Elle fait la course pour battre la chaleur de midi et une date limite fixée par le gouvernement pour visiter 30 à 40 ménages avant midi.

Pawar est l'une des plus d'un million de militantes accréditées en santé sociale – ou travailleuses de l'ASHA – des femmes indiennes qui font la liaison entre les gens et le système de santé public dans les zones rurales. Il est considéré comme le plus grand programme d'agents de santé communautaire au monde. En hindi, ASHA signifie « espoir ».

Le gouvernement considère les ASHA comme des prestataires de santé communautaires volontaires et leur verse un montant mensuel de Rs. 2000 (26,40 $), bien que dans certains États, ils peuvent gagner autant que Rs. 6 000 (79,25 $) avec des incitations supplémentaires basées sur les tâches, bien que le travail soit sporadique et imprévisible.

Depuis des années, les travailleurs de l'ASHA et les syndicats qui les représentent réclament plus de reconnaissance – et de rémunération.

Ils disent que la pandémie de coronavirus montre à quel point ils sont importants pour le système de santé indien, mais en tant que bénévoles, ils n'ont pas droit à des avantages tels que des soins de santé, une assurance, des congés payés ou des pensions.

« Ils ne sont pas considérés comme des travailleurs et cela est à l'origine du problème », a déclaré Somashekhar Yadagiri, secrétaire d'État de All India United Trade Union Center. « Ils consacrent leur vie à la santé communautaire, mais leur vie n'est pas sûre. Le gouvernement les exploite. »

« Voilà à quel point nos vies valent peu »

Les ASHA ont commencé à apparaître en 2005, dans le cadre de la National Rural Health Mission (NRHM). Les femmes sont choisies dans les communautés qu'elles desservent et au fil du temps, elles se familiarisent intimement avec les antécédents de santé de chaque famille.

Chaque ASHA est affectée à 1 000 à 1 500 villageois et ils sont souvent le premier point de contact pour les services de santé locaux – en particulier les femmes et les enfants.

La liste des tâches d'un travailleur ASHA est substantielle: mener des enquêtes, fournir des informations sur les régimes de santé, vérifier les femmes enceintes et les nouveau-nés, livrer des médicaments contre les maladies chroniques et transmissibles aux malades et aux personnes âgées, conseiller les adolescentes sur les menstruations, enregistrer les naissances et les décès,>

Pendant la crise des coronavirus, on leur demande d'effectuer de nouvelles tâches: enquêter sur les antécédents de voyage et les symptômes de santé des résidents, aider à retrouver les contacts et organiser des tests.

Le gouvernement leur verse 1 000 roupies supplémentaires par mois pour leur travail sur Covid-19 – environ 13,20 $ par mois, soit un peu plus que les roupies. 33 (43 cents) par jour. Ils reçoivent également une couverture d'assurance-vie de Rs. 50 lakh (65 825 $) – au cas où ils contracteraient le virus, mais comme le paiement incitatif, il expirera en juin.

« Le gouvernement nous paie 1 000 roupies par mois pour nous mettre en première ligne du travail de Covid-19. C'est aussi peu que nos vies valent », explique Rohini Pawar, 32 ans, un agent de santé communautaire à Walhe, qui n'est pas lié à Jyoti. . Selon BV Vijaylakshmi, le secrétaire général de la Fédération nationale des travailleurs ASHA, jusqu'à 10 travailleurs de l'ASHA à travers l'Inde se sont révélés positifs, bien qu'il n'y ait pas de données confirmées.

Les travailleurs de l'ASHA suivent une formation continue pour leur travail régulier, mais pour Covid-19, ils ont reçu une session de formation de 2,5 heures par vidéoconférence

« Nous avons commencé l'enquête Covid-19 le 15 mars et n'avons obtenu des masques qu'en avril », a expliqué Jyoti Pawar en colère. « Au lieu de masques N-95, ils nous ont donné deux draps épais pour servir de tissu. »

Pawar, qui travaille également comme tailleur pour compléter ses revenus, les a cousus dans 70 masques pour ses collègues travailleurs et superviseurs ASHA pendant deux jours. D'autres ASHA utilisent des dupattas (foulards traditionnels) comme couvre-chefs et masques de fortune.

