Au fil des mois, les gens ont commencé à disparaître. Des chaises autrefois occupées par des ouvriers du vêtement à l’intérieur de l’usine de Los Angeles Apparel étaient vides. Des rumeurs ont circulé sur la façon dont les travailleurs disparus étaient tombés malades, voire étaient morts, de COVID-19.

Mariana, une femme salvadorienne de 56 ans, avait peur chaque jour. Elle a déclaré que des travailleurs comme elle avaient reçu peu ou tardivement des informations de la part de la société South L.A.sur les cas positifs, les laissant tenter de déduire pourquoi leurs collègues étaient partis.

Le fondateur de l’entreprise a déclaré que lorsque le coronavirus a traversé l’usine, la direction a informé les employés qui auraient pu être exposés en temps opportun. Mais les travailleurs de l’habillement qui ont parlé au Times racontent une autre histoire, disant qu’ils ont été largement tenus dans l’ignorance lorsque leurs collègues sont tombés malades et que les informations qu’ils ont reçues ont été lentes à arriver ou vagues.

Un matin de juin, après avoir appris que plusieurs employés étaient décédés, les travailleurs ont décidé de lancer une action. Des dizaines de personnes dans l’une des usines de l’entreprise se sont tenues à côté de leur poste et ont refusé de coudre pendant près de deux heures, exigeant un meilleur assainissement.

« Nous nous sommes levés et nous avons dit que nous n’allions pas travailler tant que vous n’auriez pas promis de nettoyer les machines », a déclaré Mariana, qui a accepté d’être identifiée par son deuxième prénom par crainte de représailles. « Nous voulions qu’ils ferment pratiquement l’usine pour qu’ils nettoient. »

Une femme fait vérifier sa température avant d’entrer dans Los Angeles Apparel.

(Jason Armond / Los Angeles Times)

Le coronavirus augmente dans les lieux de travail du comté de Los Angeles alors que l’économie rouvre. Mais les responsables disent que Los Angeles Apparel a souffert de la pire épidémie de coronavirus de toutes les entreprises du comté, avec plus de 300 des quelque 1800 employés de l’usine testés positifs. Quatre sont morts.

Dans des entretiens avec The Times ces derniers jours, les employés actuels et anciens de Los Angeles Apparel ont déclaré que l’entreprise ne les informait pas systématiquement lorsque les gens tombaient malades, créant un climat de panique et d’incertitude. Ils ont également déclaré que la direction n’avait pas réussi à appliquer la distanciation sociale et n’avait pas formé adéquatement les travailleurs sur la façon de rester en sécurité. Les vendeurs ont été autorisés à entrer dans l’usine pour vendre des produits aux travailleurs, ont-ils dit, augmentant les risques.

Le département de la santé publique du comté de L.A. a déclaré qu’il avait arrêté pour la première fois les opérations de Los Angeles Apparel le 27 juin, après que les inspecteurs aient trouvé des « violations flagrantes » des ordonnances de lutte contre les infections et que la société n’ait pas coopéré à une enquête sur une épidémie de coronavirus signalée. La semaine dernière, le département a ordonné la suspension continue des opérations dans les bâtiments de la société à South L.A. jusqu’à ce que les améliorations nécessaires soient apportées.

La division d’État de la sécurité et de la santé au travail, Cal / OSHA, a ouvert une inspection sur place en juin pour enquêter sur une plainte concernant les risques sur le lieu de travail dans une installation de Los Angeles Apparel, rapportée par des employés de l’entreprise.

L’histoire de Los Angeles Apparel – qui est passée à la fabrication de masques lorsque la pandémie a commencé – souligne les préoccupations croissantes selon lesquelles la Californie ne fait pas assez pour protéger les travailleurs essentiels, dont beaucoup dans les usines de transformation des aliments et de fabrication telles que les usines de confection. Les communautés noires et brunes ont été particulièrement touchées par le COVID-19.

Les Latinos du comté de L.A. sont maintenant plus de deux fois plus susceptibles que les Blancs de contracter le coronavirus, et les responsables pensent que beaucoup d’entre eux tombent malades au travail. La majorité des travailleurs de Los Angeles Apparel sont hispanophones, ont déclaré des responsables du comté.

