De nombreux travailleurs médicaux qui peinent pendant la pandémie de coronavirus restent accablés par une autre crise qui a émergé bien avant l'épidémie: l'écrasement des dettes des étudiants.

Le moment est venu, disent ces professionnels de la santé assiégés, que le Congrès accorde un soulagement significatif, comme la remise totale des prêts, dans la veine d'autres lois élaborées à la suite d'une tragédie nationale – comme pour les premiers intervenants qui ont été financièrement indemnisés après être tombés malades dans le au lendemain des attentats terroristes du 11 septembre 2001.

Ces travailleurs médicaux s'attaquent au coronavirus. Ils sont également aux prises avec des dettes d'études.

« Ils disent que nous sommes en guerre et que nous mettons notre vie en jeu », a déclaré le Dr Andrew Tisser, un urgentologue du nord de l'État de New York qui a soigné des patients atteints de COVID-19, la maladie causée par le coronavirus.

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Tisser a commencé à rembourser sa dette de faculté de médecine il y a cinq ans, les prêts étant refinancés du gouvernement fédéral aux prêteurs privés. « Si je devais mourir de COVID en ce moment », a-t-il ajouté, « ma famille serait coincée avec 433 000 $ » de dettes étudiantes.

Avec 45 millions d'Américains qui doivent environ 1,7 billion de dollars de dettes d'études, un chiffre qui a plus que doublé au cours de la dernière décennie, les professionnels de la santé sont souvent à la merci de certains des montants de prêts les plus importants. La dette moyenne d'un étudiant en médecine diplômé est de près de 201500 $, selon les données de 2019 de l'Association of American Medical Colleges, une organisation à but non lucratif qui administre le Medical College Admission Test, ou MCAT.

Tisser fait partie d'un réseau populaire de médecins qui a rédigé une pétition en ligne à l'intention des législateurs de Washington. Il demande au Congrès de veiller à ce que tous les travailleurs médicaux de première ligne, y compris les médecins, les infirmières et les professionnels des services médicaux d'urgence, obtiennent l'équipement de protection individuelle dont ils ont besoin, ainsi que les soins de santé et les crédits d'impôt; en outre, la pétition demande l'annulation totale du prêt ou au moins un taux d'intérêt nul sur leurs prêts étudiants. Ils veulent également que toutes les dettes des écoles de médecine – fédérales ou privées – soient acquittées si un travailleur médical décède de COVID-19.

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Tisser, qui anime un podcast sur le système de santé, a déclaré que les travailleurs médicaux, en particulier les médecins, sont « enchaînés » par les coûts élevés de l'éducation. Après quatre ans de premier cycle et quatre ans de faculté de médecine, les médecins doivent exercer au moins trois ans dans le cadre d'un programme de résidence à des salaires de 40 000 $ à 60 000 $ par an.

Le Dr Andrew Tisser est médecin urgentiste dans l'État de New York. Andrew Tisser

Bien que les médecins à temps plein obtiennent une augmentation de leurs salaires et que les médecins comptent parmi les plus hauts salariés du pays, « vous êtes dans la tranche d'imposition la plus élevée », a déclaré Tisser, « c'est donc comme un double coup. »

Il a ajouté que l'hypothèse que tous les médecins sont riches est un mythe.

« Je me connais moi-même et ma femme, nous sommes médecins dans la mi-trentaine et nous avons une dette étudiante combinée de plus d'un million de dollars entre nous deux », a déclaré Tisser. « Nous voulons sortir et prendre soin des gens. Personne ne devient médecin pour l'argent. »

Des pétitions similaires ont pris de l'ampleur ces dernières semaines, la propagation du coronavirus ne montrant aucun signe de ralentissement, le nombre de cas et de décès aux États-Unis dépassant celui de tous les autres pays la semaine dernière.

Une pétition sur MoveOn.org qui a recueilli près de 500 000 signatures demande au Congrès dans le prochain projet de loi de relance de pardonner les prêts aux médecins, infirmières et autres professionnels de la santé, un clin d'œil à la Déclaration des droits GI, qui a créé un avantage éducatif complet pour les anciens combattants pendant La Seconde Guerre mondiale.

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Le créateur de la campagne a écrit que «sans le fardeau de la dette, davantage travailleraient dans des spécialités moins bien payées comme la médecine familiale ou dans les zones rurales et urbaines mal desservies».

