Dans le Nebraska, qui présente certaines des pires disparités raciales en ce qui concerne les cas de Covid-19 dans le pays, le seul législateur latino de l'État a tenté de renforcer les protections des travailleurs du conditionnement de la viande, tout en faisant face à sa propre tragédie personnelle. Ce fut une bataille contre la montre qui a révélé beaucoup de choses sur la race, la politique et les droits des travailleurs dans la pandémie.

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Dans l'après-midi du 29 juillet, dans la salle principale du brillant bâtiment du Capitole de l'État du Nebraska, au milieu de l'une des sessions législatives les plus étranges de l'histoire de l'État, un jeune sénateur s'est dirigé vers un microphone.

Tony Vargas au Nebraska : croisade Covid d'un homme en Amérique rurale

Tony Vargas était vêtu d'un costume bleu à garniture, les cheveux foncés bien séparés sur le côté, une paire de lunettes à monture épaisse à la mode perchée sur son nez sur un masque en tissu vert. Le législateur de 35 ans s'est démarqué parmi ses collègues pour la plupart plus gris, mais aussi parce que, avec deux membres noirs et un membre amérindien de la législature, il était l'une des rares personnes de couleur à la chambre. Il est le seul sénateur latino de l'État.

"Je tiens à vous remercier tous d'avance de m'avoir écouté à ce sujet", commença-t-il.

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Vargas - un démocrate de premier mandat dans un État républicain, représentant un district urbain diversifié qui chevauche le centre-ville et le sud d'Omaha - était sur le point de faire une grande demande à ses collègues et espérait pouvoir compter sur la réputation (perçue ou réelle) de la législature du Nebraska pour être plus collégial que les autres. C'est la seule législature monocamérale et non partisane du pays, avec un seul corps de 49 sénateurs.

Comme de nombreux gouvernements d'État, la législature du Nebraska a brusquement fermé ses portes en mars afin d'empêcher la propagation du Covid-19. Maintenant, après quatre mois, les sénateurs ont convenu de se réunir de nouveau pour terminer la session dans 16 jours sur quatre semaines.

De nombreux législateurs ont continué à se serrer la main, d'autres ont refusé de porter des masques, malgré le fait que l'un des leurs, le sénateur Mike Moser, ne se soit remis que récemment d'un cas grave de virus. Le Nebraska est l'un des rares États qui n'ont jamais eu d'ordonnance d'abri sur place ni de mandat de masque.

Néanmoins, Vargas tentait de persuader ses collègues de lui permettre de présenter un nouveau projet de loi pour promulguer des protections contre Covid-19 dans l'industrie de l'emballage de la viande, un problème sur lequel il travaillait depuis des mois. Il s'agissait d'une action qui nécessitait une autorisation spéciale pour "suspendre" les règles du Sénat - un Je vous salue Marie dans une session législative qui n'avait plus que 10 jours. Mais après des semaines d'autres tentatives, il était à court d'options.

"Au cours des derniers mois, j'ai travaillé en étroite collaboration avec les travailleurs des usines de conditionnement de viande à travers l'État", a-t-il déclaré. "Ce qui se passe dans ces usines - non seulement la façon dont les travailleurs sont traités, les mesures de sécurité et de santé qui nécessitent un suivi significatif, et la désinformation répandue que tout va bien - est ce qui nous a amenés ici aujourd'hui. C'est ce qui m'a amené ici aujourd'hui."

Il a mené avec les données. Sur les 25 000 cas de Covid-19 de l'État, un sur cinq était un ouvrier du conditionnement de la viande. Parmi eux, 221 travailleurs ont été hospitalisés et 21 d'entre eux sont décédés. Selon le Midwest Center for Investigative Reporting, le Nebraska se classe au deuxième rang du pays pour les décès liés à Covid-19 parmi les travailleurs de l'emballage de la viande.

En plus de cela, 60% des cas confirmés de l'État étaient d'origine hispanique, alors qu'ils ne représentent que 11% de la population totale. (Depuis août, ce pourcentage est tombé à 40%, mais il peut encore s'agir de la pire disparité raciale pour les Hispaniques pour les cas de Covid dans le pays.)

La grande majorité des travailleurs de l'emballage de la viande du Nebraska appartiennent à cette catégorie démographique, et les plus grands points chauds de l'État ont brûlé dans les comtés contenant des usines. La plupart des autres travailleurs sont des immigrants et des réfugiés de pays comme l'Éthiopie, la Somalie, le Myanmar et le Bhoutan. Pendant des mois, le bureau de Vargas recevait des courriels, des appels et des messages Facebook désemparés de travailleurs et de membres de leur famille, plaidant pour plus de surveillance.

Actuellement, les mesures de sécurité dans les usines recommandées par l'Administration de la sécurité et de la santé au travail sont classées comme "directives", et bien que des dizaines d'usines de conditionnement de viande aient connu des épidémies, les inspecteurs n'ont émis que trois amendes modestes liées à Covid.

