Lorsque le président des Timberwolves, Gersson Rosas, a commencé à rassembler un personnel de front-office au Minnesota en 2019, il insistait pour que le groupe comprenne un médecin spécialisé en médecine et en technologie. Rosas était à la recherche d'une personne analytique qui pourrait aider les Timberwolves à utiliser les données pour optimiser la santé des joueurs.

Rosas a finalement embauché le Dr Robby Sikka, qui a une formation en anesthésiologie, en recherche sur la médecine sportive et est retourné jouer après une blessure.

Timberwolves et Mayo Clinic dirigent une étude sur les coronavirus à l'échelle de la ligue

« Chaque fois que j'ai un emploi, c'est le type de gars que je voulais dans mon front office », a déclaré Rosas. « Il nous permet d'attaquer les angles morts qui sont essentiels pour nos joueurs. »

À l'époque, Rosas n'aurait pas pu prédire que le travail de Sikka comprendrait la lutte contre un virus qui s'est transformé en une pandémie mondiale et a provoqué la fermeture de la NBA. Maintenant, Sikka et la Mayo Clinic – un centre médical universitaire dont le siège est à Rochester, Minnesota – mènent une étude à l'échelle de la ligue qui vise à établir quel pourcentage de joueurs, entraîneurs, cadres et membres du personnel de la NBA ont développé des anticorps contre le coronavirus.

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L'initiative, qui est soutenue par le bureau de la ligue et l'association des joueurs, devrait avoir la participation des 30 équipes.

« Nous en apprenons sur cette maladie », a déclaré Sikka. « Nous avons beaucoup appris en deux mois. Donc, si nous pouvons prendre les deux prochains mois, apprendre à la volée, atténuer les risques, alors nous pouvons agir assez rapidement pour faire les bonnes choses pour avoir un jeu sûr. »

Alors que les installations d'entraînement commencent à s'ouvrir autour de la ligue, les officiels de la NBA continuent de rechercher des informations sur les meilleures pratiques pour atténuer le risque d'infection pour les joueurs et le personnel. Sikka, l'une des 10 personnes du comité des sciences du sport de la NBA, est devenue l'une des ressources de la ligue.

L'évaluation de la prévalence des anticorps dans le personnel de la NBA aidera les équipes à identifier les personnes susceptibles d'avoir un risque moindre de contracter COVID-19. L'étude devrait être terminée en juin.

L'université de Stanford a mené une étude similaire pour les employés de la Major League Baseball à la mi-avril. Cette étude a révélé que seulement 0,7% de cette population était testée positive pour les anticorps. En NBA, la Mayo Clinic a contacté Sikka. En consultation avec le reste du comité, Sikka a préparé un aperçu des avantages de l'étude, qui a ensuite été examiné lors d'une réunion du conseil des gouverneurs.

Pour Sikka et les Timberwolves, continuer d'étudier et de comprendre le coronavirus et sa propagation est personnel.

Jacqueline Cruz-Towns, la mère de la star de Timberwolves Karl-Anthony Towns, est décédée des complications de COVID-19 le 13 avril. Dans une vidéo Instagram émouvante publiée le 25 mars, Towns a déclaré que sa mère et son père avaient été diagnostiqués avec le coronavirus. Le père de Towns, Karl Sr., a commencé à se remettre, mais sa mère a continué à lutter et a été placée dans un coma médicalement provoqué et sous un ventilateur.

En une seule saison avec les Wolves, Sikka et Rosas sont devenus proches des parents de Towns, qui ont assisté à presque tous les matchs de leur fils.

« Cela nous a beaucoup touché », a déclaré Sikka. « Je n'oublierai jamais cette expérience avec Karl. Cela a changé ma vie, cela a changé sa vie, cela a changé l'histoire de notre organisation. C'était extrêmement difficile pour tout le monde. »

Avant le décès de sa mère, Towns a fait un don de 100 000 $ pour aider Sikka et la recherche sur les coronavirus de la Mayo Clinic.

« Nous nous sommes inspirés de KAT et de sa famille », a déclaré Rosas. « Nous avons pris ce signal et avons cherché des moyens d'être de bons coéquipiers pour la NBA et les 29 autres équipes en nous connectant à la Mayo Clinic pour essayer de trouver des stratégies pour lutter contre le virus. »

Le dépistage des anticorps est un phénomène relativement nouveau. Les médecins cherchent toujours à comprendre ce que signifie la présence d'anticorps. Il n'est pas clair – même si une personne est positive pour les anticorps – si et pendant combien de temps cette personne est immunisée contre le coronavirus. Cette étude pourrait aider à identifier quel personnel de la NBA a eu le coronavirus mais était asymptomatique et, par conséquent, aider à cartographier la propagation de la maladie dans la ligue.

La ligue a fermé ses portes en mars après que les joueurs de l'Utah Jazz aient été testés positifs pour le coronavirus. Depuis lors, plusieurs équipes ont testé l'ensemble de leurs organisations, y compris celles asymptomatiques. Il y a eu un tollé national sur l'accès disproportionné des ligues sportives aux tests. À l'époque, il y avait une pénurie nationale de tests, et même maintenant, il y a des gens qui ont besoin de tests qui n'y ont pas eu accès.

Dans cette étude, des échantillons de sang seront prélevés en utilisant la méthode de la piqûre au doigt au lieu d'un prélèvement sanguin. Selon un mémo qui a été envoyé aux équipes et examiné par ESPN, la Mayo Clinic espère que l'étude aidera à valider la méthode moins invasive, ce qui facilitera les tests d'anticorps à grande échelle dans le grand public.

« Je pense que les équipes sont obligées de faire quelque chose de bien pour leurs communautés avant de faire du bien à quiconque », a déclaré Sikka.

Avant de rejoindre les Timberwolves, Sikka avait publié plus de 40 études évaluées par des pairs, principalement sur le retour au jeu après une blessure.

Adrian Wojnarowski d'ESPN a contribué à ce rapport.