En mars, le président Donald Trump a signé la loi sur les aides, les secours et la sécurité économique (CARES) sur les coronavirus, dont une partie accordait un allégement financier temporaire aux étudiants emprunteurs grâce à des prêts fédéraux. La législation, un ensemble d'aide de 2 billions de dollars, permet aux emprunteurs de suspendre les paiements de prêt étudiant jusqu'au 30 septembre; pendant ce temps, les intérêts ne s'accumuleront pas. Si les emprunteurs font défaut, leurs remboursements d'impôt ne seront pas retenus et leur salaire ne sera pas saisi.

Les législateurs démocrates dirigés par les Sénateurs Elizabeth Warren du Massachusetts et Sherrod Brown de l'Ohio ont envoyé des lettres exhortant les agents de crédit aux étudiants à fournir un soulagement similaire aux emprunteurs avec des prêts privés.

Même avant la pandémie, les étudiants emprunteurs pouvaient demander des plans de remboursement fondés sur le revenu dans lesquels les versements mensuels de prêts étaient basés sur le revenu et la taille de la famille.

De plus, les médecins et les infirmières travaillant à temps plein pour des organismes gouvernementaux et des organismes sans but lucratif sont admissibles au Programme de pardon des prêts à la fonction publique, qui a été lancé en 2007. S'ils effectuent 120 paiements de prêt – généralement sur 10 ans – le gouvernement fédéral peut pardonner le reste leurs prêts fédéraux.

Le programme, cependant, a été critiqué pour avoir des exigences de paiement et de paperasse onéreuses. Après que le Congrès a créé un fonds temporaire en 2018 pour aider davantage d’emprunteurs à se qualifier, un rapport du Government Accountability Office a révélé que 99% des candidats avaient été rejetés.

Joanne DeCastro, infirmière autorisée dans un hôpital de soins de courte durée à but non lucratif de Seattle, a déterminé qu'elle était admissible à une partie de ses prêts étudiants pardonnés dans le cadre du programme, mais elle a encore environ huit ans pour effectuer ses paiements.

Après avoir fréquenté une école privée et obtenu une maîtrise en sciences infirmières, sa dette étudiante s'élève à plus de 100 000 $. Une étude de 2017 de l'American Association of Colleges of Nursing a révélé que la fourchette médiane de la dette des infirmières diplômées se situait entre 40000 et 55000 $.

« Les programmes de soins infirmiers deviennent ridiculement chers ces jours-ci, et les versements mensuels de prêts peuvent être un énorme inhibiteur pour obtenir des choses pour lesquelles nous travaillons, comme une maison ou une voiture », a déclaré DeCastro, dont l'hôpital était au plus fort des premiers jours de l'éclosion de la région. « Et en ce moment, nous risquons notre propre vie et notre santé et celle de nos familles et de nos proches pour servir ceux qui ont le plus besoin de nous. Donc, essuyer notre dette financière serait une grande preuve d'appréciation. »

Dans un mouvement plus récent, certaines facultés de médecine de premier plan donnent des moyens financiers aux étudiants en acceptant de donner à ceux qui se qualifient un tour gratuit.

L'Université de New York a annoncé en 2018 qu'elle offrait des frais de scolarité gratuits à tous ses étudiants en médecine pour encourager davantage d'entre eux à choisir des spécialités moins bien rémunérées.

En septembre, Weill Cornell Medicine de l'Université Cornell à New York a annoncé qu'il couvrirait les frais de scolarité et autres dépenses pour tous les étudiants en médecine qui ont droit à une aide financière.

Dr.Augustine M.K. Choi, le doyen de Weill Cornell Medicine, a déclaré que la réponse a été « extrêmement positive », en particulier parce qu'elle va au-delà de l'allégement des frais de scolarité et remplace les prêts étudiants par des bourses qui couvrent les frais de subsistance, y compris le logement, l'épicerie, les livres et les frais de transport.

« Je crois que l'allégement de ce fardeau financier a le potentiel d'améliorer le bien-être de nos futurs médecins et, finalement, les soins aux patients », a déclaré Choi.

Il a ajouté que le Congrès pourrait aider les futurs médecins en suspendant l'imposition de leurs bourses.