Beaucoup ont acheté des désinfectants pour les mains et des paires de masques supplémentaires avec leur propre argent, et certains couvrent le coût du carburant pour faire leur travail, car tous les transports publics se sont arrêtés pendant le verrouillage.

« Nous avons reçu une bouteille de désinfectant de 200 ml, deux bouchons et quatre masques. En quoi est-ce suffisant ? » a demandé Rohini Pawar, qui a dit qu'elle craignait d'infecter sa fille de 3 ans.

« Ils nous appellent guerriers et répandent des pétales de rose sur les hôpitaux et les cliniques pour honorer les agents de santé de première ligne, mais ne nous équiperont pas pour le combat. »

Un haut fonctionnaire du ministère de la Santé et du Bien-être familial, qui ne voulait pas être identifié 2000, malgré la baisse des travaux généraux pendant la fermeture du coronavirus.

Le fonctionnaire a déclaré que si le paquet est finalement approuvé, les R supplémentaires. 1 000 paiements seraient versés tant que les ASHA effectueront des tâches liées à Covid-19. Il a également déclaré que le gouvernement envisage d'étendre l'assurance pour les 2,2 millions d'agents de santé de première ligne de l'Inde, y compris les ASHA, pour quelques mois de plus.

Le fonctionnaire n'a pas pu parler officiellement parce qu'il n'était pas autorisé à parler publiquement des propositions qui n'ont pas encore été finalisées.

Anup Yadav, le commissaire des services de santé du Maharashtra, l'État avec le plus grand nombre de cas de Covid-19, a déclaré que les ASHA recevaient un équipement de protection et une formation.

« Nous veillons à ce qu'ils obtiennent un équipement de protection conformément au protocole du gouvernement indien – y compris des masques à triple couche et des désinfectants, en plus de la formation comportementale à la réalisation d'enquêtes et de l'éloignement social », a-t-il déclaré. Il n'a pas répondu aux allégations de pénurie d'EPI.

Leurs propres familles peuvent parfois devenir hostiles

Dans le village de Walhe, des maisons trapues au toit plat peintes de couleurs pop bordent des rues étroites et désertes.

Lorsque l'Inde est entrée en lock-out le 25 mars, les vendeurs ont emballé les étals de thé qui vendent des biscuits, des cigarettes et des collations. Peu de gens s'aventurent maintenant à l'extérieur, à l'exception des ASHA.

Un jour, alors qu'elle faisait sa tournée, Jyoti Pawar a déclaré qu'elle avait reçu un appel inattendu la pressant de se précipiter au centre de quarantaine du lycée du village.

« J'ai dû conseiller un visiteur et l’empêcher d'entrer dans le village », a-t-elle expliqué. De nombreux villages en Inde ont interdit l'entrée à des étrangers pour arrêter la propagation du virus. Le visiteur a accepté de se mettre en quarantaine sans chichis, mais tout le monde n'est pas aussi réceptif.

Les ASHA sont souvent le premier point de contact pour ceux qui pourraient avoir besoin de mise en quarantaine. Cela les rend vulnérables à l'agression, aux attaques verbales, aux menaces, à la coercition – ou même à la violence physique.

Leurs propres familles peuvent parfois devenir hostiles, en raison de la peur de la transmission et des longues heures de travail qu'elles doivent consacrer.

« La communauté se retourne souvent contre nous si nous envoyons une famille en quarantaine. Nos familles sont mécontentes que nous sortions et mettions tout le monde en danger tout en gagnant si peu. (Et) le gouvernement nous réprimande si nous manquons accidentellement de signaler un cas », a déclaré Rohini Pawar, qui travaille également comme correspondant communautaire pour Video Volunteers, un organisme sans but lucratif des médias. Partout en Inde, les syndicats de travailleurs de l'ASHA ont réclamé de meilleurs salaires et conditions pendant la pandémie de coronavirus.