"Je vous demande de m'aider à essayer de comprendre pleinement ce qui se passe dans ces usines de conditionnement de viande", a poursuivi Vargas. "Si vous ne voyez pas l'urgence et pourquoi cette situation exige que nous agissions tous maintenant, alors je suis perdu."

Le vote ce jour-là visait simplement à permettre la présentation du projet de loi. Le projet de loi lui-même, s'il était adopté, exigerait que l'État applique les directives des Centers for Disease Control and Prevention dans les usines, telles que la distanciation sociale, les EPI gratuits et facilement disponibles tels que les masques, et exigerait que la direction informe les travailleurs par écrit si quelqu'un dans lequel ils entrent. contact avec testé positif, entre autres mesures.

Pendant une heure entière, les sénateurs ont argumenté. Quelques-uns se sont prononcés en faveur de la motion. D'autres craignaient que de nouvelles réglementations jettent du sable dans les engrenages de la chaîne d'approvisionnement alimentaire du pays. D'autres encore ont nié qu'il y avait un problème, ou ont blâmé les conditions de vie des travailleurs pour la propagation.

"Vingt et un morts - mais quand était le dernier ?" a demandé un sénateur. "Ce problème a déjà été résolu."

Lorsque Vargas a repris le microphone juste avant le vote de la motion, il y avait un avantage supplémentaire dans sa voix.

"Je vous supplie," dit-il. "Nous pouvons sauver plus de vies."

Une cloche sourde retentit pour signaler le début du vote, et un tableau listant le nom de famille de chaque sénateur s'alluma dans des lumières vertes et rouges.

Le décompte final: 28 oui et 10 non. Onze sénateurs ont refusé de voter.

"Le seuil était de 30 pour suspendre les règles", a déclaré le président du Sénat depuis l'estrade. "Les règles ne sont pas suspendues."

Plus tard dans la soirée, dans son bureau au sous-sol de la capitale, Vargas était d'une humeur lugubre. Ce n'était pas facile, a expliqué l'un de ses assistants législatifs, de se sentir "l'avocat de facto de tous les résidents latino-américains de l'État".

Ce qui le piquait vraiment, c'était que Vargas avait fait quelque chose au service de la motion qu'il avait jusqu'alors essayé d'éviter - il avait parlé à ses collègues de son père.

En mars, le coronavirus a balayé la famille Vargas, rendant malade sa mère de 71 ans, son frère aîné et son neveu de 22 ans. Et puis, le 29 avril, le père de Vargas, Virgilio - un homme de 72 ans par ailleurs en bonne santé qui travaillait toujours à plein temps comme machiniste - est mort de Covid-19.

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M. Vargas parle de la perte de son père au profit de Covid-19Son fils sénateur avait espéré qu'entendre certains des détails déchirants de la bataille de 29 jours contre le virus pourrait persuader ses collègues de donner la priorité à la santé des travailleurs du conditionnement de la viande au-dessus des préoccupations commerciales. Mais il avait tort.

"Quand je partage cela avec mes collègues, et que cela leur fait tomber une partie de leur dos, comme: 'Eh bien, cela ne m'impacte pas, donc nous n'allons pas vous permettre de faire cela' - cela me fait mal" il a dit. "Ça m'a tout pris de moi quand je pense que je suis le seul dans ce corps à avoir perdu quelqu'un à cause de ce virus."

Il ne restait que neuf jours de session.

Vargas se souvient du premier appel téléphonique comme celui-ci.

C'était début avril. L'appelant était une jeune femme, tout juste sortie de l'université. Son père et son oncle travaillaient tous les deux dans une usine de conditionnement de viande dans la campagne du Nebraska, où des rumeurs se propageaient selon lesquelles des cas positifs de Covid se trouvaient parmi les employés.

"Je ne sais pas quoi faire", se souvint-il. "J'essaye de les convaincre de ne pas travailler. J'essaye de les convaincre de prendre cela au sérieux."

Son père et son oncle avaient tous deux besoin de cet argent. C'étaient des travailleurs essentiels - mais cela semblait trop dangereux. Que devrait-elle faire ?

"Je n'avais pas de réponse pour elle", a déclaré Vargas.

Quelques semaines plus tôt, il avait eu la même conversation avec ses parents - sa mère de 71 ans, Lidia, continuait à travailler dans une banque, son père de 72 ans, Virgilio, continuait en tant que machiniste. Les deux auraient pu prendre leur retraite il y a longtemps - après avoir immigré à New York en provenance du Pérou dans les années 1970, son père a passé plus de 50 ans à travailler toutes sortes d'emplois pour maintenir sa jeune famille à flot, sur les chaînes de montage d'usine, en tant que courrier, un bricoleur, en tant que vendeur d'arachides sur le trottoir.

Ils auraient pu prendre leur retraite à tout moment, mais le couple a décidé "juste un an de plus".

Antonio Vargas

Virgilio Vargas et sa famille

Le jour même où la législature du Nebraska a annoncé sa fermeture, Lidia Vargas a dit à son fils qu'elle ne se sentait pas bien. Samedi, lorsque Virgilio a essayé d'entrer dans son magasin, il a constaté qu'il ne pouvait pas respirer correctement.

