« La vie de Tom est directement liée à la puissance de l'esprit humain et illustre sa détermination résolue à ne pas permettre que des revers entravent la réalisation de ses rêves et de ses aspirations », a déclaré Gayle Benson, propriétaire des New Orleans Saints, où Dempsey a commencé sa carrière.

« Il a illustré le même combat et courage ces dernières années alors qu'il luttait vaillamment contre les maladies mais n'a jamais faibli et a gardé son sens de l'humour », a-t-elle déclaré dans un communiqué.

Tom Dempsey, kicker de la NFL qui a établi un record pour le plus long panier de terrain, meurt de coronavirus

Après un diagnostic le 25 mars, Dempsey a initialement combattu le virus « de façon prometteuse », mais son état s'est aggravé la semaine dernière, a déclaré sa fille Ashley aux journaux qui forment nola.com.

Parce que les habitants de Lambeth House étaient en quarantaine, sa famille n'a pas pu lui rendre visite avant son décès, mais Ashley Dempsey a pu lui parler via un chat vidéo, a-t-elle déclaré au média.

« Nous ne voulions pas qu'il pense que nous l'avions abandonné », a-t-elle déclaré aux journaux. « Nous voulions qu'il sache que nous l'aimions toujours – toujours. »

Dempsey est né à Milwaukee et a fréquenté un lycée et un collège du sud de la Californie.

Il est né sans orteils sur son pied droit et sans doigts sur sa main droite. Pour compenser, il portait une chaussure de frappe sur mesure à devant plat qui se terminait là où ses orteils devaient commencer.

À une époque où les botteurs de la NFL se tournaient de plus en plus vers des buts de terrain de style football et des points supplémentaires – en bottant le ballon avec les lacets de leurs chaussures – Dempsey était une relique, préférant le style old-school, droit (qui, pour d'autres botteurs, signifiait donner des coups de pied avec leurs orteils) qui avaient dominé les premiers jours du football.

Le 8 novembre 1970, les Saints du sous-sol de Dempsey perdaient 17-16 contre les Lions de Detroit, qui se rendaient en séries éliminatoires à domicile au stade Tulane. Avec seulement quelques secondes à écouler battant le record de 56 mètres de Bert Rechichar, qui avait résisté pendant 17 ans.

Certains ont affirmé que sa chaussure de 200 $ spécialement conçue conférait à Dempsey un avantage injuste, mais il a ignoré les critiques, selon « Game of My Life Detroit Lions: Memorable Stories of Lions Football ».

« Que diriez-vous d'essayer de frapper un panier de 63 mètres pour le gagner avec deux secondes à gauche et vous portez une chaussure carrée – oh, oui et pas d'orteils non plus » selon le livre.

En 1974, la NFL a découragé les longs coups de pied comme ceux de Dempsey en déplaçant les poteaux de but à 10 mètres, à l'arrière de la zone de but, et en donnant aux équipes adverses le ballon à l'endroit du coup de pied après un panier raté.

Quelques années plus tard, la ligue a exigé que les chaussures de botteur « doivent avoir une surface de frappe conforme à celle d'une chaussure de frappe normale ».

La chaussure de Dempsey se trouve maintenant à Canton, Ohio, site du Temple de la renommée du football professionnel, qui salue le taquet modifié comme souvenir de 50 grands moments de la NFL, avec le banc l'entraîneur des Green Bay Packers Vince Lombardi utilisé dans son dernier match et les chaussures les Dallas Cowboys portaient Tony Dorsett lorsqu'il a couru pour le premier touché de 99 verges.

Le record de Dempsey a été égalisé à plusieurs reprises – d'abord par Jason Elam en 1998, Sebastian Janikowski en 2011 et David Akers en 2012 – mais les défenseurs de Dempsey soulignent que deux des trois coups de pied sont venus à Denver, où les balles volent plus loin dans un air plus mince.

En 2013, plus de 43 ans après le coup de pied historique de Dempsey, Matt Prater, qui a joué pour – vous l'aurez deviné, les Broncos de Denver – a battu le record avec 64 mètres. Le record est toujours là.

Lorsque le botteur des Panthers de la Caroline, Graham Gano, a lancé un botté de 63 verges en 2018 pour égaler le record de Dempsey pour le plus long but victorieux (donnant aux Panthers une victoire de 33-31 sur les Giants de New York), Gano a honoré Dempsey le lendemain.

Dans un tweet, Gano a déclaré qu'il avait toujours voulu gagner un match de façon record comme l'avait fait Dempsey, et que l'un des « cadeaux les plus cool » qu'il ait jamais reçu était un tee-shirt signé par Dempsey.

« C'est un honneur de pouvoir mettre le ballon du coup de pied d'hier sur le tee qu'il a signé », a tweeté Gano

Après deux saisons avec les Saints, y compris son année recrue All-Pro, Dempsey a continué à jouer pour les Eagles de Philadelphie, les Rams de Los Angeles, les Oilers de Houston et les Bills de Buffalo avant de prendre sa retraite en 1979.

Il a reçu un diagnostic de démence en 2012.

Dempsey laisse dans le deuil Ashley et ses frères et sœurs, Toby Dempsey et Meghan Dempsey Crosby, selon nola.com. Il avait également trois petits-enfants, selon le journal.