Des milliers de personnes à travers la Bay Area sont descendues dans les rues ce week-end pour protester contre le meurtre d'un homme noir par la police à Minneapolis, et la première pensée de l'expert en maladies infectieuses John Swartzberg, en regardant les manifestations pacifiques de son domicile à Lafayette, était: «Je» m si reconnaissant. J'espère que le monde les entend. « 

Et son suivant était: « Wow, beaucoup d'entre eux ne portent pas de masques. »

Au milieu de la pandémie de coronavirus – et comme la plupart de la région de la baie reste sous des ordres stricts de s'abriter sur place – les rassemblements de masse sont à peu près l'activité la moins recommandée pour contrôler la propagation d'une maladie hautement infectieuse. Mais les experts en santé publique comme Swartzberg de UC Berkeley reconnaissent qu'en cette période d'agitation civique nationale et d'injustice sociale déplorable, la volonté de s'exprimer peut remplacer le désir de rester bas et de rester en sécurité.

De grandes foules sont les principales sources d'événements dits super-diffuseurs, où des dizaines de personnes peuvent être exposées au virus à la fois puis se disperser dans leurs communautés d'origine, où elles peuvent infecter de nombreuses autres personnes. Les autorités de santé publique du monde entier ont déjà constaté que plusieurs événements de ce type – dans des églises et des discothèques, et en Italie lors d'un match de football – ont déclenché des regroupements massifs.

George Floyd a été tué le 25 mai, lorsqu'un policier s'est agenouillé au cou pendant plusieurs minutes. Les manifestations contre sa mort ont commencé à Minneapolis, mais se sont rapidement propagées aux États-Unis dans des dizaines de villes, et des manifestations – pour la plupart pacifiques, mais certaines devenant violentes – ont éclaté dans la région de la baie tout le week-end.

Les protestations ont eu lieu alors que la région de la baie se déplace progressivement pour lever les restrictions relatives au séjour, même au milieu des poussées locales dans de nouveaux cas. Le comté d'Alameda en particulier a eu du mal avec les récents pics de COVID-19, et Oakland a été le site de plusieurs manifestations le week-end.

Plusieurs comtés de Bay Area ont publié lundi une déclaration conjointe selon laquelle ils prévoyaient toujours d'assouplir certaines restrictions à l'éloignement social cette semaine, alors même qu'ils reconnaissaient que la région pourrait voir une augmentation du nombre de cas en raison des manifestations.

La double crise a mis les autorités de santé publique dans une situation difficile, entre la protection de leurs communautés contre une maladie mortelle et la reconnaissance du traumatisme persistant des violences policières contre les personnes de couleur, a déclaré Kimi Watkins-Tartt, directrice du Département de la santé publique du comté d'Alameda.

«Comment choisissez-vous entre deux tragédies? Vous ne pouvez pas », a déclaré Watkins-Tartt dans une interview. «Être dans cette pandémie est une tragédie. Et cet homme qui perd la vie est une tragédie, et les gens souffrent et c'est une tragédie. Et en tant que leader de la santé publique, je ne peux pas choisir – je ne peux pas dire lequel est le plus important. Ils sont tous importants.

«Et donc, je viens – tout le monde fait attention. Essayez d'être aussi sûr que possible », a-t-elle déclaré. «Nous avons besoin de changement. Cela doit cesser. « 

Les responsables de la santé publique du comté de Contra Costa ont déclaré dans un communiqué qu'ils «ne peuvent pas recommander un moyen sûr pour que les gens se rassemblent dans de grandes foules – se rassembler en grands groupes, malheureusement, est une activité à haut risque interdite par notre ordre sanitaire actuel». Le communiqué a exhorté les manifestants à porter des couvre-visages et à se tenir à 6 pieds des autres s'ils devaient se joindre à une manifestation.

Le comté de Santa Clara a publié une déclaration similaire, affirmant que les responsables de la santé publique reconnaissent « que les manifestations pacifiques en réponse à la douleur, à la colère et au deuil dus aux inégalités profondément enracinées et au racisme systémique sont un droit fondamental qui est essentiel à la santé de notre démocratie ».