"Je viens d'avoir cette terrible sensation dans mon ventre", se souvient Vargas.

Dans le même temps, Vargas travaillait pour empêcher la propagation du virus dans le Nebraska. Il a toujours été clair pour les organisations de défense des droits des travailleurs et des immigrants dans tout l'État que les employés des usines de conditionnement de viande étaient particulièrement vulnérables dans la pandémie.

Les usines sont énormes, avec des milliers de travailleurs entrant et sortant des usines en même temps, partageant les vestiaires et les cafétérias, et se tenant à moins d'un pied l'un de l'autre sur la ligne de production. Parce qu'ils avaient besoin de leur chèque de paie, il était peu probable qu'ils quittent ces emplois même si les conditions étaient dangereuses, et parce que beaucoup ne parlaient pas l'anglais comme première langue, ils ne sauraient pas comment se défendre.

Le 25 mars, une coalition d'organisations, dont Vargas, a écrit une lettre directement aux usines de conditionnement de viande, appelant à un éloignement social, à des mesures d'assainissement supplémentaires et à des politiques de congé plus généreuses pour les travailleurs à risque.

"Ensemble, nous pouvons limiter la propagation de ce virus tout en assurant la sécurité et la cohérence de la chaîne d'approvisionnement alimentaire ! " il a lu.

Vargas a dit qu'il n'avait rien entendu en retour.

Le même jour où la lettre a été envoyée, à travers le pays à Long Island, Lidia et Virgilio Vargas ont fait la queue sur un site de test Covid. Trois jours plus tard, ils ont découvert qu'ils étaient tous les deux positifs pour Covid-19.

Vargas a passé le week-end à appeler ses parents toutes les trois heures, notant leurs symptômes dans un cahier. Quand il a entendu la toux de plus en plus forte et la respiration superficielle de son père, il a pris rendez-vous pour une radiographie pulmonaire.

Sur le chemin du retour du rendez-vous, Virgilio s'écarta de la route. Il avait tellement de mal à respirer qu'il ne pouvait pas conduire. La mère de Vargas est venu le chercher et l'a ramené à l'hôpital. Tôt le lendemain matin, alors que Vargas était au téléphone avec le médecin traitant, son père a fait un arrêt cardiaque. Vingt minutes angoissantes plus tard, le médecin a rappelé pour dire que Virgilio s'était stabilisé, mais qu'il était sous respirateur - où il resterait pendant 29 jours.

Le 9 avril, Vargas et sa femme Lauren se sont assis devant un ordinateur portable et ont enregistré un message Facebook pour ses électeurs.

"Il y a environ deux semaines après avoir montré des symptômes de coronavirus, mes deux parents ont été testés positifs. Moins de deux jours plus tard, les symptômes de mon père se sont aggravés et il a été admis à l'hôpital", a déclaré Vargas devant la caméra. "Mon père a vraiment du mal et il combat ce virus et nous espérons qu'il ira mieux bientôt.

"J'espère que le fait d'entendre quelqu'un que vous connaissez peut apporter une certaine urgence à la situation à laquelle nous sommes tous confrontés maintenant", a-t-il poursuivi. "Je ne veux pas que d'autres familles vivent cela.

Si ma famille, moi-même ou mon bureau pouvons faire quelque chose pour vous aider pendant cette période, n'hésitez pas à nous contacter. "

Peu de temps après avoir publié la vidéo sur Facebook, il a été contacté par la première fille d'un ouvrier d'usine. Elle était loin d'être la dernière.

"Chaque fois que c'était un fils ou une fille, ou une nièce ou un neveu, d'un père ou d'une mère ou d'un oncle ou d'une tante plus âgés qui travaillaient dans l'usine. Ils sont comme des enfants plus jeunes, du lycée à mon âge, qui se sentent impuissants et ne Je ne sais pas quoi faire ", dit-il. "Tous étaient Latino."

Peu de temps après, les épidémies ont éclaté.

Une usine de Tyson à Dakota City a signalé un total de 786 cas. Une usine de Smithfield en Crète a accumulé 330 cas liés aux travailleurs ou à leurs contacts étroits. À Grand Island, 260 cas positifs ont été enregistrés parmi les effectifs de JBS Beef Plant. Selon les rapports du Midwest Center for Investigative Reporting, le Nebraska est en tête du pays dans les cas de Covid parmi les travailleurs des usines de conditionnement de viande.

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Tout en répondant aux appels d'employés désemparés de l'usine et en élaborant des stratégies avec une coalition d'organisations de défense des droits des travailleurs et des immigrants sur ce qu'il fallait faire ensuite, Vargas était constamment au téléphone avec les médecins de l'hôpital de son père.

Ce fut Vargas qui dut approuver les médecins à faire de petites incisions dans les poumons de son père pour tenter de soulager une partie de la pression. C'était Vargas qui apprendrait le matin la bonne nouvelle que les niveaux de CO2 de son père s'étaient améliorés et puis, la nuit, découvrirait que les choses s'étaient de nouveau aggravées.

