Les chercheurs testent CYNK-001, des cellules tueuses naturelles qui pourraient renforcer l'immunité des patients atteints de coronavirus.

Celularité

La thérapie cellulaire pour lutter contre le COVID-19 attend l'approbation de la FDA pour un essai clinique

La Food and Drug Administration devrait approuver le premier d'un tout nouveau type d'arme à être testé dans la lutte internationale contre le COVID-19 alors que la maladie continue de se propager à travers le monde.

Celularity, une société de thérapie basée au New Jersey, a annoncé que son traitement contre le cancer, le CYNK-001, attendait le statut de « nouveau médicament expérimental » pour COVID-19 de la FDA, qui pourrait arriver n'importe quel jour. Une fois le traitement obtenu, il entrera immédiatement dans un essai clinique préliminaire pour voir s'il peut aider les personnes souffrant de la maladie.Les immunologistes indépendants disent que la justification du traitement est solide, mais avertit que cela pourrait exacerber les cas les plus graves de la maladie . Si la nouvelle stratégie s'avère efficace, Celularity est prête à augmenter rapidement sa production.

« Il est important que le monde sache qu'il existe des sociétés développant des thérapies », a déclaré le Dr Robert Hariri, fondateur, président et PDG de Celularity. « Je parie que nous aurons une thérapie. »

Celularity – qui a levé 311 millions de dollars en financement de capital-risque et a attiré le soutien de grands entrepreneurs comme John Sculley, ancien PDG de Pepsi et Apple – est une entreprise de biotechnologie en pleine croissance qui rêve de généraliser les thérapies à base de cellules souches. Alors que l'approvisionnement de ces cellules flexibles était traditionnellement controversé sur le plan éthique, Hariri, un chercheur biomédical, a développé un moyen de faire croître les cellules régénératives à partir de placentas humains qui autrement seraient jetés.

Sculley, le vice-président du conseil d'administration de la société, envisage un large éventail d'applications, y compris un jour la croissance des poumons synthétiques, mais l'un des objectifs initiaux de la société a été de rendre plus accessible un traitement de pointe contre le cancer. Les infusions d'un certain type de cellules immunitaires appelées cellules Natural Killer (NK) se sont avérées efficaces dans certains cas. « Tout à coup, leur cancer commence à fondre », explique Corey Casper, chercheur médical et président de l'Infectious Disease Research Institute à Seattle. « C'est comme de la science-fiction. »

Mais la création de cellules NK personnalisées à partir du sang d'un patient est un processus long et laborieux, c'est pourquoi Celularity a développé CYNK-001. La société transforme les cellules souches placentaires en une taille unique pour toutes les cellules NK, qu'elles conservent sur la glace, prêtes pour la transfusion à tout patient, à tout moment. « Ce qui change vraiment la donne ici, c'est que ces cellules d'extrémité peuvent être stockées sur l'étagère et sont prêtes, non spécifiques à une seule personne », explique Casper. « C'est un saut dans la technologie que nous n'avions pas auparavant. »

Maintenant, Celularity espère que ses cellules NK pourraient également aider les patients souffrant de COVID-19. Là où de nombreux médicaments actuellement à l'étude tentent de neutraliser directement le virus du SRAS-CoV-2, CYNK-001 – qui est la première thérapie cellulaire en attente d'approbation par la FDA pour les essais de cette maladie – a un objectif différent: fournir des renforts à un assiégé. système immunitaire.

Lorsqu'un virus envahit le corps, le système immunitaire produit une horde de cellules spécialisées qui traquent et tuent les intrus. Mais apprendre à reconnaître le virus et lever une armée prend des jours à une semaine. Pendant ce temps, les cellules NK agissent comme des sentinelles et empêchent le virus de se répliquer hors de contrôle. La façon exacte dont ils réussissent cette tâche n'est pas complètement comprise, mais l'une de leurs capacités est de cibler et de détruire les cellules stressées – un signe potentiel d'infection.

Le Dr Robert Hariri, fondateur, PDG et président de Celularity, teste si une thérapie cellulaire utilisée pour renforcer l'immunité chez les patients atteints de cancer aidera les patients atteints de coronavirus.

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Cette capacité générale à cibler toutes les cellules malades est ce qui rend les cellules NK efficaces contre certains cancers, et cela en fait également la première ligne de défense de l'organisme contre les virus de toutes variétés. Celularity espère que des cellules NK supplémentaires limiteront la capacité du SARS-CoV-2 à se propager à travers le corps, ce qui permettra au système immunitaire de commencer à produire ses propres anticorps et à réprimer définitivement l'infection.

Les cellules tueuses naturelles, ennemies des virus

Mais ça va marcher ? Certaines recherches suggèrent que la transplantation de cellules NK matures chez des bébés souris les rend moins sensibles à un virus particulier, mais aucun chercheur n'a encore réussi à utiliser les combattants polyvalents pour vaincre un virus chez l'homme. L'un des défis est que les virus et les cellules NK sont d'anciens ennemis, et de nombreux virus sont devenus des spécialistes de la tromperie au cours des éons. « Nous sommes en quelque sorte trompés par la capacité du virus à échapper aux cellules NK », explique Wayne Yokoyama, immunologiste à la Washington University School of Medicine de St. Louis et chercheur de longue date sur les cellules NK.