Le comté a exhorté les personnes qui ont assisté à des manifestations à se faire dépister pour le coronavirus dans les trois à cinq jours et à «surveiller tout symptôme de COVID-19».

Les experts en maladies infectieuses ont déclaré qu'il était possible de protester en toute sécurité et ils ont été encouragés à voir de nombreux manifestants portant des couvre-visages et semblant maintenir une distance physique, même parmi les foules. Le fait que les manifestations aient lieu à l'extérieur réduit encore plus le risque de transmission, ont-ils déclaré.

Que les manifestations mènent à de nouvelles épidémies ne sera pas clair avant une semaine ou deux, la période d'incubation habituelle du coronavirus. Et même s'il y a des remontées dans les cas, les experts en maladies infectieuses ont déclaré qu'il pourrait être difficile de les épingler aux manifestations sans efforts de recherche des contacts.

«Le message de santé publique est la réduction des méfaits – pour minimiser les risques. Si les gens se sentent obligés de sortir et de protester, et que personne ne va rien dire contre cela, vous voulez le faire d'une manière aussi sûre que possible », a déclaré George Rutherford, un expert en maladies infectieuses de l'UCSF.

Mais Rutherford et d'autres ont dit qu'ils craignaient que tout le monde ne porte pas de masques. Ils ont noté que les manifestations impliquaient beaucoup de cris, de chants et de chants – toutes les activités qui libèrent plus de gouttelettes respiratoires dans l'environnement et conduisent à une propagation plus grande de la maladie.

Le fait que de nombreuses manifestations soient devenues violentes ou aient impliqué des réponses policières agressives est également inquiétant, a ajouté Rutherford. Les personnes touchées par des gaz lacrymogènes et du gaz poivré toucheront probablement plus leurs yeux et leur nez, ce qui les exposera à un risque accru d'exposition. La police forçant les foules dans des espaces restreints pourrait également poser problème.

« Je pense que peut-être les masques seront la clé », a déclaré Rutherford. « Peut-être que nous pourrons esquiver une balle. »

Rachel Jackson, une organisatrice de manifestations de longue date qui a aidé à diriger un rassemblement pour la justice raciale lundi à East Oakland, a déclaré que la prise en compte du coronavirus avait joué un rôle important dans sa planification du rassemblement. Elle a dit qu'il est regrettable que beaucoup de gens dans les grands rassemblements de protestation ne portent pas de masques ou ne prennent pas de distance physiquement.

Lors de son rassemblement de midi et de sa marche de lundi, qu’elle a aidé à diriger en tant que leader du groupe de justice économique People’s Strike Bay Area, les 50 personnes qui se sont présentées ont reçu des masques s’ils n’en avaient pas. La plupart des gens portaient des masques tout au long de l'événement, qui a commencé au centre-ville et s'est terminé à East Oakland, et la distance était généralement respectée.

« La tenue d'une démonstration à l'ère des coronavirus nécessite une véritable évaluation des risques », a déclaré Jackson. «Nous encourageons tous ceux qui participent à porter des masques et à respecter la distance sociale.»

Stephen Shortell, un expert en santé publique de l'UC Berkeley, a déclaré que c'était aux organisateurs comme Jackson de protéger les manifestants. Bien que les grands rassemblements soient intrinsèquement risqués en période de transmission généralisée de la maladie, il a reconnu que pour les personnes confrontées à de graves problèmes sociaux, les manifestations publiques pouvaient à juste titre prendre le pas sur la santé publique et personnelle.

«Il y a une hiérarchisation des valeurs. Je pense que les gens prennent cette décision et ils disent que c'est si important pour moi, je suis tellement indigné, je vais participer à cette manifestation », a déclaré Shortell. « C'est là que vous avez besoin de leadership, et quelqu'un qui dit: » Nous devons le faire, mais mettons nos masques. Étalons-nous. »

L'auteur de la chronique, Kevin Fagan, a contribué à ce rapport.

Erin Allday est rédactrice pour le San Francisco Chronicle. Courriel: [email protected] Twitter: @erinallday