Le coronavirus a donné lieu à un flot de théories du complot, de désinformation et de propagande, érodant la confiance du public et sapant les responsables de la santé d'une manière qui pourrait prolonger et même survivre à la pandémie.

Les affirmations selon lesquelles le virus est une arme biologique étrangère, une invention partisane ou une partie d'un complot visant à réorganiser la population ont remplacé un virus stupide par des méchants plus familiers et plus compréhensibles. Chaque affirmation semble donner à une tragédie insensée un certain sens, même sombre.

Pourquoi les théories du complot sur les coronavirus s'épanouissent. Et pourquoi c'est important.

Les rumeurs de remèdes secrets – eau de Javel diluée, extinction de vos appareils électroniques, bananes – promettent un espoir de protection contre une menace à laquelle même les dirigeants du monde ne peuvent échapper.

La croyance que l'on est au courant des connaissances interdites offre des sentiments de certitude et de contrôle au milieu d'une crise qui a bouleversé le monde. Et partager cette «connaissance» peut donner aux gens quelque chose qui est difficile à trouver après des semaines de lock-out et de mort: un sentiment d'agence.

« Il a tous les ingrédients pour conduire les gens à des théories du complot », a déclaré Karen M. Douglas, une psychologue sociale qui étudie la croyance dans les complots à l'Université du Kent en Grande-Bretagne.

Les psychologues disent que les rumeurs et les affirmations manifestement incroyables sont propagées par des gens ordinaires dont les facultés critiques ont simplement été submergées par des sentiments de confusion et d'impuissance.

Mais de nombreuses fausses allégations sont également promues par des gouvernements qui cherchent à cacher leurs échecs, des acteurs partisans à la recherche d'avantages politiques, des escrocs ordinaires et, aux États-Unis, un président qui a poussé des remèdes non prouvés et des mensonges déviant les reproches.

Les théories du complot portent toutes un message commun: la seule protection vient de la possession des vérités secrètes qu’elles «ne veulent pas que vous entendiez.

Les sentiments de sécurité et de contrôle qu'offrent de telles rumeurs peuvent être illusoires, mais les dommages à la confiance du public ne sont que trop réels.

Cela a conduit les gens à consommer des remèdes maison mortels et à bafouer les conseils de distanciation sociale. Et cela perturbe les actions collectives radicales, comme rester à la maison ou porter des masques, nécessaires pour contenir un virus qui a déjà tué plus de 79 000 personnes.

« Nous avons déjà fait face à des pandémies », a déclaré Graham Brookie, qui dirige le laboratoire de recherche médico-légale du Conseil atlantique. «Nous n'avons pas été confrontés à une pandémie à une époque où les humains sont aussi connectés et ont autant accès à l'information qu'aujourd'hui.»

Cet écosystème croissant de désinformation et de méfiance du public a conduit l'Organisation mondiale de la santé à mettre en garde contre une «infodémie».

« Vous voyez l'espace inondé », a déclaré M. Brookie, ajoutant: « L'anxiété est virale, et nous le ressentons tous à grande échelle. »

L’attrait de la «connaissance secrète»

« Les gens sont attirés par les complots parce qu'ils promettent de satisfaire certains motifs psychologiques qui sont importants pour les gens », a déclaré le Dr Douglas. Le plus important d'entre eux: maîtrise des faits, autonomie sur son bien-être et maîtrise de soi.

Si la vérité ne répond pas à ces besoins, nous, les humains, avons une incroyable capacité à inventer des histoires qui le feront, même si une partie de nous sait qu'elles sont fausses. Une étude récente a révélé que les gens sont beaucoup plus susceptibles de partager de fausses informations sur les coronavirus qu'ils ne le croient.

[Analysis: Peaks, testing and lockdowns: How coronavirus vocabulary causes confusion.]

« L'ampleur de la désinformation qui se propage à la suite de la pandémie de Covid-19 accable notre petite équipe », a déclaré Snopes, un site de vérification des faits, sur Twitter. « Nous voyons des dizaines de personnes, pressées de trouver du réconfort, aggraver les choses en partageant (parfois dangereuses) des informations erronées. »

Largement partagés, les publications Instagram suggèrent à tort que le coronavirus a été planifié par Bill Gates au nom des sociétés pharmaceutiques. En Alabama, les publications de Facebook ont ​​faussement affirmé que des pouvoirs obscurs avaient ordonné que des patients malades soient secrètement héliportés dans l'État. En Amérique latine, des rumeurs tout aussi infondées ont proliféré selon lesquelles le virus avait été conçu pour propager le H.I.V. En Iran, des voix progouvernementales décrivent la maladie comme un complot occidental.

Si les revendications sont perçues comme tabou, tant mieux.

La conviction que nous avons accès à des informations secrètes peut nous aider à sentir que nous avons un avantage, que nous sommes en quelque sorte plus en sécurité. « Si vous croyez aux théories du complot, alors vous avez le pouvoir grâce à des connaissances que les autres n'ont pas », a déclaré le Dr Douglas.

Les médias italiens ont bourdonné sur une vidéo publiée par un Italien de Tokyo, où il affirmait que le coronavirus était traitable mais que les autorités italiennes «cachaient la vérité».

D'autres vidéos, populaires sur YouTube, affirment que toute la pandémie est une fiction mise en scène pour contrôler la population.

D'autres encore disent que la maladie est réelle, mais sa cause n'est pas un virus – ce sont les réseaux cellulaires 5G.