Il organisa des appels Zoom entre sa mère et ses frères, et les infirmières qui tiendraient le téléphone devant le visage émacié de leur père, espérant que derrière tous les fils et tubes, il pourrait les entendre.

Le 13 avril, le frère aîné de Vargas, Gene - le fils le plus proche de leur père - s'est réveillé et a constaté qu'il pouvait à peine bouger. Sa température était de 103,4 degrés et il a rapidement été diagnostiqué avec Covid.

Le 18 avril, le premier travailleur de l'usine de conditionnement de viande du Nebraska est décédé.

Quelques jours plus tard, Vargas a reçu l'appel des médecins de son père.

"Ils ont dit qu'ils n'avaient jamais vu personne avec du dioxyde de carbone dans les poumons et le sang à un niveau aussi élevé", se souvient-il. "Ils ont dit: 'Nous pensons que cela pourrait être la fin pour lui.'"

Ils ont offert à Vargas et sa famille une opportunité rare. À une époque où la plupart des patients Covid mouraient seuls, l'hôpital autorisait certaines exceptions. Si les Vargas voulaient venir dire au revoir, ils le permettraient.

Au plus fort de la pandémie à New York et contre la volonté de sa mère, Vargas est monté à bord d'un avion.

"Je savais qu'il y avait tellement de gens qui n'ont pas pu dire au revoir", a-t-il dit. Cela incluait Gene, le fils préféré, qui en raison de ses symptômes n'était pas autorisé à entrer.

Pendant deux nuits, dans une pièce à pression négative, portant un masque N95, un écran facial, deux blouses et une lourde blouse en plastique, Vargas s'est assis, tenant le chapelet de sa mère dans la main de son père.

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À 4 h 17, le 29 avril, Virgilio Antonio Vargas - un machiniste de 72 ans, délégué syndical, l'homme que sa famille appelait "Silverfox", le père dur, le penny pincher, qui aimait le football et les Jets et les telenovelas mais aussi de terribles sitcoms américains comme Two Broke Girls, qui apprenait juste à profiter des fruits de son travail, qui à peine deux mois plus tôt plongeait en falaise au Pérou - est mort seul après que son fils épuisé soit rentré chez lui pour la nuit.

Lorsque Vargas se souvient de son père maintenant, à peine trois mois après sa mort, son esprit revient à la nuit des élections en 2016.

En grandissant, la famille Vargas ne parlait pas de politique. Ils parlaient de travail, et le travail était quelque chose que vous faisiez de vos mains.

Lorsque son plus jeune fils a annoncé à sa famille qu'il se présentait au Sénat de l'État du Nebraska à 31 ans, sans expérience préalable dans la fonction publique à part trois ans au conseil scolaire d'Omaha, son père lui a donné une évaluation directe.

" Vous ne gagnerez pas parce que les gens qui gagnent sont généralement blancs. Ils sont généralement riches ou riches ou ont de l'influence ", se souvient Vargas. "Il l'a dit avec amour, mais il me l'a dit."

Il a essayé de convaincre son père que c'était différent - son district était presque à moitié latino, beaucoup vivant en dessous du seuil de pauvreté, mais n'avait jamais eu de sénateur qui leur ressemblait. Il pourrait leur parler de l'accès aux soins de santé, de l'accès à l'emploi, de l'amélioration de l'école et de l'égalité en matière de logement - et il pourrait le faire en espagnol.

Lorsque le week-end avant la nuit des élections est arrivé, Virgilio et Lidia se sont envolés pour Omaha et ont passé 12 heures par jour à solliciter leur fils. Une nuit, Virgilio est allé si longtemps et si fort que son téléphone est mort, il s'est perdu et a dû être secouru. Ses fils ont été choqués par son enthousiasme.

"Mon père n'était pas ce genre de personne", se souvient Gene Vargas. "Nous avons tous été surpris par cela."

Vargas se souvient de son père le soir des élections - un concours qui a vu le vote des Latino dans le 7e arrondissement augmenter de deux fois et demie. Virgilio se tenait au premier rang de la fête de la victoire, tenant la main de sa mère et lançant son poing en l'air.

"Pour la première fois vraiment, mon père croyait que ce que je faisais, et que la position dans laquelle j'étais, pouvait en fait aider à déplacer l'aiguille et aider les gens", se souvient Vargas.

Le souvenir du réveil politique tardif de son père a inspiré et hanté Vargas, d'autant plus qu'il luttait pour trouver un moyen d'aider les ouvriers du conditionnement de la viande. Dans les semaines qui suivirent immédiatement sa mort, il organisa des appels Zoom entre les sénateurs et les ouvriers du conditionnement de la viande pour essayer d'obtenir un soutien à l'Assemblée législative pour de nouvelles réglementations.

