ATLANTA >> Certains des millions de travailleurs américains licenciés à cause du coronavirus commencent à faire face à un choix difficile – retourner au travail et risquer une infection, ou rester à la maison et risquer de perdre les allocations de chômage.

La décision est plus pressante dans les États où les gouverneurs ont commencé à autoriser la réouverture d'entreprises telles que les restaurants avec des restrictions de distanciation sociale.

Les travailleurs doivent risquer une infection à coronavirus ou perdre des allocations de chômage

Tyler Price, 26 ans, a été rappelé à son poste chez Del Frisco’s Grille dans la banlieue de Nashville à Brentwood. Le Tennessee a autorisé les restaurants à ouvrir des salles à manger à 50% de leur capacité, les serveurs portant des masques et faisant l'objet de tests de fièvre.

Mais Price, qui n'a pas encore reçu d'allocations de chômage, se débat avec quoi faire. Il a dit qu'il est « très sensible » aux maladies respiratoires et a été hospitalisé pour une pneumonie étant enfant.

« Je sais ce que c'est que d'être dans un hôpital, de se noyer dans vos propres poumons », a déclaré Price, qui a emménagé avec sa mère près de Saint-Louis après avoir été licencié. « C'est horrible. C'est terrible. Je ne veux pas me retrouver là-bas. « 

Il a déclaré que les tables d'attente « sont impossibles à faire en vertu des lignes directrices en matière de distanciation sociale », et il préférerait tirer des allocations de chômage.

Le département du Travail a annoncé aujourd'hui que les fermetures d'entreprises et les ordonnances de maintien à domicile causées par la pandémie ont conduit 30 millions d'Américains à déposer une demande d'assurance-chômage, soit environ 1 travailleur sur 6.

La conception du système de chômage ajoute à la pression. Si un employeur rappelle des travailleurs licenciés, ils doivent se présenter au travail ou risquent de perdre leurs prestations.

C'est parce que l'assurance-chômage est conçue pour inciter les gens à se remettre jusqu'à ce qu'ils puissent retourner à un emploi, a déclaré Michele Evermore, analyste principale des politiques au National Employment Law Project à New York.

« Un chômeur ne peut pas refuser un travail convenable et continuer à percevoir une assurance chômage », a déclaré Evermore. « Vraisemblablement, le travail que vous occupiez auparavant est approprié. »

La peur de tomber malade ou les craintes qu'un employeur n'offre pas une protection adéquate contre les infections ne sont généralement pas des raisons pour lesquelles une personne peut demander des prestations. Cette dernière préoccupation se complique car certaines entreprises font pression pour empêcher les employés et les clients de les poursuivre pour transmission de coronavirus.

Lacey Ward, coiffeuse à Omaha, Nebraska, a déposé une demande de prestations de chômage à la mi-mars et attend toujours le premier versement. Elle a été forcée d'épuiser les économies de sa famille et ressent une pression croissante pour retourner au travail. Pourtant, elle craint que la décision du gouverneur Pete Ricketts de laisser rouvrir les salons lundi pourrait la mettre en danger, son mari et ses deux jeunes fils.

Ward, 38 ans, a déclaré qu'elle préférerait percevoir le chômage jusqu'à ce que le risque de virus disparaisse et qu'il soit plus clair si elle peut offrir des services comme le shampooing. Elle est copropriétaire du salon mais ne gagne de l'argent qu'avec ses propres clients.

« Je préfère être en sécurité que désolé », a déclaré Ward. « Nous ne sommes pas un domaine essentiel. Je ne me suis pas fait coiffer depuis trois ou quatre mois à ce stade. Mais qu'importe ? Qui voient les gens ? « 

Ward a dit qu'elle était tellement préoccupée par la propagation du virus qu'elle envisage de changer de vêtements et de se laver les cheveux avant de rentrer chez elle.

« Nous jouons avec le feu, touchant physiquement une autre personne », a-t-elle déclaré.

Certains travailleurs sont prêts à rentrer. Kathryn Marsilli, 33 ans, est gestionnaire et serveur au restaurant The Collins Quarter à Savannah, en Géorgie.

Elle sait qu'elle peut gagner moins au travail en raison de la baisse des affaires et aimerait que les personnes craignant le virus restent à la maison. Mais elle a dit qu'elle voulait revenir par loyauté envers le propriétaire et parce qu'elle n'était pas intéressée à essayer de maximiser ses prestations de chômage.

« Mon avenir où je travaille est plus important pour moi que d'essayer d'obtenir ce que je peux maintenant », a déclaré Marsilli.

D'autres travailleurs peuvent être tentés de conserver le chômage. Surtout dans certaines régions à bas salaires, les travailleurs licenciés peuvent recevoir plus d'argent avec les prestations de l'État et les 600 $ supplémentaires par semaine fournis par le Congrès qu'ils ne l'étaient au travail. Le coup de pouce fédéral prend fin le 31 juillet.

Les responsables du travail en Géorgie tentent de trouver un équilibre entre les besoins des propriétaires d'entreprise et les véritables préoccupations des travailleurs. Le commissaire du travail de l’Etat, Mark Butler, a déclaré qu’il disait aux entreprises qu’elles rouvraient leurs portes et n’ont pas besoin de tous leurs employés pour appeler ceux qui sont prêts à travailler et laisser les autres au système de chômage.

La Géorgie permet également aux gens de gagner jusqu'à 300 $ par semaine avant de commencer à toucher leur allocation de chômage de l'État, ce qui signifie que les travailleurs pourraient gagner plus de 1200 $ par semaine au total.

« C'était une façon de ramener plus de gens au travail à des heures réduites », a expliqué Butler. « Sinon, pourquoi retournerais-tu au travail ? »

Jennifer Holliday est gérante d'un restaurant à Oklahoma City appelé Zio’s Italian Kitchen, qui prévoit de rouvrir sa salle à manger vendredi. Elle a dit qu'il était difficile d'obtenir le retour d’employés en congé. Beaucoup ne retournent pas ses appels ou messages téléphoniques.

« Il y en a qui veulent juste sortir (jusqu'en juillet) et prendre le chômage », a déclaré Holliday. « Ils n’ont même pas à postuler » pour d’autres emplois.