Yokoyama appelle le traitement CYNK-001 « une idée intrigante », mais dit que la seule façon de découvrir si le SRAS-CoV-2 se révélera un maître furtif ou un canard assis est d'essayer de voir.

Il prévient cependant que les tests doivent être effectués avec une extrême prudence. COVID-19 devient mortel lorsque le système immunitaire se déchaîne dans ce qu'on appelle une « tempête de cytokines », attaquant imprudemment des cellules pulmonaires autrement saines. Pour ces personnes, pousser le système immunitaire encore plus loin dans l'overdrive avec des cellules NK supplémentaires est la dernière chose que les médecins veulent faire.

La célularité s'est avérée sûre CYNK-001 chez un petit nombre de patients cancéreux, mais dans ces cas, le système immunitaire reste généralement calme, avec peu de risques d'être poussé par-dessus bord. il a été utilisé comme traitement de la leucémie myéloïde aiguë, du myélome multiple et du glioblastome multiforme. « Les résultats chez les patients atteints de cancer ne peuvent pas être transposés aux patients COVID-19 », explique Puck van Kasteren,virologue à l'Institut national de la santé publique des Pays-Bas.

Mais le Dr Hariri note que le système immunitaire réagit parfois fortement lors de la lutte contre le cancer et que la celularité n'a observé aucun signe de tempête de cytokines lors du traitement des patients atteints de cancer avec CYNK-001. Il ne s'attend pas non plus à ce que CYNK-001 provoque des effets indésirables chez les patients COVID-19. « Bien que cette maladie virale soit différente, nous avons pris des mesures pour concevoir notre essai clinique afin de » régler « l'effet antiviral en augmentant lentement la dose tout en surveillant les signes de toxicité », explique le Dr Hariri.

Il note qu'il existe des preuves précoces que ce traitement est prometteur. Le National Research Project for SARS, Beijing Group a étudié le nombre et la fonction des cellules NK chez les patients atteints d'un syndrome respiratoire aigu sévère et les résultats indiquent qu'ils jouent un rôle direct dans la lutte contre le coronavirus.

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Avec la bénédiction de la FDA, Casper commencera immédiatement à recruter 86 patients pour un essai clinique combiné de phase I / phase II afin de tester si CYNK-001 est sûr et efficace pour les patients atteints de COVID-19. L'essai complet durera 11 mois, du recrutement à l'analyse, mais il espère que les effets du traitement deviendront visibles d'ici quelques semaines à quelques mois. Celularity finance le procès, qui coûtera des millions de dollars.

Pour minimiser le risque que les patients succombent à ce que Casper appelle le « feu ami » d'un système immunitaire déchaîné, l'essai se concentrera sur les personnes modérément malades – les patients hospitalisés mais pas ceux qui ont déjà besoin de soins intensifs. Les médecins surveilleront particulièrement les 14 premiers patients pour détecter tout signe que CYNK-001 déclenche des tempêtes de cytokines. « Il s'agit d'une nouvelle thérapie, et la sécurité passe avant tout », explique Casper. « Si nous voyons un signal, nous nous arrêterons immédiatement. J'espère que nous ne le verrons pas. »

Se précipiter vers des traitements expérimentaux accélérés

La thérapie rejoindra des centaines d'autres traitements actuellement soumis à des tests approuvés par la FDA pour Covid-19. Statistiquement parlant, environ un tiers de ces médicaments expérimentaux passent à la phase III pour des tests rigoureux à grande échelle.

Si CYNK-001 fait partie des traitements efficaces, Celularity sera prêt à accélérer rapidement la production. Il peut dériver environ 1 000 cellules souches d'un seul placenta. La société a récemment construit une usine de 75 millions de dollars dans le New Jersey et prévoit être en mesure de produire des dizaines à des centaines de milliers de traitements d'ici l'été, selon Sculley. « Ce n'est pas un rêve d'avenir », dit-il.

Selon les premières projections de prix, CYNK-001 se situerait entre 2 000 $ et 7 000 $ par dose, et dans l'essai clinique, chaque patient recevra trois doses au cours d'une semaine. Mais un porte-parole de Celularity a déclaré qu'il était trop tôt pour savoir ce que le traitement pourrait coûter s'il arrivait sur le marché.

Et si les cellules NK ne sont pas en mesure d'amener le virus du SRAS-CoV-2 au talon, cette leçon pourrait également être utile aux chercheurs. Dans la guerre mondiale contre COVID-19, chaque bataille contribue à inverser la tendance. « Vous devez commencer quelque part », dit Yokoyama. « Peut-être que cela en soi nous donne de précieux indices sur la prochaine étape. »