En juin, il a écrit une lettre au gouverneur républicain Pete Ricketts, l'implorant de "définir et de mandater une politique pour protéger les Nebraskans travaillant dans les usines de conditionnement de viande et de volaille à travers l'État", espérant qu'une campagne de pression publique pourrait inspirer l'action. Il a été signé par 23 collègues sénateurs, dont cinq républicains.

Au lieu de cela, le gouverneur a annoncé que les usines de conditionnement de viande n'avaient plus à divulguer publiquement leurs numéros de cas positifs (son bureau n'a pas répondu à plusieurs messages demandant des commentaires).

Alors Vargas a commencé à travailler sur un projet de loi qu'il savait presque certain d'échouer. Il n'avait pas le sentiment d'avoir le choix.

"C'est ce que j'ai dit à mon père que j'allais faire. C'est pourquoi il y croyait. Il ne croyait pas que c'était un tas de conneries", dit-il. "Si je ne le fais pas, qui va le faire ?"

Par une journée terriblement chaude à Lincoln, un jeune homme vêtu d'une casquette de baseball noire et d'un masque facial était assis à l'extérieur du Capitole de l'État du Nebraska dans une ligne socialement distante qui s'étendait jusqu'à l'intérieur, serpentant à travers les couloirs de la salle d'audience 1525 avec lequel il ressemblait de façon frappante.

Christian Muñoz avait pris la journée de congé et conduit deux heures et demie de son domicile à South Sioux City, Nebraska, pour témoigner devant les législateurs de l'État au sujet de son père, Rogelio Calderon Munoz, décédé de Covid-19 à 53 ans. ans.

Le père et le fils avaient travaillé côte à côte à l'usine de transformation de viande de Tyson dans le comté de Dakota, dans le Nebraska, qui a connu l'un des pires pics de Covid-19 par habitant de l'État. Le père et le fils ont tous deux contracté le virus. Alors que Muñoz, 23 ans, restait asymptomatique, son père a rapidement décliné quelques jours à peine après avoir dit à son fils qu'il se sentait faible.

Muñoz a tenté de retourner travailler à Tyson, où il a désossé d'énormes tranches de bœuf à raison de 50 secondes par carcasse. Mais ensuite, il a dépassé l'ancien poste de son père et a vu quelqu'un d'autre se tenir là. Il n'est jamais retourné.

Certains de ses amis l'ont averti de ne pas aller à Lincoln. Ils ont dit que cela pourrait affecter son emploi actuel, qu'il pourrait même être poursuivi par son puissant ancien employeur.

Mais Munoz avait déjà pris sa décision.

"Ce n'était pas juste un ouvrier dans une usine, tu sais ?" il a dit. "Il mérite justice. Il mérite d'être reconnu. C'est pourquoi je suis ici."

Christian Muñoz avec sa petite amie Kenia Ramirez et Christian Jr

Bien que Muñoz n'ait jamais rencontré Vargas, ils ont partagé des expériences remarquablement similaires et terribles.

Comme le père de Vargas, l'aîné Munoz a passé des semaines sous respirateur. Comme Vargas, Christian Muñoz a pris les décisions médicales difficiles au nom de son père et de sa famille. Comme Vargas, Muñoz avait parlé joyeusement à son père au visage gris lors d'un appel Zoom, espérant que sa voix ferait du bien.

Comme Vargas, Muñoz a eu l'occasion rare de s'asseoir au chevet du patient après que les médecins lui aient dit qu'il n'y avait plus rien à faire.

"J'ai joué ses chansons préférées", dit-il. "C'était juste très triste. Il avait l'air de souffrir à ce moment-là."

Pendant que Muñoz attendait sous le soleil battant à l'extérieur avec des dizaines d'autres personnes, le sénateur Vargas était à l'intérieur pour présenter l'audience.

Le fait que cela se produise était un petit miracle. Lorsque la motion visant à présenter son nouveau projet de loi a échoué la semaine précédente, Vargas a lancé une nouvelle manœuvre - il a ajouté le même libellé dans le projet de loi en tant qu'amendement à un projet de loi existant qui n'avait rien à voir avec les travailleurs de l'emballage de la viande. Puis il s'est adressé au président du comité où se trouvait le projet de loi et a plaidé pour une audience.

Selon le Midwest Center for Investigative Reporting, 39000 travailleurs d'usines de conditionnement de viande dans 40 États américains ont contracté le virus et 185 sont morts. Parmi les 50 principaux points chauds des États-Unis, la plupart sont des prisons et des prisons, mais le reste - à l'exception du navire de guerre USS Theodore Roosevelt - sont des usines de conditionnement de viande. La sécurité des travailleurs dans les usines est devenue une cause défendue par l'ancien candidat à la présidence et sénateur du New Jersey, Cory Booker. Mais à ce jour, aucune audience publique d'aucune sorte n'a eu lieu sur le sujet.

Vargas serait le premier.

"J'espère vraiment que vous prenez cela à cœur et que cela change également ce que vous croyez possible", a déclaré Vargas au comité de sept membres lors de son ouverture. "Nous sommes le seul organisme à pouvoir faire quelque chose à ce sujet."

Et puis, un par un, pendant les quatre heures suivantes, les orateurs sont venus.

