Ils ont découvert que 34% des survivants de Covid-19 avaient reçu un diagnostic de maladie neurologique ou psychologique dans les six mois suivant leur infection, selon l'étude publiée mardi dans la revue Lancet Psychiatry.Le diagnostic le plus courant était l'anxiété, retrouvée chez 17% des patients traités pour Covid-19, suivie des troubles de l'humeur, retrouvés chez 14% des patients.

Un tiers des survivants de Covid-19 souffrent d'une maladie cérébrale , selon une étude

Et si les effets neurologiques sont plus graves chez les patients hospitalisés, ils sont toujours courants chez ceux qui n'ont été traités qu'en ambulatoire, notent les chercheurs.

"Ce taux a augmenté progressivement à mesure que la gravité de la maladie Covid-19 augmentait. Si nous regardons les patients hospitalisés, ce taux est passé à 39%", a déclaré Maxime Taquet, chercheur clinique universitaire en psychiatrie à l'Université d'Oxford, et un co-auteur de la nouvelle étude.

Les résultats aident à ouvrir la voie à la manière dont le système de santé devrait continuer à aider les survivants de Covid-19, ont déclaré les chercheurs.

"Nos résultats indiquent que les maladies du cerveau et les troubles psychiatriques sont plus fréquents après Covid-19 qu'après la grippe ou d'autres infections respiratoires, même lorsque les patients sont appariés pour d'autres facteurs de risque. Nous devons maintenant voir ce qui se passe au-delà de six mois", a ajouté Taquet.

Covid-19 en tant que "maladie du cerveau ''

Il s'agit de la plus grande étude du genre à ce jour et a impliqué les dossiers de santé électroniques de plus de 236 000 patients atteints de Covid-19, principalement aux États-Unis. Les chercheurs ont comparé leurs dossiers avec ceux qui ont subi d'autres infections des voies respiratoires au cours de la même période.

Ils ont observé que les personnes atteintes de Covid-19 avaient un risque accru de 44% de maladies neurologiques et psychiatriques par rapport aux personnes qui se remettaient de la grippe. Et ils étaient 16% plus susceptibles de ressentir ces effets que les personnes atteintes d'autres infections des voies respiratoires.

Environ un patient sur 50 avec Covid-19 a eu un accident vasculaire cérébral ischémique, qui est un caillot sanguin qui affecte le cerveau.

Cependant, Covid-19 n'augmente pas nécessairement le risque de tout le spectre des maladies neurologiques.

"Deux résultats négatifs importants étaient liés au parkinsonisme et au syndrome de Guillain-Barré", a déclaré Taquet. "Ces deux affections sont des affections neurologiques dont nous savons qu'elles sont parfois associées à une infection virale. Nous n'avons pas trouvé qu'elles étaient plus fréquentes après Covid-19 et après les autres infections des voies respiratoires que nous avons examinées."

L'étude était importante, en partie, en raison du grand nombre de dossiers de patients que les chercheurs ont pu analyser, selon le Dr Musa Sami, professeur agrégé de clinique en psychiatrie à l'Université de Nottingham.

"Il s'agit d'un travail robuste dans une grande cohorte démontrant l'association entre Covid-19 et les complications psychiatriques et neurologiques", a-t-il déclaré dans un communiqué. "C'est un sujet très important car il y a eu une consternation considérable concernant Covid-19 comme une 'maladie du cerveau'."

Sami, qui n'était pas associé à l'étude, a souligné la nécessité de poursuivre les recherches sur la manière dont Covid-19 affecte exactement le cerveau et le système nerveux. "Le stress psychologique, les séjours plus longs à l'hôpital et les caractéristiques de la maladie elle-même peuvent jouer un rôle", a-t-il déclaré.

Un indice: les symptômes psychologiques sont plus fréquents que les complications neurologiques graves, selon Masud Husain, professeur de neurologie et de sciences cognitives à l'Université d'Oxford et co-auteur de l'étude.

"Ce sont vraiment les personnes atteintes de maladies très graves qui courent un risque plus élevé de développer des complications neurologiques, contrairement à ce que nous voyons avec les complications de santé mentale, qui sont beaucoup plus graves", a-t-il déclaré.

D'autres études plus petites ont mis en évidence le résultat. Une étude réalisée en février a suivi 381 patients traités pour Covid-19 dans un hôpital de Rome, en Italie, et a révélé que 30% d'entre eux souffraient d'un trouble de stress post-traumatique après leur rétablissement.Une étude de décembre dans la revue Neurology: Clinical Practice a montré que Covid-19 peut provoquer des convulsions et des troubles du mouvement, même dans certains cas modérés.

Le fardeau à long terme de Covid-19 pour le système de santé

Selon Paul Harrison, professeur de psychiatrie à l'Université d'Oxford et auteur principal de l'étude, l'une des limites de l'étude de Lancet Psychiatry est qu'elle utilise des "données de santé de routine" plutôt que des données de recherche.

Cela pourrait signifier que les diagnostics sont manquants, qu'ils n'ont pas fait l'objet d'une enquête approfondie ou qu'ils sont incorrects.

Et le simple fait d'avoir été diagnostiqué peut faire une différence.

"Les patients qui ont eu Covid-1919 pourraient être plus susceptibles d'avoir un diagnostic neurologique et psychiatrique, simplement parce qu'ils ont reçu plus de suivi, plus d'attention médicale, par rapport aux patients souffrant d'infections des voies respiratoires. Cela pourrait expliquer certaines des différences que nous 'ai observé dans les tarifs ", a déclaré Taquet lors d'un point de presse.

Néanmoins, l’étude donne une vue d’ensemble du fardeau à long terme que la pandémie aura sur ceux qu’elle a frappés.

"Bien que les risques individuels pour la plupart des troubles soient faibles, l'effet sur l'ensemble de la population peut être substantiel pour les systèmes de santé et de soins sociaux en raison de l'ampleur de la pandémie et du fait que beaucoup de ces conditions sont chroniques", a déclaré Harrison. "En conséquence, les systèmes de soins de santé doivent être dotés de ressources pour faire face aux besoins anticipés, à la fois dans les services de soins primaires et secondaires".