Alors que les baleines grises commençaient leur migration vers le nord le long de la côte du Pacifique, plus tôt ce mois-ci – après un an de morts anormalement lourdes – les scientifiques étaient prêts à regarder, prêts à recueillir des informations qui pourraient les aider à savoir ce qui les tuait.

L'épidémie de coronavirus, cependant, a largement bouleversé ce travail sur le terrain – et celui d'autres études écologiques incalculables à l'échelle nationale.

Un grand réseau de biologistes marins et de bénévoles en Californie passent normalement cette période de l'année à surveiller les baleines grises, à documenter leur nombre et à compter les échouages ​​pendant que les léviathans nagent du Mexique vers l'Arctique.

Scott Mercer, qui a lancé l'étude Mendonoma sur les baleines et les phoques de Point Arena il y a sept ans, a déclaré que la montre avait été annulée mercredi, alors que lui et sa femme avaient été informés par un shérif local de se disperser et de rentrer chez eux.

« Je suppose que deux personnes sont maintenant considérées comme un rassemblement public », a-t-il dit avec un petit rire ironique.

À Los Angeles, Alisa Schulman-Janiger a déclaré qu'elle devait fermer son enquête le 20 mars, ce qui signifie que ce sera la première fois en 37 ans que les données sur la migration vers le nord ne seront pas complètes.

« Nous le devions », a déclaré Schulman-Janiger, directeur de la section de Los Angeles de l'American Cetacean Society. « Nous ne pourrions mettre personne en danger. »

Le long de la côte ouest et au-delà, la recherche sur le terrain sur une variété d'espèces en voie de disparition, menacées et migratrices s'est arrêtée. Pluviers ? Ormeau ? Ils sont maintenant seuls, car les scientifiques sont obligés de rester chez eux.

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Schulman-Janiger a déclaré qu'avant l'arrêt de son travail, elle avait remarqué une migration inhabituellement précoce, avec plusieurs baleines maigres.

Encore plus alarmante, a-t-elle déclaré, des observations de mamans avec de très petits veaux – des bébés baleines qui, à ses yeux, semblaient trop petites pour faire un voyage de 5000 miles vers le nord.

« Ils ressemblaient à des nouveau-nés », a-t-elle déclaré. « Comme ce que vous voyez généralement en décembre ou janvier. Pas des veaux qui venaient de passer des mois à allaiter dans les lagunes, à devenir plus forts et plus gros.

L'année dernière, 215 baleines grises se sont échouées sur la côte pacifique de l'Amérique du Nord alors qu'elles migraient vers le nord, déclenchant une enquête fédérale sur cet événement inhabituel de mortalité.

Cette année, 49 ont été bloqués jusqu'à présent au Mexique.

Alors que les autorités locales ferment un nombre croissant de parcs et de plages, les notifications et alertes concernant les échouages ​​et les observations de baleines deviendront de plus en plus irrégulières, a-t-elle déclaré, ce qui rend plus difficile pour les chercheurs de savoir ce qui se passe.

« Les équipes sur le terrain peuvent répondre ou non aux échouages ​​et aux enchevêtrements en fonction de l’emplacement et de la disponibilité du personnel », a déclaré Michael Milstein, porte-parole de la National Oceanic and Atmospheric Administration, ajoutant que l'agence conseille à ses partenaires « de suivre les conseils fournis par les autorités locales »., les États et les autorités fédérales. « 

Ce ne sont pas que des baleines.

Des centaines de projets de surveillance environnementale et écologique sont maintenant en pause, créant des trous de données marqués dans plusieurs analyses à long terme. Et dans certains cas, il y a eu un arrêt de la protection et de la vigilance de certaines espèces menacées, dont le pluvier neigeux.

Le moment ne pouvait pas être pire.

« C'est le printemps », a-t-elle déclaré, notant que c'est à ce moment que de nombreux oiseaux nichent et migrent. Les équipes de recherche sont coincées à l'intérieur, tout comme des milliers de bénévoles qui participent au dénombrement des oiseaux de la Société Audubon, essentiel pour juger de la santé des migrations annuelles des oiseaux.

Ailleurs, dans les laboratoires de recherche et les aquariums de Californie, les scientifiques se démènent pour ajuster leurs projets et leurs efforts de conservation – dont beaucoup sont sensibles au temps en fonction des saisons.

Des plans pour abattre un nombre ambitieux d'oursins violets – des créatures agressives qui ont dévoré les forêts de varech en Californie du Nord et évincé la plupart des autres vies sur le fond marin – par exemple, sont dans les limbes en attendant les restrictions de séjour à la maison.

Chaque campus de l'Université de Californie a fermé ses laboratoires et les efforts de recherche sur la côte et l'océan de la Californie ont été en grande partie suspendus. Les autorités côtières ont également perdu l’aide essentielle de nombreuses universités et collèges pour surveiller les pêcheries et les aires marines protégées de l’État.

« Le manque de données affecte tout, de la gestion des pêches à l'évaluation de l'efficacité de notre réseau d'aires marines protégées », a déclaré Mark Gold, directeur exécutif du Ocean Protection Council de l'État.

« Le plus grand défi auquel nous sommes confrontés est la planification de l'inconnu. Il faut tenir compte de tant de « et si », a déclaré mercredi Heather Burdick, directrice des opérations maritimes à la Bay Foundation.

La Bay Foundation, un organisme de recherche à but non lucratif, est généralement sur l'eau plusieurs fois par semaine pour restaurer le varech et nourrir les espèces menacées que les scientifiques tentent de réintroduire dans l'océan. « Notre équipe… l'appel d'aujourd'hui s'est concentré sur les plans d'urgence pour les plans d'urgence », a-t-elle déclaré.