Leonor Garcia a tenu son presse-papiers près de sa poitrine et a frappé sur la vitre de la voiture avec ses jointures. Le conducteur se trouvait dans l'une des dizaines de voitures alignées sur un tronçon de route tranquille à Adelanto, en Californie, une petite ville située près de la bordure sud-ouest du désert de Mojave. Il attendait que la file d'attente de la banque alimentaire commence à bouger et abaissa la vitre du passager juste assez pour entendre ce que Garcia voulait. Puis elle s'est lancée dans son pitch.

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"Bonjour ! Nous sommes ici pour parler du COVID-19 aujourd'hui ! Vous avez une minute ?" dit-elle en espagnol.

Travailleurs battent le trottoir pour obtenir des vaccins COVID pour les sous-représentés

Après une brève conversation, Garcia a appris que l'homme n'avait ni connexion Internet ni téléphone, mais avait 66 ans et voulait se faire vacciner contre le COVID. Il avait essayé de se rendre dans une pharmacie en personne, mais les coups étaient tous terminés pour la journée. Garcia a noté son nom et le numéro de téléphone d'une amie, afin qu'elle puisse contacter le chauffeur plus tard au sujet d'une clinique mobile de vaccination que son organisation, le centre éducatif de quartier El Sol, était en train de mettre en place pour la ville isolée du désert en avril.

Ensuite, c'était sur la voiture suivante. Et la prochaine. Alors que la file commençait à bouger, elle et sa collègue Erika Marroquin ont fait du jogging sur le trottoir, notant les noms, les numéros de téléphone et les conditions préexistantes. C'était la première journée douce et ensoleillée que la région du Haut Désert avait connue depuis des semaines, et l'exercice les faisait transpirer.

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Après 90 minutes, la banque alimentaire était terminée pour la journée, et Garcia et Marroquin avaient parlé aux gens dans 54 voitures. Ils avaient trouvé six personnes désireuses de recevoir le vaccin COVID et éligibles immédiatement. Dix autres voulaient être mis sur une liste d'attente pour les doses restantes.

Le déploiement des vaccinations en Californie, comme dans de nombreux États, a été lent et chaotique. Plus de 5 millions des 24 millions d'adultes de l'État le plus peuplé du pays avaient été au moins partiellement vaccinés, tandis que des millions d'autres avaient été complètement vaccinés. Le 15 avril prochain, tous les adultes de Californie pourront s'inscrire à un vaccin et, au début de l'été, l'objectif est de disposer de beaucoup de vaccins pour tout adulte qui le souhaite.

Mais le pays doit porter le taux de vaccination à environ 75% pour empêcher le virus de se propager facilement - un niveau appelé immunité collective par les experts en maladies infectieuses. Mais même ce chiffre suppose que la population est homogène en termes de vaccination. C'est pourquoi la capacité de l'État à éviter une autre poussée de COVID peut s'appuyer sur des personnes comme Garcia et Marroquin - des agents de santé communautaires et des organisateurs effectuant un travail laborieux et chronophage - pour empêcher que des poches de population ayant de faibles taux de vaccination dans les communautés éloignées ou isolées deviennent une poudrière pour une nouvelle vague.

Les épidémies de rougeole aux États-Unis ces dernières années en sont un exemple qui donne à réfléchir. La couverture vaccinale nationale et nationale est assez élevée, "mais alors vous auriez ces communautés où beaucoup de gens refuseraient les vaccins, puis la rougeole serait importée et créerait une épidémie", a déclaré Salmon. Des épidémies ont frappé certaines communautés juives orthodoxes de New York, des immigrants somaliens au Minnesota et des poches aisées du sud de la Californie où vivaient des parents anti-vaccins.

Le coronavirus circule toujours largement en Californie, bien qu'à des niveaux bien inférieurs à ceux d'il y a deux mois. Le virus, en particulier une variante de plus en plus courante et plus contagieuse, pourrait facilement traverser les communautés vulnérables avec de faibles niveaux d'immunité. À Adelanto, où 29% des habitants vivent dans la pauvreté, moins de 6% de la population adulte avait été entièrement vaccinée le 20 mars.

Au 26 mars, la plupart des plus de 15,9 millions de doses de vaccin distribuées depuis décembre étaient destinées aux endroits les plus sains et les plus riches de l'État. Les organisations communautaires comme les organisations à but non lucratif et les églises réclament plus de financement - et de confiance - pour faire passer le vaccin au dernier kilomètre aux personnes qu'elles servent depuis des années.

Un médecin de famille administre un vaccin COVID-19 à la clinique de vaccination éphémère du centre éducatif du quartier El Sol à Adelanto, Californie, le 19 mars (Anna Almendrala / KHN)

Le succès d'El Sol pour faire vacciner les Noirs, les Latino-américains et d'autres populations sous-représentées démystifie l'idée que ces groupes ne seront pas vaccinés, a déclaré Juan Carlos Belliard, vice-président adjoint pour les partenariats communautaires à la Loma Linda University Health dans le comté de San Bernardino. Loma Linda collabore avec El Sol pour doter le personnel et fournir des doses aux cliniques. Les gens qui se présentent sont prêts pour leur vaccin, même si certains sont un peu hésitants, a-t-il déclaré.