Une vidéo YouTube poussant ce mensonge, et impliquant que les mesures de distanciation sociale pourraient être ignorées, a reçu 1,9 million de vues. En Grande-Bretagne, il y a eu une vague d'attaques contre des tours cellulaires.

Les théories du complot peuvent également amener les gens à se sentir moins seuls. Peu de choses resserrent les liens de «nous» comme se rallier à «eux», en particulier les étrangers et les minorités, tous deux boucs émissaires fréquents des rumeurs sur les coronavirus et bien d'autres choses avant maintenant.

Mais tout le confort que cela offre est de courte durée.

Au fil du temps, la recherche révèle que le commerce de complots échoue non seulement à satisfaire nos besoins psychologiques, a déclaré le Dr Douglas, mais a également tendance à aggraver les sentiments de peur ou d'impuissance.

Et cela peut nous amener à rechercher des explications encore plus extrêmes, comme les toxicomanes à la recherche de plus en plus de tubes.

Les gouvernements trouvent une opportunité dans la confusion

Les conspirateurs et les sceptiques du pays se retrouvent rejoints par les gouvernements. Anticipant les contrecoups politiques de la crise, les chefs de gouvernement se sont empressés de rejeter la faute en trafiquant eux-mêmes de fausses déclarations.

Un haut responsable chinois a fait valoir que le virus avait été introduit en Chine par des membres de l'armée américaine, une accusation qui a pu se développer sur les médias sociaux étroitement contrôlés de la Chine.

Au Venezuela, le président Nicolás Maduro a suggéré que le virus était une arme biologique américaine visant la Chine. En Iran, des responsables ont qualifié de complot visant à supprimer le vote là-bas. Et les médias qui soutiennent le gouvernement russe, y compris des succursales en Europe occidentale, ont fait valoir que les États-Unis avaient conçu le virus pour saper l’économie chinoise.

Dans les anciennes républiques soviétiques du Turkménistan et du Tadjikistan, les dirigeants ont salué les faux traitements et ont fait valoir que les citoyens devraient continuer à travailler.

Mais les autorités se sont à peine abstenues de rumeurs dans des pays plus démocratiques, en particulier ceux où la méfiance à l'égard de l'autorité a donné lieu à de forts mouvements populistes.

Matteo Salvini, le chef du parti anti-migrant de la Ligue italienne, a écrit sur Twitter que la Chine avait conçu un «supervirus pulmonaire» à partir de «chauves-souris et rats».

Et le président brésilien Jair Bolsonaro a promu à plusieurs reprises des traitements contre les coronavirus non prouvés, et a laissé entendre que le virus est moins dangereux que les experts disent. Facebook, Twitter et YouTube ont tous pris la mesure extraordinaire de supprimer les messages.

Le président Trump, lui aussi, a répété à plusieurs reprises des médicaments non prouvés, malgré les avertissements des scientifiques et malgré au moins une surdose mortelle d'un homme dont la femme a déclaré qu'il avait pris un médicament à la suggestion de M. Trump.

M. Trump a accusé les ennemis présumés de chercher à «enflammer» la «situation» du coronavirus pour lui faire du mal. Lorsque les fournitures d'équipement de protection individuelle ont manqué dans les hôpitaux de New York, il a laissé entendre que les agents de santé volaient peut-être des masques.

Ses alliés sont allés plus loin.

Le sénateur Tom Cotton, républicain d'Arkansas, et d'autres ont suggéré que le virus avait été produit par un laboratoire d'armes chinois. Certains alliés des médias ont affirmé que le bilan des morts avait été gonflé par les ennemis de M. Trump.

Une crise parallèle

« Ce type de suppression d'informations est dangereux – vraiment, vraiment dangereux », a déclaré M. Brookie, faisant référence aux efforts chinois et américains pour minimiser la menace de l'épidémie.

Il a nourri non seulement des complots individuels, mais un sentiment plus large que les sources et les données officielles ne peuvent être fiables, et une conviction croissante que les gens doivent trouver la vérité par eux-mêmes.

Une cacophonie née d'épidémiologistes en fauteuil qui attirent souvent l'attention par des affirmations sensationnelles évince parfois des experts légitimes dont les réponses sont rarement aussi ordonnées ou rassurantes sur le plan émotionnel.

Ils promettent des remèdes faciles, comme éviter les télécommunications ou même manger des bananes. Ils agitent le fardeau de l'isolement social comme inutile. Certains vendent leurs propres traitements factices.

« Les théories du complot médical ont le pouvoir d'augmenter la méfiance envers les autorités médicales, ce qui peut avoir un impact sur la volonté des gens de se protéger », ont écrit Daniel Jolley et Pia Lamberty, spécialistes de la psychologie, dans un article récent.

Il a été démontré que de telles allégations rendent les gens moins susceptibles de prendre des vaccins ou des antibiotiques et plus susceptibles de consulter un médecin ou des amis plutôt que des médecins.

La croyance en un complot tend également à accroître la croyance en d'autres. Les conséquences, avertissent les experts, pourraient non seulement aggraver la pandémie, mais la survivre.

Les complots médicaux sont un problème croissant depuis des années. Il en va de même de la méfiance à l’égard de l’autorité, un des principaux moteurs du glissement du monde dans le populisme marginal. Maintenant, alors que le monde entre dans une crise économique avec peu de précédents modernes, cela peut s'aggraver.

La vague de complots de coronavirus, ont écrit le Dr Jolley et le Dr Lamberty, «a le potentiel d'être tout aussi dangereuse pour les sociétés que l'épidémie elle-même».

Emma Bubola a contribué aux reportages de Rome.