Le fondateur de la société, Dov Charney, a réfuté les affirmations selon lesquelles l’entreprise n’avait pas protégé ses travailleurs et les avait informés de cas positifs. « Il n’y avait pas de secret », dit-il. Charney a déclaré que les travailleurs ont été informés « tout de suite » et encouragés à se faire tester et à mettre en quarantaine si nécessaire.

« Je ne dis pas s’il y avait quelqu’un dans un immeuble, nous l’avons dit à l’autre immeuble, mais nous l’avons dit aux personnes qui travaillaient à proximité », a-t-il dit.

Charney a déclaré que la société avait effectué des contrôles de température et maintenu une bonne distance sociale, et que des taux d’infection plus élevés dans des communautés comme South L.A. se refléteraient naturellement dans une usine là-bas. De plus, Charney a dit qu’il pensait qu’il y avait un nombre élevé parce que l’entreprise avait fait tester plusieurs fois tous ses employés. (Le comté a déclaré que ses informations confirmaient que seule une fraction des travailleurs avaient été testés.)

Le fondateur de Los Angeles Apparel, Dov Charney, 51 ans, sur le sol de couture de l’usine. Il a soutenu que l’entreprise avait pris des mesures diligentes pour protéger ses travailleurs.

(Jason Armond / Los Angeles Times)

« Nous pensons qu’à tout moment – depuis le lancement de l’épidémie – nous avons fait de notre mieux pour prendre des distances sociales et suivre toutes les directives dont nous avons connaissance », a déclaré Charney au Times la semaine dernière. « Nous sommes confrontés à une épidémie massive qui a augmenté de façon astronomique dans notre communauté, dans le sud de L.A., et qui s’est manifestée dans notre usine. »

Charney a fondé Los Angeles Apparel en 2016 après avoir été évincé de son ancienne entreprise, American Apparel, à la suite d’allégations de harcèlement sexuel et d’autres inconduites dans l’entreprise, ce qu’il a nié.

Les experts du secteur affirment que l’épidémie de COVID-19 a mis en évidence des problèmes de santé et de sécurité qui ont longtemps tourmenté l’industrie du vêtement à L.A., et que les violations sont probablement beaucoup plus répandues. Le département de la santé publique a reçu au moins 19 plaintes de coronavirus liées à l’industrie, dont trois à propos de Los Angeles Apparel. Il enquête actuellement sur une épidémie de coronavirus dans une autre usine de fabrication de vêtements.

Marissa Nuncio, directrice du Garment Worker Center, a noté que le type de protection « insuffisante » contre le virus à Los Angeles Apparel est « très certainement le cas ou pire dans d’autres usines de confection de L.A. », dont beaucoup sont des ateliers clandestins employant des immigrants sans papiers.

« Presque tout le monde est tombé malade », a déclaré Beto, un ouvrier du vêtement guatémaltèque de 34 ans dans une petite usine du sud de L.A., où il a déclaré que l’utilisation de masques n’était pas obligatoire et que les employés ne recevaient pas de désinfectant. Un employé avec qui il était ami est décédé après avoir montré des symptômes du virus.

Les experts affirment que le virus peut se propager plus facilement dans les usines que dans d’autres lieux de travail, car ce sont souvent des environnements surpeuplés où les gens touchent les mêmes matériaux. Linda Delp, directrice du programme de travail et de sécurité et de santé au travail de l’UCLA, a déclaré que la pression de travailler en permanence lorsque le salaire est payé à la pièce, ainsi que des politiques de congé de maladie inadéquates, peuvent également être des facteurs contributifs.

« Ce sont des travailleurs qui reçoivent déjà de bas salaires, ils n’ont donc pas de coussin sur lequel compter », a-t-elle déclaré. « A moins qu’ils ne puissent rester à la maison lorsqu’ils sont malades, lorsqu’ils ont été exposés ou infectés, il y a une réelle pression pour continuer à travailler. »

Trois des décès liés au coronavirus à Los Angeles Apparel sont survenus début juin et un début juillet, ont déclaré des responsables.

« Il y a eu un nombre énorme de cas, nous avons les quatre décès et nous n’avons pas obtenu de réponse en temps opportun de L.A. Apparel », a déclaré Jan King, responsable de la santé publique du comté de L.A. pour l’ouest et le sud de Los Angeles.