Leurs demandes permanentes comprennent un statut d’emploi permanent pour les femmes, un salaire minimum fixe, des heures de travail régulières et des avantages tels que des soins de santé gratuits, une assurance-vie et des congés payés. Ils veulent également plus de salaire pour leur devoir Covid-19.

Les travailleurs ne sont pas nouveaux dans l'agitation, a déclaré Suman Pujari, président du Maharashtra ASHA Workers Union. Au cours des 10 dernières années, ils se sont battus pour des salaires plus élevés et la fin des retards de paiement. Dans certains cas, ils ont gagné. Par exemple, le paiement fixe dans l'État du Karnataka était auparavant de Rs. 1000 par mois (13,20 $) et c'est maintenant monté à Rs. 4000 par mois (52,80 $).

Partout en Inde, les ASHA sont payés Rs 400 (5,30 $) pour avoir facilité l'accouchement à l'hôpital et être avec la future mère pendant 24 heures leur rapporte encore Rs. 300 (4,00 $). Enregistrement sur un nouveau-né, sur six visites, récupère une incitation de Rs 250 (3,30 $). La vaccination complète d'un enfant d'un an leur donne Rs. 100 (1,30 $) et ils sont payés Rs. 1 (moins d'un cent) chaque fois qu'ils distribuent des serviettes hygiéniques aux adolescentes.

« Les ASHA sont l'un des piliers du NHM et permettent aux communautés de se connecter aux soins de santé primaires », souligne K Srinath Reddy, président de la Public Health Foundation of India, un organisme de défense des droits à but non lucratif.

« L'augmentation des taux d'accouchement en établissement leur doit beaucoup. Même pendant Covid-19, ils fournissent un soutien pour la recherche des contacts et la surveillance syndromique. Chaque programme de santé veut impliquer les ASHA mais ne les reconnaît pas comme faisant partie du système de santé », Reddy m'a dit.

Au cours des deux dernières décennies, il y a eu une « baisse significative » des taux de mortalité infantile en Inde due aux ASHA, selon une étude publiée en 2014. L'année dernière, une autre étude a lié le travail des ASHA à une augmentation des visites de soins prénatals et un quasi doublement des accouchements en établissement, ou des bébés nés dans un établissement de santé.

Jayamma, une employée de l'ASHA du village HD Kote à Mysore, Karnataka, a déclaré qu'elle avait renoncé à son deuxième emploi de tailleur il y a six ans pour se concentrer sur son travail en tant qu'ASHA.

« Bien que j'ai gagné plus d'argent, je trouve ce travail plus satisfaisant. Il me permet d'interagir avec des personnes de tous horizons. Je vis dans l'espoir qu'un jour, cela se transformera en emploi à temps plein », a-t-elle déclaré.

Yadav, le commissaire des services de santé du Maharashtra, a déclaré que les Rs supplémentaires. 1 000 paiements ont été « une initiative bienvenue » du gouvernement. Il a dit que les ASHA recevaient le montant fixe parce que la surveillance de Covid prendrait « quelques mois », mais il n'a pas commenté s'il serait augmenté.

Alors que le nombre de cas Covid-19 dépasse 190 000 en Inde, le volume de travail pour les travailleurs de l'ASHA devrait augmenter au cours des prochains mois. Malgré les défis, ils savent ce qu'ils font pour sauver des vies, alors disons qu'ils n'ont pas d'autre choix que de continuer.

« Au début de cette pandémie, lorsque le syndicat a suggéré d'arrêter le travail sans garanties adéquates, il a refusé », a déclaré Yadgiri, du All India United Trade Union Center.

« Leur combat est avec le gouvernement; mais ils insistent sur le fait qu'ils ne peuvent pas abandonner les communautés qui en dépendent désormais ».