Le comité a entendu - parfois par l'intermédiaire d'un traducteur - comment, alors que les conditions s'étaient améliorées dans certaines usines depuis le printemps, la mise en œuvre des mesures de sécurité n'était pas uniforme d'une usine à l'autre. Ils ont appris que les masques des travailleurs - autrefois imbibés de sang et de sueur d'animaux - n'ont pas été remplacés. Comment les bandes transporteuses se sont déroulées à leur vitesse habituelle même en l'absence de trois ou quatre personnes, ce qui a conduit les employés à travailler à des rythmes effrénés et dangereux.

Un travailleur d'usine et un délégué syndical leur ont dit que lorsque les inspecteurs fédéraux de l'Administration de la sécurité et de la santé au travail étaient venus à son travail dans une usine JBS, la direction les avait emmenés dans une section soigneusement nettoyée de l'usine au lieu de leur montrer les conditions réelles sur la ligne. .

(En réponse, une porte-parole de JBS a écrit que "les enquêteurs de l'OSHA dirigent la visite de l'installation". L'OSHA a confirmé qu'il y avait quatre inspections ouvertes à l'usine de viande de bœuf JBS à Grand Island qu'ils avaient six mois pour terminer, et a déclaré qu'aucune autre information n'était "Le Département s'est engagé à protéger les travailleurs américains pendant la pandémie, et l'OSHA a travaillé 24 heures sur 24 à cette fin", a écrit la porte-parole.)

Un représentant du Centre de développement de l'Afrique de l'Est du Nebraska a déclaré que ses membres, dont beaucoup sont somaliens, avaient tellement peur de s'absenter du travail alors qu'ils étaient malades qu'ils prenaient de l'ibuprofène le matin pour faire baisser leur température.

Eric Reeder, président de la section locale 293 du Syndicat des travailleurs unis de l'alimentation et du commerce, a coché avec lassitude une liste d'histoires qu'il avait entendues de la part de ses membres - des travailleurs écrits pour avoir posé des questions sur des cas positifs aux pauses dans les toilettes refusées sur des lignes en sous-effectif - avant de soupirer et de jeter ses notes de côté.

"La vérité, c'est que les employeurs vous disent qu'ils distribuent beaucoup de masques et qu'ils leur donnent des masques, mais ils ne les remplacent pas au besoin. La distanciation est inexistante sur les lignes", a-t-il déclaré. . "Les employeurs, tant qu'ils ne sont pas mandatés pour faire quelque chose, ne le feront pas."

Une ancienne ouvrière du conditionnement de la viande, Gabriela Pedroza, a déclaré au comité que si elle était reconnaissante et fière de son ancien travail, ses amis et sa famille travaillant toujours dans les usines souffraient.

"Il est passé de sourire et de rire quand nous nous voyons à des larmes de peur - la peur de tomber malade, de manquer de travail et la peur de parler pour demander la sécurité", a-t-elle dit, la voix tremblante.

En tout, 34 personnes se sont prononcées en faveur de l'amendement. Aucun représentant de l'industrie de la viande n'est venu, envoyant plutôt leurs lettres d'opposition.

Lorsque la BBC a posé des questions sur les problèmes de sécurité soulevés lors de l'audience, des représentants de JBS et de Tyson ont répondu que les travailleurs reçoivent autant de masques que nécessaire tout au long de la journée.

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ils sont autorisés à faire des pauses dans les toilettes et la vitesse des lignes a été réduite en raison de nos efforts de distanciation sociale", a écrit une porte-parole de JBS.

"Nous avons mis en œuvre des mesures de distanciation sociale, telles que l'installation de séparateurs de poste de travail, la fourniture de plus d'espace dans la salle de repos, l'érection de tentes extérieures pour un espace supplémentaire pour les pauses lorsque cela est possible, et des heures de départ échelonnées pour éviter les grands rassemblements lorsque les membres de l'équipe entrent dans l'établissement", a déclaré le représentant de Tyson a écrit, ajoutant qu'il y a "très peu de cas actifs" à Dakota City.

"Le coût des… mesures liées au COVID-19 a été énorme, totalisant plus de 500 millions de dollars à ce jour", a écrit un porte-parole de Smithfield. "Notre niveau de cas actifs parmi nos employés domestiques reste une fraction d'un pour cent. Ces chiffres démontrent clairement la robustesse de notre réponse COVID-19. Les chiffres ne mentent pas."

Aucune des trois sociétés n'a fourni un décompte à jour des cas de coronavirus pour leurs installations du Nebraska.

Lorsque Muñoz est entré dans la salle d'audience avec le portrait de son père, le président du comité lui a dit que les accessoires n'étaient pas autorisés.

"Je vais juste le mettre juste ici", dit-il, plaçant le cadre à la verticale sur une chaise, face au comité.