Le département a indiqué qu’un fournisseur de soins de santé l’avait informé le 19 juin d’une éventuelle épidémie. Les responsables de la santé ont demandé à l’entreprise une liste de tous les employés afin de pouvoir la comparer aux résultats des tests que le ministère avait reçus. La société, ont-ils déclaré, n’a pas fourni la liste après plusieurs demandes. (Charney a dit qu’il a fallu du temps pour recueillir les informations.)

Lors d’une visite sur place le 26 juin, a déclaré le ministère, les inspecteurs ont observé de multiples violations des protocoles de contrôle des infections, y compris l’utilisation de carton comme barrière entre les travailleurs. King a noté que parmi d’autres violations, la solution désinfectante n’était pas facilement disponible et la direction ne surveillait pas la distanciation sociale. Elle a dit que les postes de travail n’étaient pas à six pieds l’un de l’autre.

« Nous avons observé que parfois, lorsque des employés venaient, par exemple, pour récupérer des chèques, il n’y avait pas de distanciation sociale », a-t-elle déclaré. « De nombreuses entreprises mettent du ruban adhésif ou des cônes pour marquer les six pieds. Cela ne se faisait pas. Si vous n’avez pas cela, les gens ont tendance à se regrouper. « 

L’entreprise, a-t-elle déclaré, n’a pas été en mesure de dire aux fonctionnaires où les travailleurs s’étaient assis, ce qui a rendu la recherche des contacts difficile et a forcé le département à « déterminer que toutes les personnes présentes étaient potentiellement exposées ». Elle n’a pas non plus formé les travailleurs à la sécurité dans leur langue principale, qui était pour la plupart l’espagnol, a-t-elle déclaré. Charney a déclaré que l’entreprise avait organisé des sessions de formation cette semaine et qu’avant cela, elle avait expliqué aux travailleurs comment rester en sécurité.

« Nous avons reçu le message d’une distance de six pieds, le message de ne pas venir au travail si vous êtes malade, le message fondamental que vous devez porter un masque », a-t-il déclaré. « Nous avons communiqué ces problèmes. »

Les participants à une session de formation doivent alerter leurs superviseurs s’ils ne se sentent pas bien.

(Jason Armond / Los Angeles Times)

Nonce du Garment Worker Center a déclaré qu’elle avait commencé à entendre en mai des travailleurs de Los Angeles Apparel qui étaient tombés malades du coronavirus. Ils ont décrit comment les gestionnaires se trouveraient à moins de six pieds des travailleurs et comment l’usine semblait permettre aux visiteurs d’entrer sans trop de surveillance.

« Les vendeurs venaient essayer de vendre des choses aux employés », dit-elle. « [Workers] a également déclaré que les candidats, les personnes cherchant à postuler pour un emploi, viendraient – qu’ils n’empêchaient pas cela, et qu’il n’y avait pas de protocoles en place pour ces personnes, qu’elles maintiennent une distance sociale ou qu’elles portent un masque. « 

Les travailleurs ont déclaré que l’entreprise ne leur avait pas communiqué de cas de virus, les laissant suspecter que les employés disparus étaient malades.

« Ils étaient bien sûr inquiets et inquiets à cause de COVID, mais cela n’a pas été confirmé », a déclaré Nonce. « Il y avait des rumeurs sur le décès de travailleurs, mais cela n’a pas été confirmé. »

Chiara, une femme péruvienne de 52 ans qui a demandé à être identifiée par son nom de famille par crainte de réactions négatives, a été testée positive pour le coronavirus après avoir travaillé à l’usine pendant plusieurs semaines. Quand elle a ressenti les premiers symptômes en juin, cela semblait être « une simple grippe ». Elle a travaillé quelques jours de plus, mais après avoir développé un mal de tête douloureux et s’être sentie faible, elle a arrêté d’entrer. Un superviseur lui a conseillé de se faire dépister.

Maintenant, elle se demande si elle a été exposée pendant ses pauses, puisqu’elle ne s’était pas assurée que les personnes qui avaient occupé une table de déjeuner avant elle l’avaient désinfectée. Elle s’est demandé si elle aurait dû mieux nettoyer son équipement, puisqu’elle l’a partagé avec quelqu’un d’une autre équipe.

« Nous aurions mieux pris soin de notre santé », a déclaré Chiara, si les travailleurs avaient été formés pour se protéger du virus. Mais elle prévoit de retourner à l’usine une fois qu’elle rouvrira, doutant qu’elle trouvera un autre emploi qui lui paiera 14,25 $ de l’heure.

