AJO, Arizona – Les motels, les camps de maisons mobiles et les Airbnbs dans cette petite ville frontalière de l'Arizona sont pleins. Les équipes de travail affluent dans les restaurants pour les commandes à emporter. Les plaques d'immatriculation des camions stationnés devant la laverie bondée viennent d'aussi loin que l'Alaska.

Dans tout le pays, certains États ont réduit leurs activités de construction pour freiner la propagation du coronavirus, et les hôtels et restaurants de nombreuses villes ont fermé. Mais ici, en Arizona, le gouvernement fédéral entame une nouvelle phase frénétique de construction du mur frontalier.

Les travaux sur le mur frontalier de l'Arizona attisent les craintes du coronavirus

L'administration Trump soutient que le mur aidera à prévenir la propagation du virus aux États-Unis depuis le Mexique, bien que les épidémiologistes et le directeur des Centers for Disease Control and Prevention disent qu'une telle barrière n'atténuerait pas les épidémies qui se produisent déjà dans tous les États.

L'intensification de la construction pendant la pandémie fait craindre aux résidents d'Ajo, en Arizona et aux autres communautés frontalières voisines, que l'afflux croissant de travailleurs augmente leur risque d'exposition. Certains spécialistes des maladies en Arizona avertissent que les travailleurs regroupés dans des quartiers étroits le long de la frontière pourraient propager le virus dans tout le pays lorsqu'ils retourneront dans leur famille.

« La priorité de cette administration est de faire avancer le mur. Le reste d'entre nous pourrait tout aussi bien être damné « , a déclaré Maria Singleton, 57 ans, une résidente d'Ajo qui a documenté dans les publications Facebook comment la construction des murs affecte la ville – avec le trafic, le bruit, la poussière et, maintenant, de nouveaux soucis de tomber malade.

Les scènes animées autour d'Ajo sont parmi les nombreux signes d'une activité relativement dynamique en Arizona, qui, jusqu'à lundi, faisait partie d'un nombre décroissant d'États où les gouverneurs avaient choisi de ne pas émettre d'ordonnance de séjour à domicile. En fait, le gouverneur Doug Ducey, un républicain, a interdit aux responsables des comtés et des villes de l'Arizona de déclarer leurs propres commandes d'abris sur place.

Mais le gouverneur a changé de cap lundi après que les maires de plusieurs grandes villes, dont Phoenix, Tucson et Flagstaff, ont écrit une lettre lui demandant de « tirer des leçons des événements qui se déroulaient dans nos États frères » et d'émettre un ordre de séjour à domicile dans tout l'État.

M. Ducey a publié une directive interdisant aux gens de quitter leur domicile à l'exception de la nourriture, des médicaments, de l'exercice et d'autres « activités essentielles ».

Il a déclaré que l’ordonnance, qui autorise les policiers à avertir les contrevenants avant de les citer, visait à garantir une capacité suffisante dans le système de santé de l’Arizona pour les patients infectés. M. Ducey permet toujours aux entreprises de rester ouvertes si elles sont jugées essentielles, ce qui comprend en Arizona des terrains de golf, des salons de manucure et des prêteurs sur gages.

L'État fait face à une augmentation des cas de coronavirus. Le comté de Pima, qui comprend de petits avant-postes comme Ajo ainsi que la ville de Tucson, avait 187 cas confirmés de coronavirus lundi après-midi, avec six décès. Dans tout l'État, au moins 20 personnes sont décédées de Covid-19 et plus de 1 100 ont été testées positives pour le virus.

La nouvelle construction de murs dans le sud de l'Arizona fait partie d'un plan plus large visant à étendre les clôtures le long de la frontière de 1 100 milles, un objectif emblématique du président Trump.

Le département de la Sécurité intérieure a annoncé ce mois-ci des plans pour construire ou remplacer plus de 91 miles de barrières le long de la frontière entre l'Arizona et le Mexique. Les autorités prévoient également de construire 86 miles de mur le long de tronçons de la frontière dans d'autres États.

Ces derniers jours, New York, l'État de Washington, le Massachusetts et la Pennsylvanie ont tous mis des limites à la construction non essentielle, laissant dans certains cas de la place à des projets tels que les hôpitaux et les refuges pour sans-abri.

Mais à Kansas City, dans le Missouri, les travaux avancent sur l'expansion de 1,5 milliard de dollars de l'aéroport international de Kansas City. Et en Floride, Virgin Trains USA procède à une liaison ferroviaire de 4 milliards de dollars entre Orlando et West Palm Beach. La construction se poursuit également sur certains sites publics importants, tels que le stade SoFi de 4,9 milliards de dollars, un complexe sportif et de divertissement sur le site de l'ancien hippodrome d'Hollywood Park à Inglewood, en Californie.

Turner AECOM Hunt, la coentreprise qui supervise la construction du stade, a confirmé cette semaine qu'un ferronnier du site avait été testé positif pour le coronavirus.