"Ils ne sont pas comme nos gens de la classe moyenne qui pleurent littéralement pour le vaccin", a déclaré Belliard. "Ces gens sont toujours nerveux à ce sujet, mais vous avez éliminé presque tous ces autres obstacles pour eux."

Les travailleurs communautaires d'El Sol ont été soutenus par un effort combiné de 52,7 millions de dollars provenant de l'État et d'un financement philanthropique qui a fourni des subventions à 337 organisations considérées comme des "messagers de confiance" dans leurs communautés. L'argent a été transféré à des groupes comme El Sol qui avaient fait leurs preuves en matière de démarchage en cuir de chaussures pour l'inscription des électeurs ou les enquêtes de recensement.

El Sol a reçu 120 000 dollars de l'initiative public-privé pour soutenir ses efforts de sensibilisation générale et d'éducation pour la vaccination contre le COVID-19. Mais le groupe ne savait pas s'il obtiendrait un remboursement pour les événements de vaccination mobile qu'il a organisés dans le comté de San Bernardino, a déclaré le directeur exécutif Alex Fajardo.

El Sol a organisé un événement de vaccination pop-up le 17 février au Centro Cristiano Luz y Esperanza, une église située sur une autoroute à deux voies à Adelanto, entourée de broussailles dans le désert. Le personnel médical, les étudiants et les vaccins sont arrivés de l'Université de santé de Loma Linda, à environ une heure de route, pour vacciner 250 personnes, et sont revenus un mois plus tard pour donner aux gens leurs deuxièmes doses.

Patricia Perez, 47 ans, et Rosa Hernandez, 69 ans, un couple mère-fille, faisaient partie de celles qui ont reçu leurs vaccins au Centro Cristiano.

Le père de Perez, qui travaille dans un département laitier de supermarché, est tombé malade du COVID-19 en juin et n'a pas pu retourner travailler pendant six mois. Personne d'autre dans le ménage de sept membres n'a fini par être testé positif, mais Rosa Hernandez est une survivante du cancer et sa fille s'inquiétait pour elle.

Malgré plusieurs appels à une ligne téléphonique du comté, Perez n'avait pas pu aligner un vaccin pour sa mère. La connexion Internet de la famille, dans la ville voisine d'Hesperia, était inégale et Perez ne pouvait pas vraiment naviguer sur les sites Web ni trouver d'informations en espagnol, la langue avec laquelle elle était le plus à l'aise.

Elle a sauté sur l'occasion lorsqu'elle a entendu parler de l'événement pop-up d'El Sol par l'intermédiaire de quelqu'un de son église. Perez a également réussi à prendre une dose supplémentaire pour elle-même après que quelqu'un ne se soit pas présenté à leur rendez-vous. Maintenant, elle et sa mère sont complètement vaccinées, a déclaré Perez, et cela ne serait pas arrivé sans El Sol.

Le groupe prévoit de faire trois autres pop-ups de vaccination dans la région du haut désert. Mais le soutien futur pour ses cliniques, la sensibilisation aux vaccins et l'éducation sont obscurs, a déclaré Fajardo.

"Que va-t-il se passer après ?" il a dit. "Quand nous avons besoin de vous, nous vous payons. Quand nous n'avons pas besoin de vous, 'Bye-bye.'"

"C'est une évaluation très juste", a déclaré Susan Watson, directrice du programme pour l'initiative Together Toward Health de l'Institut de santé publique, le bailleur de fonds philanthropique derrière certains travaux d'El Sol. "Il y a ici une opportunité pour les gens de penser à l'avenir et à la façon dont nous faisons les choses qui ne laissent pas nécessairement les groupes communautaires de façon permanente à l'extérieur, uniquement exploités en cas d'urgence.

Community Coalition, une organisation à but non lucratif du sud de Los Angeles fondée en 1990, a également reçu des subventions du partenariat public-privé pour sensibiliser le public aux vaccins COVID, mais aucun financement supplémentaire pour fournir des vaccins à la population. Néanmoins, il a mobilisé le personnel pour frapper aux portes, envoyer des SMS et envoyer des e-mails aux personnes éligibles pour qu'elles se présentent à un événement de vaccination pop-up de deux semaines dans un parc de quartier début mars - fournissant à 4487 personnes leur première dose de vaccin, a déclaré le chef des opérations du groupe officier, Corey Matthews.

Le Dr Mark Ghaly, secrétaire d'État à la santé et aux services sociaux, a promis de fournir plus d'argent aux groupes qui font vacciner leurs communautés. "Ce n'est pas un travail bénévole", a-t-il déclaré à KHN lors d'un point de presse. "C'est un vrai travail, et je veux faire partie de l'équipe qui en fait une réalité pour tous."

La directrice du département de la santé publique du comté de Los Angeles, Barbara Ferrer, a fait écho à ce sentiment. "Ils étaient là avant le début de la pandémie, ils y sont restés tout le temps pendant la pandémie, et ils seront là longtemps après la pandémie", a-t-elle déclaré.

Que ces promesses tiennent ou non, les groupes communautaires disent qu'ils veulent faire partie de l'effort de vaccination.

"Même s'ils ne nous donnent pas d'argent, nous continuerons à faire le travail", a déclaré Fajardo.

qui publie California Healthline, un service éditorialement indépendant de la California Health Care Foundation. Il a été republié avec permission.