« Ils changent les choses là-bas », dit-elle. « Cela me donne la certitude que tout ira bien là-bas. C’est ce que j’ai dit [now]. Je ne sais pas ce qui va se passer. « 

Mais Maribel Maldonado, une travailleuse mexicaine de 50 ans qui a également été testée positive pour le virus, ne reviendra pas.

Maldonado a déclaré qu’il n’y avait pas de distance sociale adéquate lorsqu’elle a commencé à travailler en avril comme tondeuse chez Los Angeles Apparel. Elle s’asseyait à une table en carton de fortune avec environ un demi-mètre la séparant des autres, lui faisant demander si elle pouvait se distancer davantage.

Au début du mois de mai, a-t-elle déclaré, elle travaillait dans une zone dépourvue de ventilation. Elle était assise à une longue table où les travailleurs essayaient de maintenir la distance. À un moment donné, a-t-elle dit, l’entreprise a ajouté plus de tables parce que les gens étaient trop proches les uns des autres.

Elle a été testée positive pour le coronavirus peu de temps après, éprouvant des maux de tête et des nausées. Elle suit maintenant des cours en ligne pour se préparer à un nouvel emploi en fournissant des services financiers liés à l’assurance-vie – travail qu’elle peut faire sans contact étroit avec les autres.

« Je ne reviendrais pas là-bas, surtout maintenant que je viens de commencer à aller mieux », a-t-elle déclaré. « Il fait trop chaud là-bas. Ils ne font pas attention à la distance. « 

Mariana, qui travaille chez Los Angeles Apparel depuis environ trois ans, a commencé à porter deux masques en apprenant que de plus en plus d’employés étaient tombés malades. Avant que le comté ne ferme l’usine, elle se faisait tester plusieurs fois par mois et apportait son propre désinfectant de chez elle.

Après l’arrêt de travail de juin, Charney a rencontré des travailleurs. Il leur a dit de pratiquer la distanciation sociale et que quelques employés avaient été testés positifs, se souvient Mariana.

Elle a remarqué des améliorations. Lorsque Los Angeles Apparel a ouvert brièvement la semaine dernière (la société a déclaré qu’elle avait été autorisée à ouvrir, alors que les autorités l’ont qualifié de violation), il y avait « des gallons de désinfectants », a-t-elle déclaré. Des travailleurs ont fait circuler une boîte pour collecter des fonds afin de soutenir la famille d’un collègue décédé du virus.

En plus d’organiser des séances de formation sur la sécurité, comme indiqué, Los Angeles Apparel a déclaré avoir amélioré ses installations et institué des examens de santé plus robustes.

(Jason Armond / Los Angeles Times)

Charney a déclaré que la société avait ajouté des améliorations telles que des robinets sans contact, une meilleure ventilation, un dépistage plus robuste des symptômes et une formation améliorée pour le personnel de nettoyage. L’entreprise, a-t-il dit, a aidé les travailleurs à se faire tester avant de rouvrir.

« L’opportunité ici est que nous allons avoir la meilleure usine », a-t-il déclaré. « Si cela dure longtemps, nous avons la meilleure opportunité de continuer et de garder tout le monde en sécurité. »

Lors d’une session de formation à la sécurité pour les travailleurs mercredi à l’usine, 11 personnes se sont assises sur des rangées de chaises socialement éloignées. Un désinfectant pour les mains et des gants reposaient sur une table à proximité. Une pancarte collée sur le désinfectant disait en espagnol: « Des masques sont nécessaires. »

Plusieurs instructeurs ont présenté en anglais et en espagnol, expliquant que de nombreux Noirs et Latinos sont morts du virus. Les travailleurs devaient nettoyer les espaces de travail partagés et informer les superviseurs lorsqu’ils ne se sentaient pas bien, ont-ils déclaré.

« Votre travail sera ici », a déclaré un instructeur au groupe en espagnol. « Nous essayons d’empêcher plus de gens de tomber malades. »

Au moment des questions, un homme a levé la main.

« Pouvez-vous attraper le virus si vous touchez quelqu’un avec le virus ? » Il a demandé.

Quelques secondes plus tard, il avait une réponse de l’instructeur. Oui, il y avait un risque.