Ajo, un paradis pour les artistes et les retraités qui attire les snowbirds en hiver des États-Unis, est loin de la plupart des points chauds des coronavirus dans le pays et semble mal préparé à toute épidémie.

L'hôpital de la ville, fondé par la Phelps Dodge Corporation à l'époque où Ajo était une ville minière de cuivre, est abandonné; une petite clinique fournit désormais des soins de santé de base.

Beaucoup de ceux qui vivent à Ajo sont des adultes plus âgés, et il est à craindre qu'ils soient particulièrement vulnérables à toute transmission parmi la foule de travailleurs de la construction, d'ingénieurs et de chauffeurs de camion qui sont descendus ces derniers mois.

Pendant sa routine matinale d'écriture dans son journal, de prière et de consommation de café, Mme Singleton a compté tout le mois le grand nombre de semi-camions traversant Ajo jusqu'aux chantiers le long de la frontière.

« J'ai compté 22 camions un matin et ça m'a fait mal au ventre », a expliqué Mme Singleton.

Alors que les bars sont fermés et que les restaurants ne proposent que des plats à emporter, il reste difficile d'obtenir une chambre d'hôtel dans la ville. Les travailleurs incapables de rester dans les hôtels ou les parcs de camping-car vivent les joues dans les maisons louées.

« Mettez le mur en pause immédiatement, c'est mon conseil », a déclaré Kacey Ernst, épidémiologiste des maladies infectieuses à l'Université de l'Arizona, qui a observé le boom de la nouvelle construction avec inquiétude. « Ces travailleurs amplifient potentiellement le virus dans tout le pays lorsqu'ils rentrent chez eux. Cela doit cesser. « 

Jusqu'à présent, il ne semble pas y avoir de plan pour ralentir la construction. Raini Brunson, porte-parole du Corps des ingénieurs de l'armée américaine, a déclaré que l'agence suivait « le gouvernement et C.D.C. directives « pour déterminer la meilleure façon de procéder.

« À mesure que les directives changeront, des décisions seront prises quant à la façon dont les employés des entrepreneurs seront touchés », a déclaré Mme Brunson dans un communiqué.

Kiewit Corporation, le géant de la construction du Nebraska qui a des centaines de millions de dollars de contrats pour construire le mur près d'Ajo et d'autres tronçons le long de la frontière, a déclaré avoir pris des mesures pour protéger les travailleurs, notamment en faisant travailler le personnel de soutien à domicile, en réorganisant les équipes de travail, désinfection de l'équipement partagé et dépistage des symptômes viraux chez les employés.

« Il s'agit d'une situation sans précédent et nous mettons quotidiennement à jour nos politiques, procédures et conseils aux travailleurs à mesure que la situation évolue », a déclaré Angela Nemeth, porte-parole de Kiewit. Mme Nemeth a déclaré qu'il n'y avait aucun cas connu de travailleurs de l'entreprise sur le mur frontalier testés positifs pour le coronavirus.

L'épidémie a été saisie comme de nouvelles munitions pour M. Trump dans son effort de longue date pour justifier la barrière frontalière.

« Nous ferons tout ce qui est en notre pouvoir pour empêcher l'infection et les personnes porteuses de l'infection d'entrer dans notre pays », a-t-il déclaré lors d'un rassemblement électoral en février.

Mais les épidémiologistes disent qu'un mur ne ferait rien ou presque pour arrêter le virus, qui est initialement entré dans le pays via des voyageurs infectés qui sont arrivés par avion ou par bateau de croisière.

« Je vais être franc: nous avons déjà tellement d'épidémies dans le pays et tellement de transmission communautaire que le mur n'a aucun sens pour empêcher la propagation du virus », a déclaré Tara C. Smith, épidémiologiste à la Kent State University dans l'Ohio.

Le Dr Smith a ajouté: « Même si quelques cas supplémentaires traversent la frontière sud, ce sont des larmes dans l'océan en ce moment en termes de ce à quoi nous sommes confrontés. »

Dans une tournure inhabituelle à la politique frontalière, les dirigeants mexicains se déclarent préoccupés par le fait que l'épidémie croissante aux États-Unis pourrait menacer la stabilité au Mexique. Les gouverneurs des États du nord du Mexique ont récemment exhorté leur président à faire davantage pour empêcher les gens de pénétrer au Mexique en provenance des États-Unis.

Pourtant, certains à Ajo ne sont pas du tout préoccupés par le rythme de construction des murs de frontière, qu'ils considèrent comme un ascenseur bienvenu pour la ville.

« Le mur est une bénédiction », a déclaré Zakir Shah, 47 ans, un immigrant pakistanais propriétaire de La Siesta Motel & RV Resort, qui est presque à pleine capacité grâce à l'afflux de travailleurs du mur. « Les affaires se renforcent pour moi maintenant. Il n'est pas nécessaire d'arrêter cela. «