Il y avait beaucoup de choses que Muñoz voulait dire. Il voulait que le comité sache que son père avait été un chanteur talentueux, qu'il était en train d'enregistrer un nouvel album. Il voulait qu'ils sachent qu'il était tellement aimé par la communauté musicale de South Sioux City qu'ils lui avaient donné à titre posthume la première place dans un spectacle de talents. Il voulait qu'ils sachent à quel point son père avait été excité lorsque Muñoz lui avait dit que sa petite amie était enceinte, comment ils s'étaient assis ensemble après le travail à parler des noms de bébé.

Il voulait qu'ils sachent que son père était mort sans jamais avoir rencontré son petit-fils, Christian Gael, né cinq jours plus tard.

Mais il n'avait que cinq minutes.

Au lieu de cela, il leur a dit que son père était un citoyen américain, qu'il vivait seul et qu'il était donc douteux qu'il ait contracté le virus ailleurs. Il leur a raconté les retards dans l'obtention des EPI et comment, lorsqu'ils ont interrogé leurs supérieurs sur le virus, ils ont été ridiculisés ou ont dit que la contagion avait commencé dans un complexe de logements somaliens. Il leur a raconté comment son père continuait à travailler, même s'il avait peur.

"Je suis ici pour honorer mon père parce que l'entreprise ne l'a jamais fait", a-t-il déclaré dans le micro. "Notre famille n'a jamais reçu de condoléances, même si au début du mois d'avril on nous a dit à plusieurs reprises d'être fiers parce que nous nourrissions l'Amérique ... Il y a des moments où je pense que mon père serait encore en vie si les précautions appropriées étaient prises dès le début."

Il s'arrêta légèrement.

"Mon père s'appelait Rogelio Muñoz. Il n'avait que 53 ans. Il ne buvait pas, il ne fumait pas et il était un fidèle travailleur de Tyson depuis 1993. Merci."

(En réponse à une enquête de la BBC sur le témoignage de Christian Muñoz, une porte-parole de Tyson a écrit: "Nous sommes attristés par la perte d'un membre de l'équipe Tyson et sympathisons avec la famille en cette période difficile.")

Il restait quatre jours de session.

Le dernier jour de la 106e session de la législature du Nebraska a commencé avec un peu le sentiment d'un diplôme universitaire. Les sénateurs qui quittaient leurs fonctions en raison de la limite de leur mandat se tenaient à l'estrade, nostalgiques de leur premier jour de travail, de leurs faiblesses et de leurs triomphes.

Le sénateur Vargas écoutait de son siège avec un vague sentiment d'appréhension. Il considérait plusieurs sénateurs sortants comme des alliés politiques et il se demandait qui allait les remplacer. Mais ses pensées se sont également dirigées vers ce qui s'était passé dans la chambre deux jours auparavant.

Trois jours de session se sont écoulés avant que le Comité des entreprises et du travail ne vote sur son amendement sur l'emballage de la viande. Il a passé - quatre voix contre deux non. Mais à cause du calendrier, il était essentiellement mort à l'arrivée. Pour passer à un vote proprement dit, il aurait fallu trois débats et il ne restait que deux jours de session.

Le jour où il est sorti du comité, Vargas a parlé une dernière fois du projet de loi. Il a rappelé aux législateurs que même si son temps était écoulé, le gouverneur du Nebraska et le département du Travail de l'État avaient le pouvoir d'agir à tout moment.

"Je ne sais pas ce que je peux faire d'autre", dit-il. "J'implore ceux qui peuvent faire quelque chose, d'agir d'urgence, d'agir avec compassion et d'agir avec l'humanité."

Puis il a retiré l'amendement et l'effort est officiellement mort.

Assis dans son bureau le dernier jour de la session, un déjeuner intact devant lui, Vargas se demandait s'il avait été trop naïf, perdu trop de temps à croire qu'une campagne de pression publique suffirait à faire bouger le gouverneur ou son sénat. collègues. Il se demandait ce qui se serait passé s'il avait obtenu ces deux votes sur la motion de suspension - aurait-il pu faire adopter le projet de loi ?

Pourtant, il était fier d'avoir tenu une audience, la première du genre au pays, où des témoignages de travailleurs ont été entendus.

"Leurs paroles sont consignées et les sénateurs ne peuvent pas s'en cacher", a-t-il déclaré. "Nous avons des travailleurs qui témoignent. Nous avons également des usines qui ne témoignent pas. Et nous avons un comité de sénateurs élus, cette majorité a voté et a dit:" Ce débat méritait. " Alors, quand je l'apporterai l'année prochaine, il reprendra son heure. "

L'année prochaine signifiait janvier, quatre mois au cours desquels les experts de la santé ont mis en garde contre une éventuelle deuxième vague. Quatre mois au cours desquels les élections de 2020 feraient la une des journaux et le sort des travailleurs du conditionnement de la viande tomberait probablement de plus en plus loin de l'esprit du public. La séance, admit-il, avait été difficile. Cela l'avait changé. Avant, il avait la foi que s'il s'agissait d'une question de vie ou de mort, s'il avait des données et des histoires, y compris les siennes, il pourrait gagner le soutien de ses adversaires idéologiques. Mais il avait vécu quelque chose de plus laid cet été.

