à l'UCSF. "C’est comme si vous étiez sur les plus grandes montagnes russes de Six Flags cette fois-ci plutôt que sur l’une des montagnes russes pour enfants."

Les hôpitaux ressentent la tension. Environ 500 personnes sont hospitalisées avec le COVID-19 dans la région de la baie et le nombre augmente régulièrement. Plus de 4 700 personnes sont hospitalisées dans tout l'État - deux fois plus qu'il y a un mois.

Les décès n’ont pas encore commencé à grimper, mais les experts en santé publique disent que c’est inévitable, même si l’État parvient à tempérer le dernier torrent. Environ 18 600 personnes sont mortes du COVID-19 en Californie, dont environ 1 900 dans la région de la baie. Les modèles suggèrent que dans le meilleur des cas, moins de 2 000 Californiens supplémentaires mourront d'ici la fin de l'année. Le pire des cas est de 7 000 décès supplémentaires.

"La Californie est en forte hausse. Nous sommes toujours meilleurs que le reste du pays, mais il se peut que nous soyons juste derrière eux. Ils peuvent préfigurer vers quoi nous nous dirigeons ", a déclaré le Dr Ori Tzvieli, médecin adjoint du comté de Contra Costa. "Nous avons encore la possibilité de prendre des mesures qui interrompent la transmission. Nous avons commencé cette vague dans un meilleur endroit que le reste du pays, ce qui nous a fait gagner un peu de temps. Mais ce temps passe vite. "

Thanksgiving est le plus important alors que la Californie et la région de la baie cherchent à contenir la propagation actuelle. Mais ce n’est pas le seul défi. Le temps froid rendra les événements extérieurs moins attrayants dans les semaines à venir, entraînant certains rassemblements à l'intérieur, où le virus se propage plus facilement.

La saison du rhume et de la grippe, bien qu'elle puisse être atténuée cette année par les mêmes comportements destinés à réduire la propagation du coronavirus, pourrait stresser les ressources de soins de santé, y compris les fournitures de test et les lits des salles d'urgence. La dotation en personnel des soins de santé pourrait également être un problème si les fournisseurs tombent malades avec des virus respiratoires saisonniers normaux.

Les experts en santé publique ont déclaré que la nature globale de la montée en flèche nationale présentait un problème de ressources unique. Les flambées précédentes ont été isolées dans un ou deux coins du pays. Désormais, le besoin d’équipements de protection individuelle et de ventilateurs - même les infirmières et les médecins - est constamment élevé, et les États ne peuvent pas se soutenir mutuellement.

"Les deux premières vagues étaient principalement régionales. Lorsqu'une zone était en plein essor, nous avons pu déplacer les ressources ", a déclaré Chin-Hong. "Maintenant, tout le pays est en feu. Que faites-vous alors ? Qui va nous aider ? Canada ?"

Chin-Hong a fait écho à d'autres experts de la santé publique qui s'inquiètent également de la transition turbulente du pouvoir du président Trump au président élu Joe Biden, qui aggrave ce qui a déjà été une réponse nationale chaotique à la pandémie. L’administration Trump a refusé de travailler avec l’équipe de préparation du coronavirus de Biden.

Les complications résultant de ce manque de coopération "ne peuvent être surestimées", a déclaré Chin-Hong.

Les experts en santé publique s'inquiètent également de la fatigue pandémique, qui a conduit même les Californiens les plus dociles à assouplir leurs comportements. Avec plus de virus dans la communauté maintenant, cela laisse encore moins de marge d'erreur.

"Les gens ne font pas attention et ils sont fatigués, et je comprends cela", a déclaré le Dr Yvonne Maldonado, spécialiste des maladies infectieuses à Stanford. "C’est juste que le risque a augmenté. Lorsque vous commencez à réduire les coûts ici et là, et que le virus commence à s'infiltrer dans différentes régions du pays, votre risque est tout simplement plus élevé. "

Elle et Blomkalns ont déclaré avoir parlé à des patients infectés après s'être rassemblés en petits groupes - un couple d'enfants lors d'une soirée pyjama ou une réunion avec deux ménages qui ont déménagé à l'intérieur. Ce ne sont pas nécessairement des mariages ou des anniversaires.

"Les gens diront:" Mais je suis si bon depuis si longtemps. J'ai été parfait ", a déclaré Blomkalns.

Le mois et demi suivant sera probablement l'une des semaines les plus sombres de la pandémie. Si les dîners de Thanksgiving produisent une vague de nouveaux cas, comme le craignent de nombreux experts en maladies infectieuses, ces cas se traduiront par un afflux de patients hospitalisés vers la mi-décembre et une augmentation des décès à Noël et au jour de l'An. Et il est possible que cette poussée ne soit pas seulement la pire, mais elle persistera beaucoup plus longtemps que les autres.

Pourtant, il y a lieu d’espérer.

"Si je peux me faire vacciner pour Noël, je serai vraiment excité", a déclaré Chin-Hong en riant.

Ce n’est pas une attente déraisonnable. Les sociétés pharmaceutiques ont montré que deux vaccins étaient très efficaces dans les essais cliniques et pourraient obtenir l'approbation fédérale à la fin novembre ou au début décembre. Les premières doses, dont beaucoup destinées aux prestataires de soins de santé, pourraient sortir avant la fin de l'année.

Ces vaccins et d’autres ne seront probablement pas largement disponibles avant le printemps ou l’été, selon les experts fédéraux en santé publique. Mais cela signifie que la fin de cette pandémie, bien qu'encore lointaine, est au moins en vue. Les personnes qui peuvent garder un œil sur ce prix au cours des prochaines semaines peuvent sentir leur détermination se durcir. Les vacances modifiées et le temps froid, la solitude et la fatigue pandémique omniprésente, pourraient être plus faciles à supporter.

"Nous n’avons jamais eu de lumière au bout du tunnel auparavant", a déclaré Blomklans. "Il faudra bien six mois avant que tout le monde puisse se faire vacciner, mais la lumière est là."

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