"Je suis le seul Latino… c'est un endroit intrinsèquement solitaire", dit-il. "Il est difficile de supporter cela et d'être vulnérable devant mes collègues à ce sujet. Parce que c'est quelque chose que nous ne partageons pas."

De retour sur le parquet, où la seule vraie affaire était la lecture finale et l'adoption des projets de loi, un sénateur du nom de Steve Erdman, d'un district rural de l'autre côté de l'État, s'est levé pour parler. Il a commencé à se balancer contre les masques. Il a épousé l'efficacité du traitement non prouvé à l'hydroxychloroquine défendu par Donald Trump. Il a jeté le doute sur l'existence d'un vaccin, affirmant que l'immunité collective était le seul moyen de vaincre le virus.

"Enlevez vos masques. Sortez et vivez votre vie parce que ce qui s'est passé ici, c'est que nous avons tellement peur de mourir que nous avons oublié comment vivre", dit-il. "Si vous avez l'illusion que ce masque va filtrer quelque chose et vous sauver, vous vous trompez."

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un démocrate nommé Justin Wayne, a pris le micro. "Je ne peux pas laisser ça sans contrôle", dit-il. "Lorsque les membres de la famille de cet étage sont décédés. Lorsque des personnes qui sont à cet étage ont peut-être contracté cela ... Je ne veux pas que quelqu'un qui regarde dise que ce n'est pas important." Un autre démocrate a également utilisé son temps pour châtier Erdman. Pourtant, un troisième démocrate a estimé que certains ne se souciaient pas des décès de Covid parce que "ce n'étaient pas les bonnes personnes". An audibly angry Vargas took the mic, too.

"If you still think this is a joke, please come and talk to me," he said "I am more than happy to talk to you about exactly every single minute that I was waiting to get a call from the doctor on whether or not my dad was going to get better. And when his CO2 levels dropped or when his lung collapsed - I am more than happy to tell you if that's going to help you get to a place where you actually understand and take this seriously."

And then Senator Mike Moser stepped to his microphone. He paused. "I'm having trouble getting my breath, sorry about that," he said. Moser, a Republican, contracted coronavirus in May and spent five weeks in the hospital he admitted that he had not been wearing a mask prior to falling ill, and that he'd gone shopping and eaten indoors.

"To take something that you saw on the internet that happens to agree with your contrary personality or your politics and then to represent that as fact, when you don't know whether it's fact or not, is irresponsible," he said. " You need to… "

His voice broke off, and the sound of his laboured breath through his face mask was audible over the speakers. "You need to have lived through it to understand the helplessness that you feel. There were times I couldn't even roll over in bed. They had to come in and flip you over, you know ? How low are you at that point ?" he said, choking up. "Having lived through this, I can tell you this is nothing to mess with."

Then he told the body that, when laying in his hospital bed one day, his breathing became so strained that he asked a nurse to see if something was obstructing his nasal canal. The nurse took a forceps and removed a blood clot "the size of a little smoky sausage".

"So you go jam a little smoky sausage up your nose and see how you breathe, and then complain about wearing a mask," Moser concluded, his voices rising. "Come on, you guys."

The chamber erupted in applause.

Hours later, after the final gavel had fallen, after the Governor had come to the dais to praise the legislators for passing an abortion method ban and a property tax relief bill, Vargas arrived downstairs in his office. The remarks made by Senator Erdman had obviously angered him. But something else had happened too - as Erdman spoke, Vargas' phone had lit up with messages of support and concern from the other senators, from all sides of the political spectrum, asking if he was alright and apologising that he had to listen to it. (Senator Erdman did not respond to multiple messages from the BBC.)

He was particularly gratified to hear from Senator Moser, who'd never spoken in such graphic detail about his fight with the virus before.

"He was angry with what Erdman said," said Vargas. "He's friends with him, from his own party and he's just like, 'People that haven't been personally affected by this, it's so easy for them to then just disassociate from it.'"

It was a nice show of support but wasn't what Vargas wanted - it wasn't votes, it wasn't action on behalf of his community.

"One-hundred and fifty-thousand lives have been lost to this because there's still people who believe that this is a level of collateral damage that is okay. And unfortunately it takes, from some of these individuals, their own loved one to get hurt, or to fall ill or to die. And it should never be that way. You know ?" il a dit. "Anyway, that's just been like one of the hardest reflections from today."

Then he went into his office and sent his legislative aide home. For the next several hours, he sat alone. He ate his cold lunch. He slowly packed up his things and sealed the office. It was well after dark when he finally walked down the marble hallways and out the door, the last person to leave the shining state capitol building.

And with that, the 106th session of the Nebraska legislature - for Senator Vargas - came to a close.

Postscript: In the weeks after the end of session, representatives from both the Crete Smithfield and the Lincoln Premium Poultry plants invited Senator Vargas to tour their facilities. He plans to lead a group of fellow senators there later this year. Meanwhile, Nebraska's governor has moved to reopen most of the state, easing nearly all Covid-19 restrictions.